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Miércoles, 18 de enero de 2006 - 22:42 GMT

Se encoge el más grande

BBC Mundo Ciencia

El tiburón ballena, que suele medir hasta veinte metros de largo, se está encogiendo, dicen investigadores en Australia.

Tiburón ballena (foto: Rachel T Graham) En una década, la talla media de esta especie se ha reducido de siete a cinco metros.

Una de las causas de esta reducción, creen los investigadores, es la sobrepesca de esta especie que en algunos países asiáticos se utiliza como alimento.

Raúl García, responsable de pesca del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF), dijo a BBC Mundo que "esta es una especie pesquera y en recursos pesqueros una disminución de la talla media es claramente una señal de sobreexplotación".

Los investigadores del Instituto Australiano de Ciencias Marinas (AIMS en sus siglas en inglés), creen que esta sobrepesca está también causando una reducción de la población.

Preocupante

El tiburón ballena (Rhincodon typus) es una inmensa criatura que puede llegar a pesar más de 20 toneladas.

El animal que habita principalmente en mares de aguas tropicales, se alimenta principalmente de plancton, pequeños peces y organismos marinos.

El pez ha sido catalogado como "vulnerable" en la Lista Roja de Especies Amenazadas y los autores describen el estudio como "un indicio muy preocupante".

Los datos sobre la talla y números de la especie fueron recopilados por el Parque Marino Ningaloo, una compañía de ecoturismo que organiza expediciones para observar y nadar con los tiburones ballena, en la costa noroeste australiana.

Pero también hay otras investigaciones que apoyan estos resultados.

Y esta no es la única especie de tiburón en riesgo.

Tiburón ballena (foto: Rachel T Graham) "De las cerca de mil especies de tiburón, un porcentaje muy alto está siguiendo la tendencia del tiburón ballena", explica Raúl García.

Agrega que "algunas especies de profundidad han sufrido disminuciones de cerca de 95% de la población".

Los investigadores australianos están particularmente preocupados por el encogimiento del tiburón ballena porque se cree que esta especie sólo alcanza la madurez sexual al medir seis o siete metros.

La especie puede vivir hasta 150 años y alcanza la madurez sexual alrededor de los 30 años.

Tal como explica Raúl García del WWF, el tiburón ballena, igual que otras especies de tiburón "es sumamente vulnerable a la sobreexplotación debido a su larga expectativa de vida y bajos niveles de reproducción".

"Así que claramente es una especie en riesgo y la disminución de su talla podría deberse a la captura accidental y la sobreexplotación pesquera", afirma.

"Esta es una señal clara de que se está capturando por encima de la capacidad de reproducción de este animal, por eso deben establecerse planes concretos para su explotación".

Desconocidos

El tiburón ballena y otras especies similares, tienen una vida biológica semejante a la del ser humano con larga expectativa de vida y baja reproducción.

"Claramente es una especie en riesgo y la disminución de su talla podría deberse a la captura accidental y la sobreexplotación pesquera"
Raúl García, WWF

Es por eso que no soportan la presión pesquera, afirman los expertos.

El tiburón ballena fue incluido en la lista CITES, la Convención sobre Comercio Internacional de Especies Amenazadas, pero esto no los protege de la captura y sobreexplotación.

"El hecho de estar catalogado como "vulnerable" en la Lista de Especies Amenazadas nos indica que no está en peligro extremo de extinción pero sí tiene problemas de población", indica Raúl García.

El problema, dice, es que no existen estudios sobre el estado de las poblaciones de estas especies en el mundo.

"Desconocemos en qué estado se encuentran cerca del 80% de las especies de tiburón", afirma.

Sólo conociendo las rutas de migración de la especie se podrán determinar las áreas donde está siendo capturada.

Los investigadores de AIMS han establecido un programa para seguir de cerca a los tiburones ballena de la zona de Australia, Asia y la costa Este de África.

Con éste intentan además de conocer sus rutas de migración, descubrir más sobre sus ciclos de vida.

El mayor misterio de estos animales, dicen los expertos, es cómo crecen y se reproducen.

Las hembras y los machos viven en grandes comunidades separadas, pero en algún momento deben acercarse para aparearse y reproducir.

Y esto es lo que intentan descubrir los investigadores.




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VÍNCULOS
Instituto Australiano de Ciencias Marinas (en inglés)
BBC Información sobre el tiburón ballena (en inglés)
Convención sobre Comercio Internacional de Especies Amenazadas (CITES)
Fondo Mundial para la Naturaleza
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