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Sábado, 7 de enero de 2006 - 19:22 GMT

Luna de Plutón no tiene atmósfera

Plutón

Un inusual evento astronómico ha servido para probar que la luna de Plutón, Caronte, no tiene atmósfera.

Esto parece desmentir sospechas anteriores de astronómos que habían sugerido que Caronte era un planeta gemelo de Plutón.

Dos grupos de científicos observaron esa luna provocaba el eclipse de una estrella distante en julio de 2005.

El tamaño de la atmósfera de Caronte fue medido al observar qué tan gradualmente desaparecía y reaparecía la estrella durante el eclipse.

Si la luna no tuviese atmósfera, se esperaría que la luz se cortase de repente.

En cambio, la existencia de una atmósfera haría que el corte de la luz fuese gradual.

Equipos en América del Sur

En América del Sur, dos grupos dirigidos por los científicos Amanda Gulbis y Bruno Sicardy, estaban mirando a través de algunos de los telescopios más poderosos del mundo.

En informes publicados en la revista académica Science, ambos estuvieron de acuerdo en que Caronte tiene poca o ninguna atmósfera.

"Observaciones similares realizadas hace 25 años habían dejado a algunos astrónomos con la impresión de que Caronte tenía una atmósfera delgada"


Observaciones similares realizadas hace 25 años habían dejado a algunos astrónomos con la impresión de que Caronte tenía una atmósfera delgada.

Eso, combinado con el hecho que Caronte tiene un tamaño equivalente a más de la mitad del de Plutón, había llevado a algunos a sostener que Caronte debía ser clasificado como un planeta.

Lanzamiento en enero

Sonda "New Horizons"

La nueva observación podría poner fin al debate acerca de si Plutón y Caronte son planetas gemelos.

Los dos equipos también llevaron a cabo una medición más precisa del tamaño de Caronte.

Se estimó que su radio está entre 603 y 606 kilómetros.

Al combinar esto con datos del telescopio Hubble, los grupos de investigación concluyeron que poco más de la mitad de Caronte está compuesto de rocas.

Se sabe poco acerca de como se formaron Plutón y Caronte.

Se desconoce si su formación fue conjunta, o si Plutón capturó a Caronte del cinturón Kuiper, una vasta región que contiene objetos helados, más allá de la órbita de Neptuno.

Plutón y su luna son también el objetivo de una misión de la agencia espacial estadounidense, NASA. Se espera que la nave New Horizons sea lanzada en esa dirección el 17 de enero.



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