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Lunes, 6 de octubre de 2008 - 13:31 GMT
Crisis de los mamíferos del mundo

María Elena Navas
BBC Ciencia

Todos los mamíferos de la Tierra, desde el imponente elefante africano hasta el humilde roedor, están en crisis.

Foca del Caspio
La población de la foca del Caspio se redujo 90% en los últimos 100 años y está en riesgo de extinción.
Ésa es la conclusión de la Evaluación Global de Mamíferos Marinos y Terrestres, la "Lista Roja" de mamíferos en peligro que publica la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN).

El informe fue presentado durante el Congreso Mundial para la Conservación de la Naturaleza que se celebra en Barcelona, España, y publicado en la revista Science.

Y afirma que 1 de cada 4 especies de mamíferos del mundo están en riesgo de extinción.

"Es terrible que después de millones y millones de años de evolución que ha dado lugar a la biodiversidad de los mamíferos, estemos enfrentando esta crisis", dice el doctor Andrew Smith, uno de los autores del documento.

"Una situación en la que 25% de las especies están amenazadas y podrían perderse para siempre", agrega.

El informe muestra que al menos 1.141 de los 5.487 especies de mamíferos de la Tierra podrían desaparecer.

En el estudio participaron unos 1.800 científicos de 130 países y es el primer análisis completo que analiza el estado de salud de estas especies terrestres y marinas.

Responsables

Desde el año 1500, dicen los autores, ya han desaparecido por lo menos 76 mamíferos.

Y la situación podría ser peor ya que 836 especies están en la lista de lo que llaman "carentes de información".

Según los autores, los culpables de esta precaria situación son la pérdida de hábitats y la sobreexplotación de los mamíferos terrestres.

La estrategia más importante para la protección de animales en peligro es la creación de áreas protegidas
Dr. Russell Mittermeier, Conservación Internacional
Y también la contaminación, el calentamiento global y la sobreexplotación de los mamíferos marinos.

Los mamíferos, explican los científicos, son importantes porque juegan un papel fundamental en los ecosistemas y ofrecen beneficios importantes para el ser humano.

Si pierdes a un mamífero lo más seguro es que estés en peligro de perder muchas otras especies.

"Nosotros también somos mamíferos y en términos culturales éstas son las especies que más nos interesan" dijo a BBC Ciencia el doctor Russell Mittermeier, presidente de Conservación Internacional y otro de los autores del estudio.

"Por ejemplo, con el ecoturismo, que es la industria que está creciendo más rápido en el mundo, siempre son los mamíferos los animales que la gente quiere ver".

"Así que su desaparición podría tener un enorme impacto económico en esta industria", agrega.

El informe muestra que en la categoría de las especies más amenazadas o "en peligro crítico" hay 188 mamíferos.

Esta categoría incluye al lince ibérico (Lynx pardinus) con una población de entre 84 a 143 adultos y continúa reduciéndose debido a la escasez de su presa primaria, el conejo europeo (Oryctolagus cuniculus).

Además del lince ibérico hay otras 29 especies en peligro crítico y posiblemente extintas, entre éstas la jutía de tierra de Cuba (Mesocapromys sanfelipensis), la cual no ha sido vista en casi 40 años.

En la lista de animales "en peligro" hay cerca de 450 mamíferos, incluido el Demonio de Tasmania, cuya población global se redujo en más de 60% en los últimos 10 años debido a una infección fatal de cáncer facial.

También en esta lista está la foca del Caspio (Pusa caspica), cuya población se redujo 90% en los últimos 100 años debido a caza indiscriminada y degradación de su hábitat.

Estrategias

Lince ibérico
El lince ibérico cuenta con una población de unos 85 adultos.
La pérdida y degradación de hábitat afecta a 40% de los mamíferos del mundo y la situación más grave está en Centro y Sudamérica, África, y sureste de Asia.

"En América Latina y el Caribe hay muchas especies amenazadas, pero quizás las más notables son los primates", dice Russell Mittermeier.

"En la lista de las 25 especies de primates más amenazados está el mono choro de cola amarilla de Perú, y dos especies de mono araña, de Colombia y Ecuador", señala.

Pero el documento también habla de las historias de éxito en las cuales se ha logrado aumentar las poblaciones de especies que habían estado amenazadas.

Una de éstas es el hurón de patas negras (Mustela nigripes) que de estar extinta en la vida salvaje pasó a "en peligro de extinción" después de una exitosa reintroducción de la especie en ocho estados del occidente de Estados unidos y México.

Para mejorar la situación de las especies amenazadas los autores establecen una serie de medidas que podrían ayudar de forma inmediata.

Pero la estrategia más importante, dice Russell Mittermeier, es la creación de áreas protegidas.

"Es el establecimiento de parques nacionales, reservas y santuarios de cualquier tipo, asegurando que dentro de éstas continúa la protección de los animales".

"Y también hace falta trabajar con las comunidades aledañas para que participen y reconozcan el valor de estos animales", afirma el científico.



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