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Sábado, 20 de octubre de 2007 - 00:18 GMT
Elefantes huelen y ven el peligro
Elefantes
Los elefantes asocian el color rojo con el traje tradicional de los masai.

Los elefantes pueden detectar si un ser humano es amigo o enemigo por su olor y el color de sus ropas, según un estudio llevado a cabo en la Universidad de St. Andrews, en Escocia.

Los investigadores escoceses descubrieron que los elefantes reconocen los diversos grados de peligro que presentan diferentes grupos de individuos.

El estudio determinó que los elefantes africanos reaccionaban con temor cuando detectaban por medio del olfato que una prenda había sido utilizada por hombres de la tribu Masai.

Los hombres masai tienen la costumbre de demostrar su virilidad atacando con lanzas a los elefantes.

Peligroso, no tan peligroso

Asimismo, los elefantes responden agresivamente a la ropa roja, color típico de la ropa tradicional de los Masai.

Joven masai
Un joven masai vestido con su ropa tradicional.
Sin embargo, estos animales reaccionan de forma más tranquila ante la presencia de prendas utilizadas por los Kamba, una tribu de agricultores que no representa un gran riesgo para ellos.

La reacción de los elefantes era esperada por los psicólogos del equipo de investigación: "No nos decepcionó. De hecho, creemos que ésta es la primera vez que se ha demostrado que un animal puede hacer distinciones dentro de una misma especie, basándose en datos muy sutiles".

Creemos que ésta es la primera vez que se ha demostrado que un animal puede hacer distinciones dentro de una misma especie, basándose en datos muy sutiles
Lucy Bates y Richard Byrne, Universidad de St. Andrews

Los investigadores de la Universidad de St Andrews, la doctora Lucy Bates y el profesor Richard Byrne, primero mostraron a los elefantes ropa roja limpia y luego ropa roja que había sido usada cinco días atrás por un masai o por un kamba.

Así fue como descubrieron que la ropa que olía a los masai les hacía ir más rápido y luego tardaban más tiempo en relajarse una vez que dejaban de moverse.

También se dieron cuenta de que reaccionaban de una manera diferente frente al color blanco que al rojo, al que posiblemente relacionaban con los Masai.

¿Como los monos?

Los científicos creen que la diferencia en la reacción emocional de los elefantes frente al color y al olor puede estar vinculada al riesgo que perciben en las dos situaciones.

Con el olor de los masai, la reacción de miedo y ganas de escapar parecían dominar sobre todo lo demás
Lucy Bates, Universidad de St. Andrews

"Con el olor de los masai, la reacción de miedo y ganas de escapar parecían dominar sobre todo lo demás", explicó la doctora Bates.

"Si bien los elefantes pueden ser muy peligrosos cuando entran en conflicto con los seres humanos, la información que recogimos muestra que, de tener la oportunidad, preferirían salir corriendo incluso antes de encontrarse a las personas", añadió el profesor Byrne.

"Este experimento es sólo un punto de partida para investigar cómo los elefantes 'ven el mundo' y es posible que sus capacidades sean las mismas o incluso superen a las de nuestros parientes más cercanos, los monos y los simios", concluyó el científico.

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