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Viernes, 7 de septiembre de 2007 - 13:25 GMT
El virus que mata las abejas
Richard Black
Corresponsal de Medio Ambiente, BBC News

Un virus es el principal sospechoso en la búsqueda del asesino que mata a las abejas de Estados Unidos.

Un apicultor revisa la colmena.
Al parecer el virus que afecta a las abejas estadounideses vino de Australia.
Investigaciones genéticas mostraron que el Virus Israelí de Parálisis Aguda (IAPV por sus siglas en inglés) aparece con regularidad en colmenas que de pronto pierden a la mayoría de sus abejas o a toda la colonia.

Durante los últimos tres años, el Trastorno de Colapso de Colonias (CCD, también por sus siglas en inglés) ha afectado entre 50% y 90% de las colmenas comerciales de Estados Unidos.

Los apicultores transportan sus colmenas a varias partes del país para que polinicen cultivos importantes, como los almendros de California, donde se produce cerca de 80% de las almendras del mundo, en una industria que vale US$2.500 millones al año.

"Esto realmente subraya el valor de los polinadores", explicó Jeff Pettis, jefe de investigación del laboratorio de apicultura del gobierno de Estados Unidos.

"Operamos un número limitado de colonias. En los años 50 teníamos cinco millones de colmenas y ahora tenemos la mitad", dijo Pettis, integrante del equipo que investigó el CCD y publica sus conclusiones en la revista Science.

Pesquisa genética

El número de abejas de la variedad Apis miellifera comenzó a disminuir hace al menos 20 años, y una de las causas principales fue la aparición del ácaro parásito verroa.

Una sospecha apunta a Australia, de donde Estados Unidos comenzó a importar abejas en 2004, el año en que CCD apareció en las colmenas estadounidenses
Pero en 2004 los apicultores comenzaron a ver y a reportar un fenómeno nuevo y grave, que hacía que las abejas dejaran las colmenas, sus crías y sus reservas de alimentos, y que más tarde bautizaron como CCD.

Se pensó que era efecto de la radiación de los teléfonos celulares, los pesticidas, los cultivos genéticamente modificados, el cambio climático.

La genética ofreció la oportunidad de analizar los organismos que viven con y en las abejas.

"Se acababa de establecer el genoma de las abejas", recuerda Diana Cox-Foster, entomóloga de la universidad Penn State. "Por eso pudimos hacer la secuencia y eliminar material genético de las abejas".

Los científicos descubrieron ocho tipos de bacteria que al parecer desempeñan un papel útil para las abejas. Pero también encontraron genes de parásitos, hongos y virus tanto en colmenas sanas como en las que habían colapsado.

Y el IAPV sólo aparecía en muestras de poblaciones apícolas con CCD.

Sospechoso principal

"El virus parece estar fuertemente asociado con CCD", señaló la doctora Cox-Foster, "pero ahora tenemos que averiguar si es lo que causa el síndrome o si sólo es un síntoma".

Abejas.
La industria de la apicultura representa US$14.000 millones anuales.

Pero Jeff Pettis piensa que el CCD tiene causas múltiples, como los parásitos, el estrés y la nutrición, además de los virus.

Como el nombre indica, el IAPV se identificó en Israel, pero los síntomas que produce en las abejas de esa región son diferentes, aunque no se ha logrado establecer por qué.

También está abierta la pregunta sobre cómo llegó el virus a Estados Unidos. Una sospecha apunta a Australia, de donde EE.UU. comenzó a importar abejas en 2004, el año en que CCD apareció en las colmenas estadounidenses.

Los investigadores encontraron IAPV en abejas australianas, y ahora piensan buscar entre las muestras que tienen para determinar si los especímenes importados fueron los portadores.

Si fue así, Estados Unidos podría cerrar sus fronteras a las abejas australianas.

La industria de la apicultura representa alrededor de US$14.000 millones para Estados Unidos, lo que significa que los científicos tienen sobre sí una presión considerable para encontrar respuestas.



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