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Jueves, 23 de agosto de 2007 - 04:32 GMT
Reconocidos por los dientes
Nueve dientes fosilizados hallados en Etiopía provienen de una especia de gran primate anteriormente desconocida, según un informe de la revista Nature.

Dientes de Chororapithecus abyssinicus  Imagen: Gen Suwa
Se parecen a dientes de gorilas, según los investigadores.
Los fósiles de hace 10 millones de años pertenecieron a un animal que fue designado como Cororapithecus abyssinicus por el equipo de investigadores etíopes y japoneses.

Esta nueva especie podría ser un ancestral directo de los grandes primates que actualmente viven en África, según los investigadores.

Estos descubrimientos en la falla de Afar, en el este de Etiopía, genera interrogantes acerca de la evolución humana.

Los científicos sostienen que los fósiles de Etiopía probablemente pertenecieron a un primate de la familia del gorila.

Evidencia genética

La evidencia genética indica que los gorilas y los humanos se bifurcaron de un ancestro común hace ocho millones de años.

Investigadores peinan zona donde fue allado molar Chororapithecus. Dr Yonas Beyene (der. al fondo) dirige las tareas Imagen: Gen Suwa
Los fósiles fueron hallados en Afar, en la falla de Rift en Etiopía.
La edad de los fósiles fue un dato que sugirió a los investigadores que esa separación genética debió haber ocurrido hace más de 10,5 millones de años.

Si se comprueba esa teoría, será necesario rehacer los estudios moleculares y los exámenes de ADN que respaldan el pensamiento actual sobre la evolución humana.

Los científicos realizaron un examen tridimensional de la estructura de los molares y concluyeron que tanto los gorilas como esta nueva especie comparten una especialización única entre los primates en la ingestión de alimentos fibrosos como ramas y hojas.

"Esta es una distinción sutil, pero lo hemos comparado con todo lo que se nos ha podido ocurrir", dijo el Dr. Gen Suwa de la Universidad de Tokio, un integrante del equipo científico.

"En este caso si hay señales pertinentes de una estructura molar parecida a la de los gorilas. Si este no es un pariente del gorila, entonces es una criatura muy similar a lo que debió haber sido uno de los primeros gorilas", agregó.

Incredulidad

No todos comparten estas conclusiones.

"Sería estirar la evidencia basar la cronología de la evolución de los grandes primates en este nuevo fósil", señaló el profesor Peter Andrews del Museo de Historia Natural de Londres.

Si este no es un pariente del gorila, entonces es una criatura muy similar a lo que debió haber sido uno de los primeros gorilas
Dr. Gen Suwa, científico de Universidad de Tokio
El experto considera que las estructuras detectadas en los dientes podrían estar relacionadas con la dieta de esos animales.

"Estas estructuras aparecen en al menos tres ramas independientes de los primates, incluidos los gorilas. Podrían estar relacionadas con un cambio de dieta en lugar de una nueva característica genética", agregó.

Sin embargo nadie duda de la importancia del hallazgo.

"Se conoce cada vez más sobre los antepasados de los humanos, pero la evidencia de fósiles de nuestros parientes más cercanos en la actualidad, los grandes primates, es prácticamente inexistente", explicó el profesor Andrews.

África

Este descubrimiento también respalda investigaciones que señalan a África como el lugar de origen de los humanos y los primates africanos modernos.

Los dientes fueron encontrados en una región de Etiopía conocida como la falla de Rift, a unos 170 kilómetros al este de Addis Abeba.

En un sector del Estado Regional Nacional de Oromiya, se pueden encontrar sedimentos de hace más de 10 millones de años, de la era del Mioceno, conocidos como la formación Chorora del Mioceno.

El nombre del primate se derivó de la formación Chorora y el anterior nombre de Etiopía, Abisinia.



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