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Lunes, 5 de febrero de 2007 - 11:53 GMT
Tras los primeros "antárticos"
Jorge Patiño
BBC Mundo

Ice Lady Patagonia (Foto: Juan Pablo Pereda. Cortesía Asociación de Exploración Científica Austral)
El Ice Lady Patagonia ya ha realizado otras misiones a la Antártica.

Una expedición de argentinos, británicos y españoles viaja a la Antártica para buscar vestigios de sus primeros pobladores.

En el buque Ice Lady Patagonia, un barco de los años 50 que sirvió para custodiar las costas finlandesas durante la Guerra Fría y que funciona con un motor híbrido (70% combustible y 30% agua), un equipo de 30 personas partió hacia la Antártica desde la ciudad argentina de Ushuaia.

El objetivo de la expedición es encontrar vestigios de los primeros pobladores de la región, que se cree que llegaron durante las primeras décadas del siglo XIX.

"Los foqueros y loberos que llegaron primero al continente con idea de explotación fueron estadounidenses y algunos británicos; también hubo algún lobero argentino. Le estoy hablando más o menos de 1820", le dijo a BBC Mundo Marcelo Marienhoff, uno de los expedicionarios argentinos a bordo.

Sin embargo, se cree que hubo algunos que probablemente llegaron antes de esa fecha.

Relatos de marinos

En dos expediciones anteriores, el equipo del ice Lady Patagonia ha encontrado algunos antiguos asentamientos, y el objetivo es seguir descubriendo más.

Barriles para transportar grasa de ballena (Cortesía Asociación de Exploración Científica Austral)
Barriles para transportar grasa de ballena hallados en una expedición anterior.

Se cree que estos lugares no son muchos, pues varios de ellos quedan en las mismas zonas en donde hoy quedan las bases internacionales, porque son de los pocos puntos del continente que están libres de hielo la mayor parte del año.

Sin embargo, todavía hay espacio para el descubrimiento.

Marienhoff dice que, "con base en los relatos o diarios (de los antiguos habitantes) uno puede inferir sobre los lugares basado en las descripciones físicas que se hacen del lugar. A veces, una carta o un comentario decía 'estuve en determinado lugar' pero 'como fulano llama a tal lugar que yo llamo de otra forma...' es como buscar un tesoro, con pequeños indicios".

Parte importante de la recopilación de estos textos la ha realizado Carlos Vario, director del Museo Marítimo de Ushuaia y miembro de la expedición, quien ha logrado ubicar varias cartas y bitácoras en bibliotecas y museos del Reino Unido, Dinamarca, Francia y España.

Focas, lobos de mar, ballenas y pingüinos

Las focas y los lobos de mar no fueron los únicos animales que atrajeron a los cazadores a las aguas del sur durante el siglo XVIII.

Los pingüinos también se convirtieron en un animal codiciado por su grasa, que se usaba para encender el alumbrado público antes de la expansión de la luz eléctrica.

"Los cazadores de ballenas llegaron a la Antártica hacia 1906 a bordo de barcos de madera, y después en naves de acero impulsadas a vapor", dijo Carlos Vario a la agencia AFP.

Sobre la grasa de ballena, dice que "servía como combustible, pero también como ingrediente esencial para la industria cosmética y también se empleó durante la Primera Guerra Mundial para fabricar nitroglicerina".

Temperaturas cálidas

Proa ante el mar picado (Foto: Sebastian Copeland. Cortesía Asociación de Exploración Científica Austral)
El barco tiene que enfrentar las difíciles aguas del canal de Drake.

El barco tuvo que atravesar el pasaje de Drake, el mar que separa a Argentina de la Antártica, en donde tuvo que esperar el jueves por vientos más benévolos para continuar, pues éstos superaron los 50 nudos, lo que hacía difícil el avance.

Sin embargo, las condiciones climáticas prometen ser mejores en el continente.

Marienhoff aclara que las temperaturas son "del orden de los 0 grados; días con temperaturas hasta de 5ºC o -10ºC en la noche, pero son muy razonables en esta época del año".

Pero esas condiciones no sólo son causadas por el verano austral. Es claro que el calentamiento global se hace notar con claridad en esta parte del planeta.

"Es notable el retroceso de los glaciares; se nota a simple vista que hay un derretimiento ostensible en sectores de la Antártica", dice Marienhoff, quien aclara que si bien la expedición en la que se encuentra no es meteorológica ni climatológica, sí es notorio lo que sucede con los hielos polares.

ESCUCHE/VEA
BBC MUNDO HOY, 05.02.07
Tras los primeros "antárticos"



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