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Martes, 28 de noviembre de 2006 - 15:32 GMT
El elusivo leopardo de las nieves
Rebecca Morelle
BBC

Leopardo de las nieves (Fondo para el Leopardo de las Nieves)
Estos felinos son muy elusivos y por lo tanto, no hay mucha información sobre ellos.
Los hábitos de uno de los grandes felinos más elusivos del mundo, el leopardo de las nieves, podrán en poco tiempo dejar de ser un misterio.

Por primera vez, un equipo de investigadores del Parque Nacional Chitral Gol, en la frontera entre Pakistán y Afganistán, ha colocado un collar de con un Sistema de Posicionamiento Global (GPS por sus siglas en inglés) en uno de estos animales para poder seguir sus movimientos.

La hembra, de 35 kilos, fue capturada en cadena montañosa Purdum Mali, en Pakistán.

En los próximos meses, el equipo internacional tiene pensado colocar estos collares de alta tecnología en otros cuatro leopardos de las nieves.

Debido a su naturaleza solitaria, al terreno rocoso en el que viven y a que se vuelven más activos al anochecer, estos felinos son muy difíciles de estudiar, dice Ashley Spearing, quien está a punto de unirse al equipo.

Por este motivo, dice, gran parte de la información sobre sus movimientos y sobre el uso de su hábitat está basada en anécdotas, extrapolación o investigaciones hechas en el pasado con collares especiales, pero con tecnología menos sofisticada.

Nuevas tecnologías

Los científicos creen que el GPS les permitirá recoger información valiosa.

"Ésta es la primera vez que se utiliza tecnología GPS para seguir a los leopardos de las nieves. Creo que nos proporcionará información precisa y detallada del tamaño del área del hábitat del felino y de los movimientos que hacen a diario".

Los collares, cuando están colocados, utilizan el sistema GPS para mostrar la posición exacta en la que se encuentran en distintos momentos del día. Esta información es transmitida a los investigadores a través del sistema satelital de transferencia de datos franco-estadounidense Argos.

Ésta es la primera vez que se utiliza tecnología GPS para seguir a los leopardos de las nieves. Creo que nos proporcionará información precisa y detallada del tamaño del área la 'casa' del felino y de los movimientos que hacen a diario
Ashley Spearing, investigadora del equipo
El sistema controla de cerca el movimiento de los animales, registrando cuando descansan o duermen.

Pero ésta es la parte más fácil. Capturar a los animales para acceder a esta información, es más difícil.

Los felinos se mueven alrededor de las áreas de sus moradas. Muchas veces transitan por cornisas o por las bases de los acantilados, marcando su ruta para alejar a otros animales.

"Utilizamos esos sitios marcados para colocar trampas que no les hacen daño", dice Spearing. "También tienen un dispositivo de radio que nos avisa cuando el felino la ha activado".

Cada mañana, trabajando con temperaturas de entre -5º y -º20, el equipo parte de su campamento base con la luz del día para revisar las 15 trampas que han colocado, cubriendo en total entre unos 10 y 12 kilómetros y escalando entre unos 600 y 900 metros.

"En memoria de las montañas"

El líder del proyecto, Tom McCarthy, quien es director de Conservación del Fondo del Leopardo de las Nieves, describió al terreno como el más empinado en los que ha trabajado.

Leopardo de las nieves (Fondo para el Leopardo de las Nieves)
Hay entre 3.500 y 7.000 en estado salvaje
Viven en las montañas altas de Asia central
En cautiverio viven hasta 21 años
Los adultos pesan entre 35 y 55 kilos
Una vez que el felino cae en la trampa, se lo anestesia, se verifica su edad, género, tamaño y peso, y luego se le coloca el collar antes de liberarlo.

La captura de una hembra en las primeras etapas del proyecto ha hecho pensar a los científicos que es posible capturar a cinco en total.

Y la señal que reciben del primer felino capturado, bautizado Bayed-e-Kohsaar, que en urdu significa "En memoria de la montaña", ya les ha permitido el dónde y el cuándo de su deambular.

El collar permanecerá en el cuello del leopardo por 14 meses, cuando se caerá solo.

Brad Rutherford, director del Fondo del Leopardo de las Nieves, dice que la información que obtengan gracias a este proyecto será vital para la conservación del felino.

Se cree que hay entre 3.500 y 7.000 leopardos de las nieves en el mundo salvaje, en las montañas altas de Asia Central, pero la especie se encuentra amenazada.

Pocos datos

Desde 1972, estos felinos figuran el Lista Roja de especies amenazadas que publica el Fondo Mundial para la Conservación (IUCN por sus siglas en inglés), corriendo peligro por la fragmentación de su hábitat, la disminución de sus presas, la caza por su piel y sus huesos, y la matanza por venganza de los pastores que han perdido sus animales por los felinos.

Mapa
"Lo más importante que revelará este estudio es cuánto espacio necesita un leopardo", dice Rutherford.

"Uno pensaría que en 2006 ya tendríamos esa respuesta pero, desafortunadamente, porque estos felinos son tan elusivos, no lo sabemos. Según estimados, necesitan entre 65 y 1.000 kilómetros cuadrados".

Rutherford cree además que el estudio brindará información secundaria importante como por ejemplo si los felinos evitan el contacto con los asentamientos humanos y se acercan a ellos.

"Toda esta información nos permitirá mejorar los esfuerzos de conservación en el terreno", agrega.

El estudio es una proyecto conjunto del Fondo para el Leopardo de las Nieves, el Departamento de Vida Silvestre de la Provincia de la Frontera Nor-occidental y del Fondo Mundial para la Naturaleza en Pakistán.



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