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Viernes, 25 de agosto de 2006 - 22:14 GMT
Plutón desató la ira científica
Plutón
Plutón (izquierda) y su luna mayor, Charon, fueron catalogados como planetas enanos.

Paul Rincon
BBC

La decisión de quitarle a Plutón su estatus de planeta generó una acalorada reacción en algunos miembros de la comunidad científica.

El jueves, los expertos aprobaron una definición de planeta que degradó a Plutón a una categoría menor.

Pero el principal científico encargado de la misión robótica a Plutón de la NASA criticó duramente la decisión y la calificó de "vergonzosa", mientras que el director del comité encargado de tomar la decisión afirmó que el voto había sido "influenciado".

La votación se llevó a cabo durante la asamblea general de la Unión Astronómica Internacional (IAU por sus siglas en inglés), en Praga, que se extendió por diez días

La IAU es el organismo oficial encargado de adjudicar nombres en el campo de la astronomía desde 1919.

Sólo los 424 astrónomos que permanecieron hasta el último día del encuentro participaron en el sondeo.

La propuesta inicial de la IAU de agregar tres nuevos planetas al Sistema Solar -el asteroide Ceres, Charon (la luna de Plutón) y el mundo distante conocido como 2003 UB313- se topó con una oposición considerable. Lo que siguió fue un acalorado debate que generó cuatro propuestas.

Eventualmente, los científicos adoptaron los parámetros históricos que colocan a Plutón en una categoría secundaria: la de "planeta enano".

Definición poco seria

El Doctor Alan Stern, quien dirige la misión a Plutón "Nuevos Horizontes" de la NASA, y que no votó en Praga, le dijo a la BBC: "es una definición espantosa, descuidada, y no pasa un segundo examen por dos razones".

Es imposible establecer una línea divisoria entre planetas y planetas enanos. Es como si dijésemos que las personas no son personas por una razón tan arbitaria como que 'porque tienden a vivir en grupos
Alan Stern, director de la misión a Plutón, Nuevos Horizontes
"Primero, es imposible establecer una línea divisoria entre planetas y planetas enanos. Es como si dijésemos que las personas no son personas por una razón tan arbitraria como que 'porque tienden a vivir en grupos'".

"Segundo", agregó, "la definición en sí es peor, porque es inconsistente".

Uno de los tres criterios para definir qué es un planeta establece que "el espacio a su alrededor debe estar claramente definido". El problema de Plutón es que su órbita -marcadamente elíptica- se superpone con la de Neptuno.

Sin embargo, Stern señala que la Tierra, Marte, Júpiter y Neptuno tampoco tienen un espacio tan definido a su alrededor.

La Tierra orbita con unos 10.000 asteroides relativamente cercanos, mientras que Júpiter está acompañado en su recorrido por 100.000 asteroides.

Estas rocas son esencialmente trozos de desechos que quedaron desperdigados cuando se formó el Sistema Solar, hace más de 4.000 millones de años.

"Si Neptuno hubiese despejado el espacio que lo rodea, Plutón no estaría allí", agregó el científico.

Stern dijo que otros astrónomos que compartían sus principios lanzaron una petición para que Plutón recupere su categoría de Planeta. Como parte de esta iniciativa, crearon unas pegatinas para colocar en los automóviles (y que pueden adquirirse por internet) que dicen: "Si crees que Plutón es un planeta, toca la bocina".

También han enviado mensajes de correo electrónico donde describen a la IAU como la "Unión Astronómica Irrelevante" (por Internacional).

Un arreglo poco conveniente

Owen Gingerich presidió la reunión del comité y contribuyó a desarrollar la propuesta inicial, elevando el número total de planetas a 12.

Clyde Tombaugh.
Plutón fue descubierto en 1930 por el estadounidense Clyde Tombaugh.
Este profesor emérito de Harvard afirmó que el resultado se debía en gran medida a una "revuelta" de los dinamicistas, los astrónomos que estudian el movimiento y los efectos gravitatorios de los objetos celestes.

"En nuestra propuesta inicial utilizamos la definición de planeta preferida por los geólogos planetarios. Los dinamicistas se sintieron tremendamente insultados por que no los consultamos. Y eran tantos, que al final se creó una gran protesta", señaló Gingerich.

"La revuelta creció tanto como para destruir la integridad científica y la sutileza de la resolución (inicial)".

Y agregó que "durante el encuentro en Praga había 2.700 astrónomos. Pero sólo un 10% de ellos votaron por la tarde. Los que no estaban de acuerdo y estaban decididos a bloquear la otra resolución se presentaron en masa y superaron al grupo que pensaba: 'y bueno, ésta es una de las tantas cosas en las que está trabajando la IAU".

Por internet

Gingerich, que debió regresar a Estados Unidos y por lo tanto no pudo votar, dijo que le gustaría que, en el futuro, se pudiese votar electrónicamente.

Stern, estuvo de acuerdo: "Yo no pude votar porque estaba en la sala en Praga el jueves 24. De los 10.000 astrónomos, sólo un 4% estaba en esa sala. Así que ni siquiera se puede decir que hubo consenso".

"Si todos tuviésemos que viajar a Washington DC cada vez que tenemos que elegir un presidente, los resultados serían muy diferentes porque nadie votaría. En el mundo de hoy eso es idiota. Creo que la decisión es una ridiculez".

Dijo que además que no cree que la decisión se mantenga por mucho tiempo, y que no planea modificar los textos de astronomía que está escribiendo.

Sin embargo, otros astrónomos se alegraron de que Plutón bajase de categoría. El profesor Iwan Williams, presidente de la cátedra de sistemas planetarios de la IAU, comentó que "Plutón tiene muchos, muchos amigos, no estamos tan interesados en tener a Plutón y a todos sus amigos en nuestro club, porque estaríamos muy apretados".

"Para el final de esta década, tendremos uno 100 planetas y creo que la gente va a decir '¡por Dios, que líos los que hicimos en 2006!".

Sistema solar



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