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Domingo, 23 de julio de 2006 - 11:29 GMT
Astrónomos tras huella de supernova
Roland Pease
BBC Ciencia

Supernova. (Imagen: David Hardy, www.astroart.org & PPARC)
La supernova representa una de las fases finales de la vida de una estrella.

Astrónomos observaron una estrella al borde de estallar como una espectacular supernova.

La estrella súbita y momentáneamente creció a 1.0000 veces su tamaño normal.

RS Ophiuci está cerca de autodestruirse en una explosión nuclear clasificada como supernova de tipo 1a, informan científicos en la revista Nature.

Este es uno de los fenómenos más brillantes del universo, e irradia 5.000 millones de veces más luz que el sol.

Las supernovas también parecen ser notoriamente uniformes.

Siempre parecen irradiar la misma cantidad de luz, así que su visibilidad desde la tierra, opacada solo por su inmensa distancia, ha sido utilizada para medir el tamaño del universo.

Esas supernovas son tan inusuales que la última conocida en nuestra galaxia fue vista en 1572 por el gran astrónomo danés Tycho Brahe, quien acuñó el termino nova, para "nueva estrella", sin saber que en realidad estaba presenciando el violento final de una estrella desconocida.

Estertores de la muerte

Hace largo tiempo se ha creído que las supernovas 1a son en realidad los estertores de la muerte de una estrella enana blanca.

Pero todas las modernas han estado tan distantes que no había posibilidad de ver que habían sido antes.

RS Ophiuci, en la constelación ecuatorial de Ophiuchus (cerca a Libra) es exactamente el tipo correcto de estrella enana blanca.

Tycho Brahe acuñó el termino nova, para ´nueva estrella´, sin saber que en realidad estaba presenciando el violento final de una estrella desconocida

Varias veces en el siglo pasado, adquirió una apariencia incandescente, como si se tratara de una explosión fallida de supernova.

Es como si la llama termonuclear se hubiera pasado por la faz de la estrella sin incendiarla del todo.

La última vez que mostró incandescencia fue en 1985, cuando la tecnología de los astrónomos no tenía la capacidad de registrar todos los detalles.

Con telescopios basados en el espacio y grandes conjuntos de antenas parabólicas, todo esto ha cambiado.

Escribiendo en la revista Nature, un equipo de astrónomos dice que pudieron detectar una columna de material gaseoso siendo arrojada por la conflagración.

"La explosión es tan fuerte que en efecto eleva una cantidad de material de la superficie de la estrella y la arroja al espacio", señaló el autor principal del estudio, Jeno Sokoloski, de la universidad de Harvard, a la BBC.

Al rastrear la columna, añade, pudieron aprender más acerca de la estrella que la lanzó.

"Empezó a desacelerarse casi inmediatamente, en cuestión de apenas dos días, y eso nos dice que la estrella enana blanca debe ser extremadamente masiva, casi tan masiva como para colapsar".

Masa crítica

Supernova
Las estrellas alcanzan su máxima luminosidad justo antes de su destrucción.

La teoría dice que las estrellas enanas blancas se autodestruyen cuando su masa equivale a 1.4 soles.

RS Oph está acercándose a esa masa crítica.

Está lentamente devorando material de una estrella gigante cercana.

Pero pronto, RS Oph podría superar el punto crítico y la llama nuclear detonaría en las profundidades de la estrella, desintegrándola.

No se sabe cuándo pasará eso.

"Podría ser mañana, pero lo más probable es que ocurra en 1.000, en 10.000 o en 100.000 años", agrega Sokoloski.

Cuando ocurra, dice, será un evento espectacular, más brillante que los planetas, y podrá verse en el cielo diurno.

Entre tanto, los astrónomos estarán estudiando la estrella de cerca, para observar cada uno de los pasos hacia su destrucción, y esperando entender los detalles completos de uno de los misterios más grandes del cosmos.

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