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Miércoles, 12 de julio de 2006 - 22:57 GMT
Cuanto más grande, más caliente
Animación de un dinosaurio en el Museo de Historia Natural de Londres
Hasta ahora se creía que los dinosaurios eran de sangre fría.
Enormes y calientes... así eran los dinosaurios, según un nuevo estudio de los fósiles.

Pese a que durante mucho tiempo se les consideró reptiles de sangre fría, al parecer mientras mayor era su tamaño, más caliente era su sangre.

Recientemente, algunos investigadores propusieron que las extintas criaturas regulaban activamente la temperatura de sus cuerpos, como los mamíferos.

Pero el estudio publicado en el diario Plos Biology sugiere que no es así, sino que los dinosaurios más grandes podían perder calor tan lentamente que se mantenían calientes en todo caso.

Los reptiles tienden a ser de sangre fría, cuya temperatura interna depende del ambiente externo. Así las lagartijas y las serpientes se ponen sobre rocas, bajo el sol, para elevar su propia temperatura.

Las aves y los mamíferos, por otra parte, tienden a ser endotérmicos de sangre caliente ya que pueden regular la temperatura interna de su cuerpo sin importar la influencia externa. La temperatura de sus cuerpos tiende a ser más constante que la de los reptiles y más elevada que la del ambiente exterior.

Límite en crecimiento

Ilustración de un dinosaurio
A pesar del estudio, sigue dudándose si los dinosaurios eran de sangre fría o caliente.
James Gillooly, de la Universidad de Florida en Gainesville, Estados Unidos, y sus colegas comenzaron con una ecuación mostrando la relación entre tamaño del cuerpo, temperatura corporal y tasa de crecimiento del animal.

Luego aplicaron esta ecuación, la cual resultó ser válida tanto para especies vivientes como para los dinosaurios.

El equipo de investigadores de Gillooly usó medidas del crecimiento anual de los anillos en los huesos de ocho especies de dinosaurios, para estimar las tasas de crecimiento de los animales y el tamaño de sus cuerpos en la adultez.

A su vez, esta información puede ser utilizada para calcular la temperatura del cuerpo del dinosaurio al ajustarse la ecuación.

Los científicos encontraron que los dinosaurios más pequeños tenían temperaturas de unos 25º centígrados, cercanas a las temperaturas ambientales y similares a las observadas en reptiles vivientes.

En otras palabras, ellos no regulan activamente su temperatura interna como los mamíferos y las aves.

Pero a medida que el tamaño de los dinosaurios aumentaba, eran menos eficientes disipando calor y esto ayudaba a mantenerlos calientes de todas formas.

Gran variedad

Modelo de dinosaurio en Dinopark Munchehagen. (Dinopark Munchehagen)
Estos modelos representan a los dinosaurios enanos.
De acuerdo a la ecuación de los científicos, el enorme Apatosaurus -que con un peso de 13.000 kilogramos se encontraba entre las especies de dinosaurios más grandes- tenía una temperatura corporal mayor de 40º centígrados.

La mayoría de los animales no pueden tolerar temperaturas corporales superiores a los 45º centígrados, de modo que el Apatosaurus estaba cerca del límite superior tanto en tamaño como en temperatura corporal.

Ello, según los investigadores, podría sugerir que el tamaño máximo de un dinosaurio podría haber estado limitado por la temperatura de su cuerpo.

"El asunto sobre si los dinosaurios eran de sangre fría o caliente no tiene una respuesta simple", dijo la doctora Angela Milner, curadora asociada de paleontología en el Museo de Historia Natural de Londres.

"Hay un amplio rango de estados fisiológicos, desde aspectos más del lado de los ectodérmicos y que no tenían problemas manteniendo el calor porque eran tan grandes, hasta los pequeños dinosaurios carnívoros, que no estaban muy lejos de la biología endotérmica observada en las aves".

La doctora Milner, quien no está asociada con los autores del estudio, señaló que un grupo de dinosaurios conocido como hadrosaurio aparentemente cambiaba de un estado a otro, siendo endotérmico -como los mamíferos y las aves- en su juventud y homeotérmico inerte en su vida adulta.



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