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Viernes, 7 de julio de 2006 - 11:28 GMT
Un gen revela el color del mamut
Rebecca Morelle
BBC

Dos diferentes mamut
Los mamut vagabundos tenían pelaje claro y oscuro.
Un grupo internacional de científicos ha logrado determinar el color del pelaje de los mamut que se paseaban por la Tierra hace miles de años.

Algunos de estos animales de enormes colmillos llevaban pelaje de color oscuro, mientras que otros eran pelirrojos o rubios.

Utilizando las técnicas genéticas más recientes, los científicos consiguieron extraer la información de un hueso de 43.000 años de antigüedad que perteneció a un mamut vagabundo de Siberia.

Los investigadores afirman que un gen llamado Mc1r controlaba el color del abrigo de las bestias, según se desprende de su artículo publicado en la revista "Science".

El gen también es el responsable del color del pelo en algunos mamíferos modernos.

En los humanos, una actividad reducida del gen Mc1r genera cabello pelirrojo, mientras que en los perros, ratones y caballos, produce pelo de color amarillo.

Dos versiones diferentes

Usando el antiguo ADN encontrado en el hueso del mamut desenterrado, el grupo internacional de investigadores pudo observar las variaciones en las copias de gen Mc1r.

Pintura rupestre de un mamut
El mamut se extinguió hace 4.500 años.
El Dr. Michael Hofreiter, uno de los autores del documento y biólogo de la evolución del Instituto Max Planck para la Antropología de la Evolución en Alemania, asegura que el análisis reveló que existían dos diferentes versiones del gen, una versión completamente activa y otra parcialmente activa.

Los investigadores piensan que la coloración del pelo en los mamut podría haber sido determinada de la misma manera en la que se determina la de los mamíferos actuales.

Esto significa que los mamut con sólo una copia del gen totalmente activo y una del gen parcialmente activo habrían tenido pelaje oscuro, probablemente café oscuro o negro.

Mientras que los mamut con dos copias del gen inactivo habrían tenido abrigos más pálidos, probablemente rubios o pelirrojos.

Los científicos dicen que no sabían con seguridad por qué existieron mamut con diferentes colores de pelo.

¿Supervivencia o génetica?

Otra investigación publicada en la misma revista encontró que los ratones de playa, cuyo color de pelo también es controlado por el gen Mc1r, tienen diferente tinte por razones de supervivencia.

Ratón de playa
En Florida estos ratones se camuflan gracias al color de su pelo.
Los investigadores dicen que los ratones de playa de Florida son más rubios que sus primos del interior del país, porque su pelaje pálido les ayuda a esconderse de sus cazadores en su hábitat.

Pero el Dr. Hofreiter dice que es improbable que los mamut hayan tenido varios colores de pelaje por motivos de camuflaje.

"Eran muy grandes, así que incluso un mamut rubio hubiera sido fácilmente visible", opina.

Los mamut colmilludos (Mammuthus primigenius) eran muy comunes hace 50.000 años, durante el Pleistoceno tardío.

Eran del tamaño de un elefante indio, pero con abrigos peludos y colmillos de más de cuatro metros de largo.

Se cree que murieron hace 4.500 años.

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