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Viernes, 30 de junio de 2006 - 20:12 GMT
La sabiduría diminuta
Rebecca Morelle
BBC

Hormiga Cataglyphis fortis.
Con "tacones" los pasos eran más largos, así que se pasaban del hormiguero.
Las hormigas desérticas utilizan un "podómetro" interno para medir con exactitud la distancia que recorren, reveló un estudio publicado por la revista Science.

Los investigadores sabían que los insectos, que hurgan en distintas partes para encontrar su comida, pueden guiarse utilizando la luz del cielo, pero estaban intrigados por la capacidad de los animales para calcular la extensión del terreno recorrido.

Manipulando la extensión de las patas de las hormigas para darles zancadas más largas o más cortas, un equipo de científicos suizo-alemán descubrió que los insectos "contaban" los pasos para determinar la distancia cubierta.

Las Cataglyphis fortis, también conocidas como las hormigas saharianas del desierto, viajan grandes distancias en terrenos planos y arenosos para buscar alimentos.

Las criaturas tienen una habilidad impresionante para regresar a su hormiguero utilizando una ruta directa en vez de deshacer sus pasos.

Para realizar esta hazaña las hormigas necesitan evaluar las direcciones y las distancias. Utilizan el cielo para orientarse, pero su manera de medir las distancias siempre había sido un misterio.

Durante la investigación, los científicos de la Universidad de Ulm, en Alemania, y los de la Universidad de Zurich, en Suiza, colocaron a un grupo de hormigas en un túnel para que buscaran su comida. Una vez que la habían encontrado, los especialistas manipularon sus patas para que fueran más largas, añadiéndoles zancos, o más cortas, amputándolas parcialmente.

Al mismo punto

Hormiga Cataglyphis fortis.
El "podómetro" interno de los insectos fue descubierto por investigadores suizos y alemanes.
Fue entonces cuando los a los insectos se les regresó al mismo punto para que iniciaran su viaje de regreso a casa.

Los investigadores se dieron cuenta de que las hormigas con patas más largas se pasaban la entrada del hormiguero, mientras que con las que tenían patas más cortas, ocurría lo contrario.

Descubrieron que cuando hacían ambos recorridos, el de salida y el de regreso, pese a las patas manipuladas, las hormigas calculaban la distancia del hormiguero casi exactamente, sugiriendo que la longitud de sus pasos era un factor fundamental.

El autor de la investigación, Harald Wolf, neurobiólogo de la Universidad de Ulm, dijo que "el siguiente paso será analizar lo que se conoce como el control del movimiento de las patas al caminar para saber si hay algo que pudiera como un podómetro (una calculadora de distancias) en estos animales".

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