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Miércoles, 28 de junio de 2006 - 15:11 GMT
Última oportunidad para el delfín chino

Richard Black
BBC, especialista en temas de medio ambiente

Un equipo de zoólogos ha diseñado un plan para proteger de la extinción al delfín del río Yangtze, probablemente el mamífero más amenazado del mundo.

Delfín de lago chino. Imagen de  Stephen Leatherwood, de la Sociedad Zoológica de Londres
El delfín de lago chino es "probablemente el cetáceo más amenazado del mundo".
Los expertos esperan tomar a algunos delfines del Yangtze y criarlos en un lago cercano, a salvo de los pescadores.

La especie está amenazada por la actividad pesquera descontrolada, que acaba con su alimento, y por la industrialización. Otros peligros, como las colisiones con los barcos y las redes de pesca, en las que pueden quedar enzarzados, agudizan la amenaza.

El censo más reciente encontró únicamente 17 ejemplares vivos.

También conocido como el delfín de lago chino, el Lipotes vexillifer está registrado en la lista de especies "en peligro crítico" en la internacionalmente respetada Lista Roja de Especies Amenazadas, que lo describe como "probablemente el cetáceo más amenazado del mundo".

A salvo

A finales del año pasado un grupo internacional de zoólogos conservacionistas organizaron un taller en San Diego, Estados Unidos, con el objetivo de desarrollar un plan de rescate coherente.

El plan es hacer una reserva en un lago de 21 kilómetros de largo, que se formó en un meandro que era parte del río Yangtze hasta los años 70
Samuel Turvey, de la Sociedad Zoológica de Londres
Ese plan ha sido ahora publicado por un grupo de trabajo liderado por Samuel Turvey, del Instituto de Zoología, parte de la Sociedad Zoológica de Londres.

"Durante mucho tiempo se ha sugerido que la única manera de protegerlos de la muerte es establecer una población de cría, estrechamente vigilada, bajo condiciones de cría semi naturales", le dijo Turvey a la BBC.

"El plan es hacer una reserva en un lago de 21 kilómetros de largo, que se formó en un meandro que era parte del río Yangtze hasta los años 70", explicó el zoólogo.

El lago Tian-e-Zhou ya alberga a otros cetáceos de agua dulce, como la marsopa del Yangtze, así que las condiciones parecerían apropiadas para los delfines.

Hay peces en el lago que proveerían alimento para los mamíferos amenazados y aunque podría haber también cierta actividad de pesca humana, es probable que esta sea de una escala mucho menor que la existente en el río Yangtze.

Allí, la presión de la floreciente población china ha disminuido las reservas de alimento de los delfines en una milésima parte de los niveles pre industriales, según indicó Turvey.

Presiones

"Hay una presión poblacional gigantesca, industrialización, pesca masiva... las colisiones con los barcos han tenido un impacto enorme, y están las redes pesqueras en las que quedan enganchados y la construcción de represas...", mencionó el zoólogo.

"La especie está en declive desde hace décadas; durante el llamado "Gran Salto Adelante" incluso se estableció una fábrica para hacer bolsos de piel de delfín", añadió.

La especie está en declive desde hace décadas; durante "el Gran Salto Adelante" incluso se estableció una fábrica para hacer bolsos de piel de delfín
Samuel Turvey, de la Sociedad Zoológica de Londres
Tanto la Sociedad Zoológica de Londres como sus instituciones colaboradoras consideran que el plan será ampliamente aceptado y están empezando a buscar fondos para financiarlo.

El coste del proyecto podría sumar entre US$365.000 y 545.000, sólo para las operaciones del primer año.

Para atrapar a los delfines se necesitarán barcos y para trasladarlos al lago Tian-e-Zhou, helicópteros. También hará falta construir barreras de contención, se precisará personal veterinario y habrá que hacer un inventario de las reservas de peces.

El plan de rescate sugiere realizar cinco operaciones de captura de delfines en el río Yangtze durante los próximos tres años, con el fin de "establecer una población de cría viable de delfines en el lago Tian-e-Zhou antes de que la población del río Yangtze disminuya más aún o se extinga", dijo Turvey.

El proyecto a largo plazo implica reintroducirlos en el río, pero sólo cuando aumenten las perspectivas de que allí puedan prosperar.



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