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Sábado, 11 de marzo de 2006 - 00:46 GMT
Llega sonda espacial a Marte
Ilustración de MRO (NASA)
La nave MRO enviará gran cantidad de información sobre el planeta rojo.

La sonda espacial estadounidense Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) sobrevivió a una etapa crítica de su misión al ubicarse en una órbita elíptica alrededor del planeta rojo.

Noticias del éxito siguieron a un tenso periodo de silencio en las radiocomunicaciones mientras MRO navegaba detrás de Marte.

En los siguientes seis meses, la sonda reducirá progresivamente el tamaño de su órbita hasta que alcance una posición óptima para iniciar estudios científicos.

MRO examinará la superficie y atmósfera marcianas a un nivel de detalle sin precedentes.

A las 21:24 GMT, mientras la astronave llegaba al lado sur del planeta, sus motores se encendieron, disminuyendo su velocidad y permitiendo que fuera capturada por la gravedad de Marte.

Aproximadamente 20 minutos después, MRO cambió de energía solar a baterías, al tiempo que pasaba detrás del planeta y perdía contacto radiofónico con la tierra.

Alivio

Ilustración de MRO
La nave puede tomar fotos de alta resolución de la superficie de Marte.

El restablecimiento del contacto media hora después, generó gran alivio en el equipo de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL por sus siglas en inglés) de la agencia espacial estadounidense, NASA, ubicado en Pasadena, estado de California.

"Marte nos ha enseñado a nunca pecar de confiados. Dos de las últimas 4 naves enviadas por NASA a Marte no sobrevivieron a la aproximación final", señaló Jim Graf, administrador del proyecto MRO, antes de la maniobra de inserción en órbita. "Marte es impredecible", agregó.

La sonda se ha unido a otros tres satélites que navegan alrededor del planeta rojo: el Mars Global Surveyor y Mars Odyssey de la NASA, y el Mars Express de la Agencia Espacial Europea.

MRO está ahora en una trayectoria elíptica de 35 horas alrededor de Marte, donde en su punto más alejado se desplazará a cerca de 44.000 kilómetros de la superficie del planeta.

La siguiente fase para la misión será lentamente reducir el sendero de la astronave alrededor de ese planeta hasta que alcance una estrecha órbita circular de dos horas.

"Aerofreno"

Científicos de la NASA celebran el éxito de la misión.
La NASA tiene otros dos satélites en órbita sobre ese planeta.

El proceso tomará seis meses, y emplea una técnica conocida como "aerofreno", mediante la cual la nave se desacelera a sí misma utilizando la fricción creada cada vez que pasa junto a la atmósfera marciana.

"Utiliza la resistencia del aire contra los paneles solares para desacelerarla. Y a medida que disminuye la velocidad en los próximos seis meses, se ubicará más y más cerca a Marte", observó el profesor Colin Pillinger, quien dirigió la fallida misión británica a Marte con la nave Beagle 2 en el año 2003.

La nave tendrá que llevar a cabo esa técnica más de 500 veces

Sin embargo, agrega Pillinger, cada maniobra es peligrosa.

"Si entra (a la atmósfera del planeta) demasiado profundo, se calentará y estrellará, incendiándose. Si golpea contra la atmósfera en el ángulo equivocado, rebotará y se perderá en el espacio", sostuvo.

En noviembre de 2006, una vez la nave esté en la posición óptima, comenzará la fase científica de la misión, con una duración de dos años.

La nave espacial lleva una carga de seis instrumentos científicos y enviará una gran cantidad de valiosa información acerca del planeta.

Estudiará el clima de Marte, observará los minerales que contienen agua, y escudriñará debajo de la superficie, buscando hielo.

Alta resolución

La nave también tiene cámaras a bordo que podrán tomar imágenes de la superficie del planeta.

"Naves orbitales previas podían ver algo del tamaño de un bus de dos pisos en la superficie de Marte. Esta nave puede ver una mesa de comedor", dijo el doctor Matthew Genge, de la universidad Imperial College de Londres.

Naves orbitales previas podían ver algo del tamaño de un bus de dos pisos en la superficie de Marte. Esta nave puede ver una mesa de comedor
Matthew Genge, Imperial College

"Así que eso quiere decir que podemos ver cosas como un pequeño manantial de agua caliente saliendo del suelo, si es que existe. También podrá ver cosas como rocas grandes que pueden ser una amenaza a otras naves que intenten depositarse en la superficie de Marte en el futuro".

El equipo de la misión de la NASA dice que MRO enviará 10 veces más datos que todas las misiones previas a Marte juntas.

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