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Lunes, 25 de julio de 2005 - 11:58 GMT
Ratones masacran aves
Ratón comiéndose un polluelo
Entre más comen, más crecen y más tienen que comer.

Ratones gigantes se están comiendo a cerca de un millón de polluelos vivos al año en y poniendo algunas especies en peligro de extinción, una de las colonias de aves marinas más importantes del mundo.

La isla de Gough, una pequeña isla del Atlántico Sur, es uno de los principales campos de crianza para varias especies de albatros, y es el hogar de millones de otras aves.

De acuerdo al corresponsal de la BBC Roland Pease, la Real Sociedad de Protección de las Aves espera encontrar la forma de controlar o erradicar a los ratones, para que la isla vuelva a ser un santuario para las aves.

La isla de Gough sólo tiene 8 kilómetros de largo por 6 de ancho. Pero es el hogar para una sorprendente colonia de aves marinas, más de 10 millones en total.

Una plaga importada

Hasta que los buques cazadores de focas empezaron a recalar ahí en el siglo XIX, las aves estuvieron a salvo. Pero los ratones que viajaban en los barcos han infestado a las islas, y en los inviernos se comen vivos a los pájaros indefensos.

Mapa de la Isla Gough

Incluso polluelos de albatros de 10 kilogramos de peso son vulnerables a los ratones.

Los roedores entierran sus dientes en la carne de los polluelos cuando están sentados en las rocas sin manera de defenderse.

Los investigadores han visto hasta a 8 o 10 ratones comiéndose a un sólo polluelo enfermo, que no puede moverse lo suficientemente rápido para escapar.

Los albatros ya están en peligro de extinción por la pesca de línea larga: los adultos frecuentemente se ahogan al enredarse con el cordel de los pescadores. La muerte de polluelos en la isla Gough agrava la situación.

Casi todas las 2000 parejas de albatros de Tristan que quedan en el mundo anidan en la Isla Gough, pero los ratones se devoran cerca de mil polluelos al año -tres cuartos de los que nacen.

Los grandes comen más

Además, como le dijo a la BBC Richard Cuthbert, biólogo de la Sociedad Real de Protección de las Aves, "hay enfermedades que los ratones potencialmente podrían introducir, como el equivalente de la mixomatosis de los conejos".

Albatros
Los albatros están en peligro de extinción.

En un círculo vicioso, los ratones son más grandes en las islas gracias a la abundancia del alimento que recientemente empezaron a degustar: los pájaros. Su tamaño, a su vez, les permite comer más.

En cualquier caso, "los ratones y otros animales pequeños a menudo se vuelven más grandes cuando llegan a las islas, particularmente si están en latitudes altas", señala Cuthbert.

"Es una regla ecológica: si el medioambiente es frío, es mejor ser más grande".

Los polluelos de albatros también son grandes: casi un metro de alto y 250 veces más pesados que los ratones, pero pasan ocho meses esperando que sus padres los alimenten, casi no se pueden mover y menos defenderse.



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