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Martes, 21 de noviembre de 2006 - 11:50 GMT
Claves: Reactor de Fusión Nuclear
Redacción BBC Mundo

Proyecto del reactor
Se espera que ITER produzca energía relativamente limpia.
Finalmente se firmó un acuerdo para construir el Reactor Experimental Termonuclear Internacional (ITER, en sus siglas en inglés), en Cadarache, Francia. El acuerdo pone fin a años de debates entre los socios del proyecto: la Unión Europea, Estados Unidos, Rusia, China, Japón, Corea del Sur e India.

A continuación BBC Mundo le explica los objetivos del proyecto y cómo funcionaría este tipo de reactor nuclear.


¿Qué es el ITER?

ITER es un reactor experimental que intentará reproducir en la Tierra las reacciones nucleares que dan energía al sol y a otras estrellas.

El reactor consolidará todo lo que se ha aprendido en décadas de estudios. Si funciona, y se comprueba que estas tecnologías son prácticas, la comunidad internacional construirá un prototipo comercial del reactor, llamado "Demo".

La etapa final sería desarrollar la tecnología de fusión nuclear en todo el mundo.

¿Qué es exactamente la fusión?

La fusión se basa en el principio de que la energía puede ser liberada juntando a los átomos, en lugar de dividirlos, como es el caso de las reacciones de fisión con que funcionan las plantas nucleares actuales.

Un modelo del reactor termonuclear ITER en Caradache, Francia
Si la tecnología de ITER funciona, se desarrollará en todo el mundo.
En el núcleo del Sol, una enorme presión gravitacional permite que esta reacción ocurra a temperaturas de alrededor de 10 millones de grados centígrados.

Con la presión mucho menor que es posible en la Tierra, las temperaturas necesarias para producir la fusión deben ser mucho más altas, de más de 100 millones de grados centígrados.

Ningún material en la Tierra permitiría obtener un contacto directo con un calor semejante. Así que para lograr la fusión, los científicos han ideado una solución en la cual el gas "súper calentado", o plasma, se mantiene y se comprime dentro de un intenso campo magnético de forma circular.

¿Cuáles son las ventajas de la fusión?

El mejor combustible para fusión consiste de dos tipos de hidrógeno: deuterio y tritio. El primero puede obtenerse del agua, que es abundante y está disponible en todas partes. El segundo puede producirse del litio, que se encuentra copiosamente en la corteza de la Tierra.

A diferencia de la quema de combustibles fósiles, las reacciones de fusión no producen dióxido de carbono, el gas contaminante que según muchos científicos es responsable del calentamiento global.

Los expertos en fusión también indican que el sistema sería inherentemente seguro, ya que cualquier defecto en el funcionamiento provocaría el cierre automático del reactor.

¿Producirá ITER desechos radioactivos?

Sí. Los neutrones que se producen en las reacciones de fusión "activarán" los materiales utilizados en las paredes del reactor. Pero una de las tareas del proyecto será encontrar materiales que aguanten de mejor forma este "bombardeo".

Esto podría resultar en materiales de desecho que puedan manejarse de forma segura en un periodo relativamente modesto (de 50 a 100 años), comparado con los desechos radioactivos que duran varios miles de años y que se producen como resultado directo de la división de átomos en las reacciones de fisión.

Se calcula que después de 100 años de deterioro radioactivo postoperatorio, ITER mantendrá unas 6.000 toneladas de desechos. Cuando se le empaquete, esa cantidad equivaldrá a un cubo con bordes de 10 metros.

¿Cuánto tardará la construcción del ITER?

En junio de 2005, se acordó que el reactor será construido en Cadarache, en el sur de Francia, y no en Rokkasho, en el norte de Japón, como proponía ese país. En el primer semestre de 2007, se despejará un área boscosa para comenzar a construir los edificios de ITER. Se espera que el reactor comience a tomar forma en 2009. En total, el proyecto durará unos 35 años.

¿Cuánto costará el reactor termonuclear?

La Unión Europea, en su calidad de sede del proyecto, acordó hacerse cargo del 50% de los costos de construcción, estimados en más de US$6.400 millones, mientras que cada una de las otras partes pagará aproximadamente el 10%. Los costos operativos totales durante la vida útil del reactor experimental, que se prevé que sea de 20 años, suman una cifra similar.

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