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Martes, 17 de enero de 2006 - 20:38 GMT
Posponen misión a Plutón
Paul Rincon
BBC Ciencia

La agencia espacial de Estados Unidos, NASA, pospuso para el miércoles el lanzamiento de una misión a Plutón, el único planeta del sistema solar que no ha sido visitado por una nave espacial.

La nave a bordo de un cohete Atlas 5 (Gentileza NASA).
La nave podría llegar a Plutón en 2015.

Se esperaba que la nave, llamada Nuevos Horizontes, despegara este martes a bordo de un cohete Atlas 5, pero fuertes vientos en el centro de lanzamientos de Cabo Cañaveral, Florida, provocaron el cambio de planes.

El objetivo de la misión, que tardará más de nueve años en llegar a su destino, es recoger información sobre el planeta y sus lunas y explorar posteriormente los cuerpos helados que residen en el exterior del sistema solar, en el llamado cinturón de Kuiper.

Esta región, más allá de Neptuno, está poblada por decenas de miles de objetos helados, que se encuentran a una distancia entre 30 y 50 veces la existente entre la Tierra y el Sol.

Algunos astrónomos sostienen que Plutón no es realmente un planeta y debería considerarse más bien uno de estos objetos helados que datan de la formación del sistema solar.

"Lo que sabemos hoy en día sobre Plutón es tan poco que cabe en el reverso de una estampilla. Los textos de ciencia deberán ser reescritos luego de esta misión", señala Colleen Hartman, investigador de la NASA.

El lanzamiento ha estado precedido de protestas antinucleares. La nave, construida a un costo de US$700 millones, lleva una carga de 33 kilogramos de combustible en base a plutonio.

Representación artística de la nave frente a Plutón (Gentileza: NASA).

Impulso

Si todo sale bien, la sonda alcanzará una determinada posición que le permitirá valerse de la gravedad de Júpiter para lograr mayor aceleración.

Con este impulso la nave se alejará del Sol a una velocidad de 4 kilómetros por segundo y podría llegar a Plutón en 2015. De lo contrario, Nuevos Horizontes sólo podrá llegar al planeta a partir de 2018.

La nave visitará Plutón y su luna Caronte en un mismo día. Siete instrumentos a bordo le permitirán recoger datos sobre la atmósfera del planeta y hacer mapas en forma detallada tanto de su superficie como la de su satélite.

Mucho por aprender

La nave tomará fotografías de dos pequeñas lunas descubiertas en noviembre de 2005 y buscará posibles anillos en torno a Plutón.

Mapa bicolor de Plutón (Young/Binzel/Crane).
Plutón es el único planeta del sistema solar que no ha sido explorado.
"Nunca habíamos tenido la oportunidad de ver cómo es realmente Plutón. Incluso utilizando el telescopio espacial Hubble, lo único que hemos logrado obtener es una imagen borrosa", afirma Frank Bagenal, uno de los científicos encargados de la misión.

"Podremos asomarnos a Plutón para ver cómo es su superficie y determinar si existen cráteres, volcanes o fallas", agregó.

Luego del encuentro con Plutón, la NASA deberá decidir si extenderá la misión de la nave. De hacerlo, los expertos enviarán Nuevo Horizontes a dos objetos del cinturón de Kuiper con diámetros de más de 50 metros.

Los astrónomos esperan obtener información sobre la evolución del sistema solar, ya que en el cinturón de Kuiper se encuentran "reliquias" de su formación.

Ventana al origen

"La misión puede abrir una ventana al pasado, a una época hace 4.500 millones de años, y permitirnos observar las condiciones de formación de planetas gigantes", aseguró el jefe de la misión, Alan Stern, del instituto de investigación Southwest en Boulder, Colorado.

Nunca habíamos tenido la oportunidad de ver cómo es realmente Plutón. Incluso utilizando el telescopio espacial Hubble, lo único que hemos logrado obtener es una imagen borrosa
Frank Bagenal, NASA
Por su parte, Stephen Lowry, experto de la Universidad Queens en Belfast, señala que estudiando los objetos del cinturón de Kuiper será posible entender mejor las interacciones de materia que llevaron a la formación del sistema solar.

Lowry agrega que los astrónomos podrán comparar las superficies de los cuerpos helados con las de cometas fotografiados en misiones anteriores. Ello posibilitará un mejor entendimiento de cómo cambian los cometas a medida que se acercan al Sol.

Durante su largo viaje, la nave transformará el calor producido por plutonio en electricidad para alimentar su sistema operativo y los instrumentos a bordo.

La NASA asegura que la probabilidad de que se libere plutonio a la atmósfera durante el lanzamiento es de 1 en 350. Aún si esto se diera, la agencia estadounidense insiste en que los niveles de radiación a que serían expuestos los trabajadores de la NASA y el público son mínimos.

Plutón fue descubierto en 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde Tombaugh en el observatorio Lowell de Flagstaff, Arizona.



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