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Sábado, 17 de diciembre de 2005 - 15:09 GMT
El misterio del color de la piel
Pez cebra.
El pez cebra comparte muchos genes con el ser humano.
Gracias al gen de un pez, científicos estadounidenses creen haber resuelto el misterio del color de la piel humano.

Un equipo de la Universidad Penn State (en Pensilvania, EE.UU.) descubrió, estudiando al humilde pez cebra, que un pequeño cambio en un gen clave puede jugar un gran papel en determinar la pigmentación de la piel.

El pez cebra es ideal para esa clase de investigaciones, pues comparte muchos genes con el ser humano. También tienen células de pigmentación que, como las de los humanos, contienen gránulos llamados melanosomas.

El hallazgo, publicado en la revista Science, podría ayudar a explicar porqué las personas de ascendencia europea tienen la piel más clara que los de ascendencia africana.

También se espera que la investigación ayude a encontrar nuevos métodos para tratar el cáncer de piel.

Incluso podría, eventualmente, conducir al desarrollo de maneras para modificar el color de la piel sin necesidad de afectarla con el bronceado o con el uso de químicos.

Misterio

La determinación genética del color de la piel humana es uno de los grandes misterios de la biología.

La mayoría de los genes responsables por las diferencias en la pigmentación de la piel son desconocidos.

Comprender detalles de la pigmentación, con ayuda de sistemas de modelos como el pez cebra, es un gran paradigma para entender otras enfermedades complejas
Mark Shriver, Penn University
Las alteraciones de algunos de esos genes están asociadas con desórdenes como el albinismo, que causa un color de piel muy blanco y problemas en la visión.

Del gen identificado por los investigadores -llamado SLC24A5- no se sospechaba que estuviera involucrado en la pigmentación.

Los científicos encontraron que una variedad del pez cebra, conocida como dorado, tenía menos melanosomas, más pequeños y menos pigmentados que los de un pez normal.

Esa menor pigmentación es causada por una mutación del SLC24A5, que corta la producción de una proteína clave.

Al añadir proteína de un pez cebra normal a un dorado, se produjo un espécimen de color más oscuro.

En humanos

En su paso siguiente, los científicos analizaron el genoma humano y encontraron un patrón similar.

La mayor parte de los humanos portan la misma versión del gene SLC24A5, pero aquellos con ancestros europeos tienen una variante con una mutación.

Esta mutación, al igual que la del pez cebra, da como resultado menos melanosomas, más pequeños y menos pigmentados.

Nuevos análisis mostraron que entre las personas que tienen ancestros tanto europeos como africanos, aquellos que llevan la variante europea del gene tienden a tener la piel más clara.

Los resultados indican que el mencionado gen controla hasta un 38% de la pigmentación en una población mixta.

Trabajo trascendente

El investigador Mark Shriver dice que la importancia de este trabajo trasciende el tema de la pigmentación.

Se necesita investigar mucho más para entender por qué en los europeos evolucionó una versión diferente del gen y qué función tiene
Emma Knight, Cancer Research
"Conocemos muy poco de la genética y la evolución arquitectura evolutiva de las características humanas", dijo.

"No podemos esperar utilizar la genética para entender de manera más efectiva enfermedades complejas si primero no entendemos cómo están determinadas características fundamentales como el ojo, los cabellos y el color de la piel".

Y agregó: "comprender detalles de la pigmentación, con ayuda de sistemas de modelos como el pez cebra, es un gran paradigma para entender otras enfermedades complejas".

La doctora Emma Knight, del centro de investigación británico Cancer Research, dijo que aunque los resultados de la investigación son intrigantes, no se debe saltar a hacer especulaciones acerca de sus implicaciones para el cáncer de piel.

"Se necesita investigar mucho más para entender por qué en los europeos evolucionó una versión diferente del SLC24A5 y qué función tiene", añadió.



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