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Sábado, 2 de abril de 2005 - 15:15 GMT
Extinción masiva "por fases"
Rocas chinas
Las rocas estudiadas cuentan lo que sucedió durante la edad permotriásica.

La mayor extinción masiva en nuestro planeta no fue el resultado de un solo cataclismo, sino que ocurrió por fases.

Esta es la teoría de un equipo de un equipo de científicos británicos y chinos, que creen que por lo menos dos eventos causaron la extinción masiva del período entre la Era Pérmica y la Era Triásica, conocida como edad permotriásica.

Durante ese período desapareció el 95% de las especies marinas y un 75% de las terrestres.

Su hipótesis se basa en las huellas dejadas por una bacteria en rocas en la región de Meishan, en China, que se estudian porque se cree que provienen de períodos del fin de la Era Pérmica.

Gran evento vs fases

Cráter dejado por un meteorito
¿Fue un evento catastrófico, o una extinción por fases?

La comunidad científica maneja dos teorías sobre las posibles causas de la extinción masiva de la edad permotriásica.

La primera es que ocurrió de manera abrupta y se desencadenó por el impacto de un meteorito gigante, un argumento similar al que intenta explicar la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años.

Otros científicos, en cambio, creen que una combinación de factores como el volcanismo, el calentamiento global y el impacto de objetos extraterrestres podría haber causado la extinción de organismos vivos.

El equipo chino- británico estudio las huellas dejadas en las rocas chinas por las cianobacterias, que son bacterias acuáticas con pigmentos fotosintéticos que liberan oxígeno.

Las citobacterias son la base de la cadena alimenticia marina, pero si no son comidos por otros animales, caen al lecho marino y se incorporan a las rocas sedimentarias.

Sus marcas, y los componentes químicos en sus células, cuentan la historia de los organismos vivos.

"Estas estructuras de anillos son los 'esqueletos de hidrocarbono', y pueden preservarse por un largo tiempo", explica Richard Pancost, de la Universidad de Bristol.

Historia

Representación de los trilobitos
Los trilobitos, una especie desaparecida durante la extinción masiva.

Estos anillos se encontraron más frecuentemente en las rocas chinas, que se cree provienen de los períodos en los que ocurrió un colapso en los seres vivos más grandes que la bacteria que hizo que las bacterias cayeran al mar.

"Creemos que la presión alimenticia cambió. Mucha de la fauna que se extinguió se alimentaba de la bacteria durante sus períodos de larva. Cuando cambiaron los patrones de depredación de la fauna, la bacteria prosperó", explica Pancost.

Durante la Era Pérmica se creó el supercontinente conocido como Pangea, que luego experimentó gran actividad volcánica.

"Esta es la primera vez que sabemos que sucedía con la cadena alimenticia en este momento", comentó Paul Wignall, de la Universidad de Leeds.

"Es interesante, porque afectar la base de la cadena alimenticia necesita muchos factores. Muestra un mundo en crisis", agregó Wignall.



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