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Miércoles, 2 de noviembre de 2005 - 16:48 GMT
Aniversario en el espacio
BBC Mundo Ciencia

Desde que la Expedición número 1 llegó en 2000, la Estación Espacial Internacional se ha convertido en el principal laboratorio de investigación de nuestro universo.

Estación Espacial Internacional FOTO Cortesía NASA
La ISS se encuentra a 400 kilómetros de la Tierra y puede verse desde algunos puntos del planeta.
Pero la extraordinaria obra de ingeniería aún no está terminada y no es claro si podrá concluirse para el año 2010, como está previsto.

La Estación Espacial (ISS por sus siglas en inglés), está ubicada a 400 kilómetros de la Tierra y viaja a 26.000 km. por hora en órbita alrededor de nuestro planeta.

Se calcula que el ambicioso proyecto de la ISS, financiado por 16 países, tendrá un costo final de US$100.000 millones.

Intervienen en el proyecto Estados Unidos, Rusia, Canadá, Japón, Brasil y los integrantes de la Agencia Espacial Europea, convirtiéndolo en el principal programa de cooperación mundial en ciencia y tecnología.

Tal como le dijo a BBC Mundo Eric Stengler, del Museo de la Ciencia y el Cosmos, en Tenerife, España, la ISS "ofrece un ambiente espacial único para llevar a cabo importantes investigaciones que no podrían realizarse en otra parte".

Sin la ISS, dice Stengler, sería muy difícil progresar en la exploración espacial ya que sería imposible analizar el comportamiento del ser humano en el espacio.

Y estaríamos destinados a permanecer cerca de la Tierra, ya que es imposible duplicar en nuestro planeta el ambiente de microgravedad de la ISS.

Experimentos

Desde que llegó la Expedición 1, el 2 de noviembre de 2000, la estación espacial ha servido para estudiar las reacciones y funciones del organismo humano durante largos periodos en el espacio.

Astronauta ruso Foto Cortesía NASA
El astronauta Micke Fincke, de la Expedición 9 de la ISS, camina en el espacio.
Hasta ahora se han llevado a cabo 89 investigaciones científicas a bordo de la ISS.

"Se han realizado experimentos que van desde los hábitos alimenticios y las deficiencias nutricionales del ser humano en el espacio, hasta los efectos psicológicos de habitar en la microgravedad", señala Stengler.

También ha habido investigaciones sobre el comportamiento y estructura de materiales, importantes investigaciones médicas y farmacológicas y el estudio de nuevas fuentes de energía.

"Y se están llevando a cabo muchos avances en el campo de la medicina, con el estudio de implantes para sustituir los huesos humanos que, como sabemos, se perjudican con la falta de gravedad", afirma.

Futuro

La ISS nació del programa espacial Freedom, desarrollado por el gobierno estadounidense de Ronald Reagan en 1984.

El hombre soñaba entonces con atravesar los límites de la Tierra y colonizar en el espacio.

Ante la imposibilidad financiera, la antigua Unión Soviética abandonó la MIR, un complejo de 125 toneladas y 41 metros de largo que logró poner en órbita y mantener en el espacio durante 15 años.

Estados Unidos decidió entonces invitar a otros países, incluida Rusia, a participar en el proyecto y en 1998 nació la ISS.

Desde el año 2000, doce expediciones han habitado el gigantesco laboratorio espacial y se han llevado a cabo 21 misiones de las 45 que fueron originalmente programadas.

Quince astronautas estadounidenses y catorce rusos han vivido y trabajado en el "hogar ultramoderno" a bordo de la estación espacial.

Es un proyecto demasiado importante, un hito para la exploración espacial y de una manera u otra se logrará mantenerla porque la humanidad no puede renunciar a ella
Eric Stengler, Museo de la Ciencia y el Cosmos, Tenerife
Pero hasta hoy sólo se ha construido la mitad de la ISS y se cree que la obra estará finalizada en el 2010, cinco años después de lo planeado.

Tras el accidente del trasbordador Columbia en 2003, y los problemas del Discovery en junio pasado, la NASA decidió postergar sus misiones tripuladas a la ISS.

Hoy en día, el abastecimiento y cambio de tripulaciones se lleva a cabo con las naves rusas Soyuz y no es claro si Rusia podrá seguir financiando las misiones.

Según Eric Stengler, "la construcción de la ISS sufrirá un retraso inevitable, pero dudo mucho que el proyecto corra peligro".

"Es un proyecto demasiado importante, un hito para la exploración espacial y de una manera u otra se logrará mantenerla porque la humanidad no puede renunciar a ella", afirma.

Mientras tanto, la Expedición número 12, actual habitante del gigantesco laboratorio espacial, estará celebrando estos cinco años de ocupación humana en el espacio.

Disfrutará de un banquete de puntas de filete con champiñones termoestabilizados y brindará con sidra rehidratada.

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