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Miércoles, 26 de octubre de 2005 - 16:53 GMT
El duelo de los elefantes
BBC Mundo Ciencia

Se dice que los elefantes nunca olvidan. Ahora un estudio demuestra que también son capaces de llevar luto por sus "parientes".

Elefante y su cría
El estudio siguió a varias familias de elefantes durante muchos años.
Un estudio llevado a cabo Kenia afirma que los elefantes africanos son capaces de mostrar un gran interés en los huesos y restos de otros ejemplares de su especie.

Los científicos creían que un rasgo que distingue al ser humano de otros animales es la importancia que le da a la muerte de sus seres queridos.

Se pensaba que sólo el ser humano era capaz de desarrollar rituales para marcar la muerte de otros individuos.

Por el contrario, la mayoría de los animales muestran muy poco interés en los restos o cadáveres de otros ejemplares de su propia especie.

No así los elefantes africanos (Locodonta africana), según descubrieron los investigadores del Fondo Amboseli para Elefantes, en Nairobi, Kenia, y la Escuela de Ciencias de la Vida de la Universidad de Sussex, Inglaterra.

Duelo

La investigación descubrió que estos animales no sólo se distinguen por mostrar reacciones dramáticas ante los cadáveres de otros elefantes.

Elefante africano
Su extraordinaria memoria les permite reconocer el cadáver de otro elefante.
También son capaces de volver sistemáticamente a investigar los huesos y colmillos que encuentran en el camino.

E incluso, sugieren los investigadores en un artículo publicado en las Cartas de Biología de la Revista de la Sociedad Real, visitan los huesos de sus parientes.

Los científicos siguieron durante catorce años a una familia de elefantes que perdió a uno de sus miembros.

Tras la muerte de la hembra, el resto de la familia partió del lugar y una semana después, cuando estaban a unos 20 kilómetros de distancia, regresaron al mismo lugar.

"Fue fascinante ver que la familia regresó directamente a los huesos de esta hembra, sin desviarse nunca del camino", indica Cynthia Moss, una de las investigadoras del Fondo Amboseli.

"Al llegar al lugar donde estaban los huesos, los tocaron y palparon y después se detuvieron frente a ellos".

"Realmente te hacían pensar que sabían quién era ella y que la suya era una pérdida enorme para ellos", afirma Cynthia Moss.

La investigación destaca otros ejemplos donde los elefantes, al encontrar en el camino los huesos de otros ejemplares de su especie, respondieron de forma muy particular.

"Siempre se quedan muy quietos", explica Moss, "todo el grupo se muestra muy tenso y silencioso, y después se acercan a los huesos y los tocan con mucha delicadeza, a menudo en el cráneo y los colmillos y permanecen al lado durante un rato".

Memoria "de elefante"

Siempre se quedan muy quietos, todo el grupo se muestra muy tenso y silencioso y después se acercan a los huesos y los tocan con mucha delicadeza, y permanecen al lado durante un rato
Cynthia Moss, Fondo Amboseli para Elefantes
Los científicos no saben con exactitud por qué los elefantes africanos se comportan de esta forma.

Pero Cynthia Moss, quien ha estudiado el comportamiento de los elefantes africanos durante muchos años, cree que se debe a su "prodigiosa memoria".

"Los elefantes, son animales muy sociables y extremadamente inteligentes", afirma Moss.

Y agrega que poseen una memoria fantástica y pueden reconocer cuando un cadáver pertenece a un elefante, algo que no sucede con otras especies animales.

"Pero además", agrega Cynthia Moss, "realmente me atrevo a decir que son capaces de entender el concepto de la muerte".

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