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Viernes, 25 de febrero de 2005 - 17:56 GMT
Gas en Marte hace soñar con bacterias

Los gases detectados en la atmósfera de Marte podrían indicar la existencia de vida en ese planeta, según afirma un científico italiano que trabaja en el programa Mars Express de la agencia espacial europea ESA.

Sonda espacial Mars Express, ESA
La sonda espacial Mars Express sigue develando misterios del "planeta rojo".

El profesor del Instituto de Física del Espacio Interplanetario de Roma, Vittorio Formisano, anunció en una conferencia sobre temas del espacio en Holanda que la presencia de metano y de formaldehído o aldehído fórmico podría reflejar la presencia de actividad biológica.

Pero Formisano se mostró cauto y señaló que sólo un cuidadoso análisis del suelo del planeta puede probar tal posibilidad.

"(Mis observaciones) no deben ser tomadas como una afirmación de que en el presente hay vida en Marte, porque necesitamos ir allí, perforar el suelo, tomar muestras y analizarlas antes de concluir de la existencia de vida".

El investigador está a cargo del Espectrómetro Planetario de Fourier (PFS, por su sigla en inglés), uno de los componentes de la misión Mars Express que está enviando información desde el planeta rojo.

El instrumento está diseñado para determinar la composición de la atmósfera marciana, y en marzo pasado fue capaz de confirmar la presencia de pequeñas cantidades de metano en el "aire" marciano.

La observación fue un hito, ya que el metano es un gas de corta vida; se descompone con la luz solar, y en principio debería renovarse constantemente para ser detectado.

Posibles causas

La explicación más conservadora del fenómeno apela a causas geológicas, es decir, a gas generado por actividad volcánica, aunque hasta ahora tampoco se ha observado ninguna.

(Mis observaciones) no deben ser tomadas con una afirmación de que en el presente hay vida en Marte, porque necesitamos ir allí, perforar el suelo, tomar muestras y analizarlas antes de concluir de la existencia de vida
Vittorio Formisano, investigador de la misión Mars Express

Tampoco se descarta la existencia de grandes reservorios de metano congelado sobre el suelo marciano, que se funden lentamente y liberan el gas a la atmósfera.

Pero además está la posibilidad de la existencia de vida, en forma de bacterias.

En la Tierra, algunos microorganismos, conocidos como metanógenos, producen metano como residuo, y algunos científicos argumentan que formas de vida similares también podrían existir en Marte.

Solapamiento

El profesor Formisano explicó que la cantidad de metano registrada no era suficiente como para avalar la teoría de una fuente biológica.

Sin embargo, argumentó que si el aldehído fórmico detectado en la atmósfera marciana era producto de la oxidación (descomposición) del metano, entonces sí tendría sentido la existencia de bacterias fabricantes del gas.

"Si se considera sólo el metano que se observa en la atmósfera marciana, tenemos 150 toneladas por año; pero si sumamos el aldehído fórmico, entonces el volumen total de metano sería de 2,5 millones de toneladas", dijo.

"Y esa correlación apuntaría a que la fuente está en la tierra, en el subsuelo".



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