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Jueves, 24 de febrero de 2005 - 10:13 GMT
Descubren galaxia sin estrellas
Ilustración del espacio que ocupa la
La galaxia invisible sólo se puede "ver" con radiotelescopios.

Un equipo de astrónomos de la Universidad de Cardiff, Gales, anunció el descubrimiento de un cuerpo en el espacio, que parece ser una galaxia sin estrellas.

Los investigadores, del Reino Unido, Francia, Italia y Australia, señalan que es la primera de su tipo que se conoce, y está compuesta de hidrógeno y otros materiales clave para la "fabricación" de estrellas.

La misteriosa galaxia invisible, bautizada VIRGOHI21, se encuentra a unos 50 millones de años luz de la Tierra (la distancia que recorre un haz de luz en medio siglo), y se ubica sobre la Constelación de Virgo.

El universo posee una gran cantidad de secretos, pero esto demuestra que estamos empezando a entender cómo observarlo de forma correcta
Jon Davies, astrónomo de la Universidad de Cardiff

Se percibió por primera vez hace cinco años, por medio de radiotelescopios en Cheshire (Inglaterra) y Arecibo (Puerto Rico).

Pero recién ahora se despejaron las dudas sobre qué es en realidad.

Estrellas que no fueron

Por lo general, las galaxias son vastas islas cósmicas de estrellas, como nuestra Vía Láctea, que posee alrededor de 100.000 millones, entre ellas, el Sol.

Galaxia común, vista a través de un telescopio.
La VIRGOHI21 tiene todos los elementos para fabricar estrellas... pero no tiene ninguna.

Sin embargo, la galaxia invisible encontrada en la Constelación de Virgo, parece no tener ninguna.

Lo que sí tiene es hidrógeno, el más básico de los elementos químicos, que abunda en el universo.

Y, según la radiación que emite, en la VIRGOHI21 parece haber una cantidad de hidrógeno suficiente como para fabricar unos 100 millones de soles, algo que nunca ha ocurrido.

Los astrónomos también calcularon que, por cada tonelada de hidrógeno en la galaxia, hay otras mil toneladas de materia negra, encontrada en las "maternidades" de estrellas y que representa uno de los grandes enigmas de la astronomía moderna.

Es posible que las proporciones no sean las correctas como para que los componentes se condensen y comiencen a brillar... En otras palabras, una fábrica de estrellas estéril.

Nunca visto

Hasta ahora se habían observado algunos objetos celestes similares, aunque más tarde se descubrió que contenían estrellas o remanentes de la colisión de dos galaxias.

Pero los investigadores que estudiaron la VIRGOHI21 afirman que no encontraron rastros de estrella o galaxia alguna en sus cercanías.

En su lugar, durante el último lustro, estudiaron la distribución de los átomos de hidrógeno en el universo, estimada a partir de la rotación de las galaxias y de la velocidad a la que se mueven sus componentes.

Así concluyeron que la VIRGOHI21 tiene una masa total miles de veces mayor que la de su contenido de hidrógeno.

La clave está en la materia oscura, que, según los expertos, es difícil estudiar debido a la proximidad de la Tierra con el Sol.

Dicen que es como querer observar detalles en la oscuridad desde la ventana de un cuarto bien iluminado.

Por esto, los científicos consideran el descubrimiento de la galaxia invisible como un jalón para entender más de la materia oscura, que se cree es cinco veces más abundante que la materia que compone todo lo que podemos ver y tocar.

"El universo posee una gran cantidad de secretos, pero esto demuestra que estamos empezando a entender cómo observarlo de forma correcta", señaló Jon Davies, del equipo de Cardiff.

"Es un descubrimiento excitante", concluyó.



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