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Viernes, 21 de enero de 2005 - 14:22 GMT
Titán: una luna con desiertos y lluvias
Imagen de Titán, transmitida por la sonda Huygens
Hay líquido en Titán. Ha estado lloviendo no mucho tiempo atrás
Jean-Pierre Lebreton, AEE

Titán, la mayor luna de Saturno, es un mundo con lechos de ríos y desiertos, donde llueve habitualmente, según revelaron los científicos a cargo de la misión de la sonda Huygens.

"Hay líquido en Titán. Ha estado lloviendo no mucho tiempo atrás", precisó Jean-Pierre Lebreton, el director de la misión por parte de la Agencia Espacial Europea (AEE), en una conferencia de prensa, en París.

Pero la lluvia no es de agua sino de metano, que puede existir en forma líquida en Titán gracias a sus bajas temperaturas, cercanas a los -179 grados Celsius (-1290 Fahrenheit).

El metano también es un componente clave de la atmósfera de la luna, además del nitrógeno.

Cuando el metano, que es un gas incoloro, se mezcla con el aire, se desata una combustión.

"Tenemos un mundo inflamable", dijo Toby Owen, un científico de la AEE, auque aclaró que "no hay ninguna fuente de oxígeno disponible, lo que es bueno porque, de lo contrario, Titán hubiera explotado mucho tiempo atrás".

La transmisión de datos de la sonda Huygens, el 14 de enero pasado, incluyó el envío de imágenes impactantes del paisaje de Titán.

Un mundo misterioso

Imagen de Titán, transmitida por la sonda Huygens
Los investigadores anunciaron que en Titán hay lluvias de metano líquido.

Los científicos se interesaron por Titán porque es la única luna en el sistema solar con una atmósfera sustanciosa.

Se sospecha que su mezcla de nitrógeno y metano experimenta reacciones químicas similares a las que se produjeron en la Tierra hace miles de millones de años.

Se cree que esos procesos fueron los que crearon las condiciones necesarias para que pueda existir vida en nuestro planeta.

Por eso, los investigadores piensan que el estudio de Titán puede arrojar claves sobre la naturaleza terrestre antes de que surgieran los primeros seres vivos.

Soñar

La información sobre los avances de la misión fue suministrada en la primera conferencia conjunta de científicos de la AEE, la Agencia Espacial Italiana, y la NASA, a una semana de haber recibido los datos.

El equipo se mostró optimista ante la posibilidad de enviar otras sondas a Titán.

Marty Tomasko (izquierda, Jean Pierre Lebreton (centro), David Southwood (derecha
Los científicos dieron detalles de los resultados de la misión, en una conferencia de prensa, en París.

"Eso es muy posible. Ahora podemos soñar con firmeza sobre la posibilidad de enviar robots exploradores", dijo Lebreton.

Muchos de los investigadores vivieron la última semana como la realización de un sueño que llevó años.

"Muchos de los científicos no durmieron por varios días y noches. Debo admitir que estamos un poco cansados", señaló Lebreton.

La sonda Huygens transportada por la nave Cassini fue lanzada al espacio en 1997 y sus creadores debieron esperar varios años para acceder a la información que, hace una semana, viajó por el espacio y llegó a sus computadoras.

La misión fue nombrada en honor a los astrónomos europeos Christian Huygens, quien descubrió los anillos de Saturno y Titán, y Jean-Dominique Cassini, responsable del hallazgo de cuatro lunas saturninas.



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