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Domingo, 21 de agosto de 2005 - 14:12 GMT
Cambio climático, vieja historia
Olivia Johnson
BBC

Imagen microscópica de una diatomea de M. Trauth
Las diatomeas revelan la profundidad de los lagos prehistóricos.
Las complejas variaciones climáticas en el este de África pudieron haber jugado un papel clave en el desarrollo de nuestros ancestros humanos.

Así lo cree un equipo de científicos de la Universidad de Potsdam que identificó un sistema de lagos que se formó y desapareció entre uno y tres millones de años atrás.

Los lagos podrían ser la prueba de que, en ese período - que fue definitivo para la evolución humana-, ocurrieron cambios climáticos globales.

El equipo de científicos, liderado por Martin Trauth, identificó los lagos prehistóricos estudiando capas de tierra en el Valle del Rift en Kenia, Etiopía y Tanzania.

Lagos antiguos
Tierra (NASA)
Se cree que el modelo puede aplicarse a la Tierra.
Las capas de tierra, que contienen esqueletos microscópicos de algas conocidos como "diatomeas", revelan la profundidad y la composición de los lagos.

La ceniza volcánica en las capas aledañas permite calcular una edad aproximada de los lagos.

Los elementos radioactivos en la ceniza marcan el tiempo, porque se desintegran de manera predecible con el tiempo.

Cuando examinaron las capas de tierra en siete lugares en el este de África, los investigadores pudieron identificar tres períodos diferentes en los que los lagos cubrieron la región, y su profundidad.

Ellos argumentan que el crecimiento de estos lagos se debió a un aumento en la humedad.

Los períodos de lluvia, que pudieron haber durado hasta 100.000 años, ocurrieron mientras que la mayor parte del continente africano se volvía seca.

Estos períodos de lluvia podrían reflejar el clima de la Tierra en su totalidad.

A medida que los lagos crecieron, los glaciares y la atmósfera se estaban transformando.

"Buena prueba"

Los científicos argumentan en su artículo en la revista "Science" que, si los lagos fueron fenómenos temporales con relación con el clima global, como sugieren sus hallazgos, entonces apoyan las teorías que sugieren que la especie humana evolucionó y se propagó como respuesta a un medio ambiente cambiante.

"Estos episodios podrían tener un impacto importante en la diseminación de mamíferos y homínidos", concluye el estudio.

Chris Stringer, investigador del departamento de Paleontología del Museo de Historia Natural en Londres, dice que el estudio es una "buena prueba" del cambio climático en el este de África.

Stringer advirtió, sin embargo, que se necesitan más estudios para poder vincular los cambios climáticos con la evolución humana.



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