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Jueves, 13 de enero de 2005 - 00:53 GMT
Viaje al cometa Tempel 1
Sonda Impacto Profundo. (Gráfico: NASA/Pat Rawlings).
El impacto del proyectil "Impactor" dejará un cráter tan grande como el Coliseo Romano.

La sonda Impacto Profundo de la agencia espacial estadounidense NASA, despegó con éxito este miércoles desde Cabo Cañaveral, Florida, a bordo de un cohete Delta 2.

El objetivo de la misión "Deep Impact" es alcanzar al cometa Tempel 1, lo que ocurrirá en julio de 2005.

Una vez que se ubique en torno al cometa, la nave nodriza lanzará un proyectil de 372 kilogramos que se estrellará contra Tempel 1 a unos 37.000 kilómetros por hora.

Se prevé que el impacto, programado para el 4 de julio -un día después de haberse lanzado el proyectil- deje un profundo cráter sobre el gigante celeste, del tamaño de un campo de fútbol y de siete pisos de profundidad.

Si bien se espera que el choque permita la exploración del interior del cometa, algunos científicos señalan que el impacto podría limitarse a comprimir su capa externa.

Según los cálculos y a pesar de su magnitud, el choque no desviará la trayectoria de Tempel 1.

En primera fila

Sabemos tan poco acerca de la estructura del núcleo del cometa, que necesitamos un equipo excepcional para captar con precisión todo el evento, cualquiera sean los efectos del impacto
Mike A'Hearn, investigador jefe

Desde una distancia de 500 kilómetros, la madre nodriza analizará la composición química de Temple 1 y su estructura mediante la toma de fotografías y varios tipos de sondeos.

Bajo condiciones óptimas, la cámara podría captar imágenes de la superficie del cometa con una resolución de hasta 20 centímetros por píxel.

"Podremos registrar todo con la cámara más poderosa que jamás ha sido enviada al espacio", señaló Mike A'Hearn, principal investigador de la misión.

"Sabemos tan poco acerca de la estructura del núcleo del cometa, que necesitamos un equipo excepcional para captar con precisión todo el evento, cualquiera sean los efectos del impacto".

El proyectil de Impacto Profundo también tendrá una cámara a bordo, que podrá tomar fotos a medida que se acerca al cometa, pero se prevé que quede inutilizada al entrar en contacto con el halo de polvo del cometa, un minuto antes del impacto final.

Bala de cobre

La sonda que chocará con Tempel 1, del tamaño de un lavarropas y con el nombre de Impactor, está compuesta de cobre, ya que no se espera encontrar ese elemento en la composición química del cometa.

La misión fue concebida para conocer la composición del cometa, su estructura y cómo difiere su interior de su superficie.

La nave, que orbitará el astro, tomará fotografías y medirá la composición del gas y hielo surgentes de la explosión.

Se cree que los cometas, conservados en el espacio, poseen muestras intactas del material primitivo que formó el Sistema Solar hace 4,5 millones de años.

El impacto con el cometa Tempel 1, descubierto en 1867 y que gira en torno al Sol cada 5,5 años, se verá a simple vista desde la Tierra.



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