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Miércoles, 10 de noviembre de 2004 - 01:26 GMT
Misterioso brillo en Titán

Científicos de la NASA informaron que la sonda espacial que orbita al planeta Saturno captó un misterioso brillo en la luna Titán, que pudiera ser un volcán de hielo.

Titán. Nasa/Instituto de Ciencia Espacial/JPL.
El misterioso resplandor pudiera ser un fenómeno "crío volcánico".

Titán siempre está cubierta por una neblina, pero el radar de la sonda Cassini-Huygens envió imágenes que muestran una porción brillante sobre la superficie de la luna, de unos 150 kilómetros de largo.

El misterioso resplandor pudiera ser un fenómeno "crío volcánico", indicaron los científicos.

"Puede haber sido algo que fluyó, o algo tallado por la erosión. Es demasiado pronto para asegurar una u otra cosa", declaró Ralph Lorenz, miembro del equipo de científicos que supervisa las actividades de la sonda Cassini en la órbita de Saturno.

"Es posible que sea un flujo "crió volcánico" o algo parecido a una erupción volcánica en la Tierra, pero no de roca derretida sino que de hielo derretido", agregó.

Las imágenes fueron captadas por Cassini cuando se aproximó a Titán, la única luna con atmósfera en el sistema solar y la mayor de las 18 lunas conocidas de Saturno.

La nave llegó a una distancia de unos 2.100 kilómetros de la superficie de Titán.

Implicaciones evolutivas

Jonathan Lunine, otro de los científicos encargados de la misión, señaló que "nuestra tarea ahora es averiguar qué es lo que está fluyendo, cómo ocurre ese fenómeno y qué implicaciones tiene para la evolución de Titán".

El 25 de diciembre próximo, la nave Cassini lanzará la sonda Huygens, que descenderá sobre Titán para aprender más y poder determinar si podría existir vida en esa luna.

Partes claves del Cassini
1. Antenas para comunicarse con la Tierra
2. Brazo que lleva instrumento para medir campos magnéticos
3. Dos cámaras que tomarán 300.000 fotos del planeta
4. Espectrómetro infrarrojo que analiza la temperatura y composición de Saturno
5. Generadores radioisótopo termoeléctricos suplen energía de 750w
6. Cassini tiene dos motores, uno de repuesto
7. Impulsores que se utilizan en pequeños cambios de dirección o velocidad
8. Sonda Huygens que aterrizará en Titán
9. Espectrómetro de plasma mide partículas cargadas y vientos solares

Los científicos no saben qué le espera a la sonda Huygens cuando llegue a la luna de Saturno, a pesar de que la nave nodriza, el Cassini, ha estado muy cerca de Titán.

No se sabe si Huygens aterrizará en un océano de hidrocarburo líquido, en hielo sólido o será tragada por "pantano".

Mark Leese, uno de los integrantes de la misión, dijo que "es interesante que todos los escenarios que hemos previsto para el aterrizaje -un choque contra hielo, un suave sumergimiento en material orgánico o que se hunda en hidrocarbono líquido- parecen existir en Titán".

Los científicos esperan que, con el detallado análisis que se está haciendo de la información recibida, se puedan despejar muchas dudas.

La sonda Cassini-Huygens es una empresa conjunta de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio, NASA, y de la Agencia Espacial Europea.



ESCUCHE/VEA
Cassini ingresa en la órbita de Saturno
BBC Ciencia 05.07.04



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