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Viernes, 22 de octubre de 2004 - 11:52 GMT
El ave del pasado

Un pájaro alboreo bebé de 121 millones de años de edad fue encontrado en China todavía acurrucado en su huevo, según informa la revista Science.

Pájaro en nido, cortesía de Zongda Zhang
La mayoría de las aves modernas que viven en los árboles nacen completamente indefensas.

Es el fósil más antiguo de un ave nonata descubierto jamás.

Pero lo que más ha llamado la atención de los investigadores es el hecho de que tenía plumas, a diferencia de muchos de los pájaros voladores modernos que salen del cascarón desnudos e indefensos.

Los autores del informe aseguran que el hallazgo respalda la teoría de que las aves desarrollaron la estrategia de nacer sin plumas más tarde.

"Este fósil es interesante debido a que está excepcionalmente bien preservado, incluso los tejidos blandos como las plumas permanecen", confirma Angela Milner del Museo de Historia Natural de Londres.

"Para ser un embrión que todavía está dentro del huevo es sorprendente cuán avanzadas están las plumas".

Totalmente formado

Los expertos saben que el pájaro, que fue encontrado en el noreste de China, era un embrión por la posición en la que lo encontraron, típica de un pichón que no ha roto el cascarón.

Pájaro en el huevo, cortesía de Zongda Zhang
Es el fósil de un pichón nonato más antiguo del que se tenga noticia.

"La postura es consistente con las fases embriónicas finales más que con las de la salida del huevo, en la que tendría la cabeza más lejos de las patas", señalan Zhonghe Zhou y Fecheng Zhang, de la Academia china de Ciencias de Pekín.

Sin embargo, no sólo la posición en la que se fosilizó el pichón llamó la atención.

"Lo interesante es que, para un pájaro nonato, está casi que completamente formado", subraya Milner y explica: "todos sus huesos están formados y sus plumas bien desarrolladas".

De precoces a mimados

Su madurez significa que este pichón debía ser "precoz". Las aves precoces -como los pollos, patos y avestruces- producen crías que inmediatamente son competentes: pueden desplazarse o valerse por sí mismas al poco tiempo de nacer.

La precocidad es antigua y la altricialidad, derivada
Zhonghe Zhou y Fecheng Zhang

Las altriciales, en contraste, como los pájaros cantores, nacen completamente desvalidos, desnudos y ciegos y requieren de la devoción de sus padres para poder sobrevivir.

La mayoría de los pájaros alboreos (que viven en los árboles) modernos son altriciales para poder crecer hasta casi el tamaño máximo en un ambiente protegido, como un nido, antes de arriesgarse a volar.

El hecho de que este pájaro -que vivió en el período cretácico- era precoz sugiere que no podía darse ese lujo: probablemente tenía que defenderse sólo mucho antes que sus parientes modernos.

El fósil apoya la noción de que las primeras aves de la Tierra no habían desarrollado la estrategia altricial.

"Se piensa que la precocidad es antigua y la altricialidad, derivada", señalan Zhou y Zhang en su informe.



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