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Jueves, 29 de julio de 2004 - 23:00 GMT
Muere quien descifró el ADN
Francis Crick
El descubrimiento de ambos científicos dio pie para el inicio de la biotecnología.

El británico Francis Crick, considerado como el hombre que descifró el secreto de la vida, murió de cáncer de colón a los 88 años.

Junto con su colega estadounidense James Watson, Crick descubrió la estructura del código del ácido desoxirribonucleico (ADN), la misteriosa sustancia que determina las características de los seres vivos y "transporta" la información genética de generación en generación.

El descubrimiento, que les mereció un Premio Nobel, abrió las puertas a la biotecnología y tiene innumerables aplicaciones en campos como la medicina, la ciencia forense y la agricultura; hay quienes lo comparan con la formulación de la teoría de la evolución de Charles Darwin.

"Siempre recordaré a Francis por su inteligencia extraordinariamente centrada y por los muchos modos en que me mostró su bondad y me ayudó a desarrollar confianza en mí mismo", dijo su compañero Watson.

Conversaciones de bar

Francis Crick y James Watson
Crick y Watson se conocieron en 1951.

Según se dice, el 28 de febrero de 1953 Francis Crick irrumpió en un "pub" en Cambridge y anunció en voz alta: "hemos encontrado el secreto de la vida".

Crick y Watson se habían conocido dos años atrás, y se lanzaron a la aventura de determinar la estructura del ADN antes que sus contrapartes en el Instituto de Tecnología de California, en Estados Unidos.

Ambos científicos utilizaron trozos de cartón y varas de metal para probar las mil y una maneras de unir a las bases nitrogenadas que constituyen el ADN.

Finalmente propusieron la estructura torcida al estilo de una escalera, a la que llamaron la doble hélice del ADN, con sus nucleótidos emparejados, conocidos por las iniciales A, C, T y G.

Polémica

Radiografía del ADN
Las radiografías de Franklin fueron claves.

Pero no había manera de estar seguros de haber dado en el blanco. Hasta que un rayo los iluminó.

Un equipo de investigadores del King´s College de Londres había estado haciendo experimentos durante varios años con una técnica relativamente nueva de cristalografía de rayos X.

Uno de los científicos del grupo, Rosalind Franklin, había logrado una imagen de rayos X de ADN cristalino, que claramente lo mostraba formando una figura cruzada.

El jefe de Franklin, Maurice Wilkins, le mostró la imagen a Watson durante una visita a Londres, pero no le dijo nada a Rosalind. Cuando Watson vio la imagen, supo que tenían razón.

Ahora hay quienes critican que los dos científicos utilizaron los datos sin consultar a Franklin, que murió antes de cumplir 40 años, y que su aporte nunca fue lo suficientemente reconocido.

Publicación

Estructura del ADN
El descubrimiento les valió un Premio Nobel.

Los resultados de este descubrimiento fueron dados a conocer a través de un escueto artículo en la revista Nature en 1953 que comenzaba así:

"Queremos indicar una estructura para la sal del ácido desoxirribonucleico (ADN). Esta estructura tiene nuevas características que son de considerable interés biológico".

Un párrafo que, para algunos, acercó a la raza humana a una respuesta la eterna pregunta sobre el origen de la vida.



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