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Viernes, 9 de abril de 2004 - 04:32 GMT
Hallan al gato más antiguo
Gato salvaje africano.
Los gatos en Shillourokambos podrían haber sido como este gato salvaje africano.
La evidencia más antigua que se conoce de que la gente tenía gatos como mascotas podría haber sido descubierta por arqueólogos.

El descubrimiento de un gato enterrado con el que podría haber sido su dueño en una tumba neolítica en Chipre, sugiere que la domesticación de gatos comenzó hace 9.500 años.

Se creía que los egipcios fueron los primeros en domesticar gatos a través de una evidencia que data de 2000 a 1900 AC.

Investigadores franceses en un artículo para la revista Science, demostraron que el proceso podría haberse iniciado mucho antes de esa fecha.

Los investigadores señalan que una tumba en Shillourokambos en Chipre, representa el primer caso de domesticación de un gato por humanos. El lugar es un gran pueblo que data del neolítico o de la última etapa de la edad de piedra, que estuvo habitado del noveno al octavo milenio AC.

Cultura gatuna

"El gato que encontramos en la tumba podría haber sido predomesticado, algo entre salvaje y doméstico. Alternativamente, es posible que fuera en verdad doméstico" dijo el profesor Jean Guilaine del Centro de Antropología de Toulouse, Francia, a BBC News Online.

"Tenemos esta situación de la persona con el gato. La misma que la del hombre con el perro que data de mucho antes en la cultura Natufia de Israel en el 12-11.000 AC.

Excavación donde se encontraron los fósiles.
El esqueleto completo del gato fue hallado a unos 40 cm. de un entierro humano.

El estado similar de preservación y la posición de las tumbas en la tierra sugieren que la persona y el gato fueron enterrados juntos.

La persona que era de unos 30 años de edad, de sexo desconocido, fue enterrada con ofrendas tales como piedras pulidas, hachas, herramientas y pigmento de ocre.

Con base en lo anterior, los investigadores concluyeron que se trata de una persona de estatus elevado y que pudiera haber tenido una relación especial con los gatos.

Los gatos también podrían haber tenido un significado tanto religioso como material para los chipriotas de la edad de piedra, señalaron los investigadores.

Animal religioso

"Es difícil decir si el gato era un animal religioso pero probablemente jugó un papel en el mundo simbólico e imaginativo de esta gente", explicó el profesor Guilaine.

Durante el neolítico, cuando la agricultura empezaba a extenderse del cercano oriente, el almacenamiento de grano podría haber atraído a una gran población de ratones, por lo que los gatos podrían haber sido bienvenidos a establecerse en las ciudades.

Pueblo de Shillourokambos.
Shillourokambos era una ciudad activa a fines de la edad de piedra.
"Si esta hipótesis es verdadera, los gatos podrían haber vivido en las ciudades tan temprano como los ratones llegaran a éstas. Estos roedores llegaron al cercano oriente hace unos 12.000 años", dijo el Dr. Jean Denis Vigne del Museo Natural de Historia de Paris.

Al parecer el gato, de unos ocho meses de edad, enterrado en Chipre, fue sacrificado para ser enterrado con la persona. El esqueleto no muestra señales de maltrato, lo que sugiere que fue tratado como un individuo en su muerte.

Sin embargo, huesos de gato que datan de un periodo similar, evidencian que los humanos si se comían a estos animales en ciertas ocasiones.

El espécimen de gato es grande y se parece al gato salvaje africano Felis silvestris lybica, más que a los gatos de hoy en día.

Esta no es una especie felina nativa de Chipre, por lo que los autores presumen que cualquier gato tiene que haber sido traído por humanos.

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