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Martes, 20 de enero de 2004 - 14:14 GMT
Visión europea de un paisaje marciano

La primera imagen del planeta rojo tomada por la sonda europea Mars Express muestra una parte de Valles Marineris, un gran cañón que se extiende 4.000 kilómetros en el medio de Marte.

Valles Marineris, Marte.
Valles Marineris, en Marte, visto desde arriba (parte superior) y en perspectiva (inferior).

La imagen cubre un área de 1.700 km de largo por 65 km de ancho y fue tomada por "la primera cámara de para imágenes de tres dimensiones (3D) enviada a Marte", le dijo a la BBC John Murray, miembro del equipo encargado del aparato, de la Universidad Abierta británica.

Lo que vemos en la foto de la derecha es un segmento de Valles Marineris. La imagen está dividida en dos partes: en la superior, la cámara mira hacia abajo y la parte inferior de la imagen muestra la misma región en perspectiva -como se vería desde un aeroplano volando bajo. La parte inferior fue generada por computador.

Desde una altitud de 275 km, la cámara estereoscópica de alta resolución (HRSC, por sus siglas en inglés), pudo distinguir detalles hasta a 12 metros.

El más grande del sistema solar

"Es diez veces mejor que cualquier cosa que hayamos enviado antes. La expectativa es grande, no sólo por lo que podremos ver sino por cuánto avanzará nuestra comprensión de Marte", agregó Murray entusiasmado.

Tiene unos 4.000 km de largo (tan largo como toda Europa) y unos 10 km de profundidad en algunos puntos -más de seis veces más profundo que el Gran Cañón de Arizona
John Murray, del equipo encargado de la cámara

"Estas primeras imágenes son la culminación de más de una década de trabajo. En cuestión de minutos, podemos trazar los mapas de un área más grande que Gran Bretaña e Irlanda, con detalles de pocos metros de diámetro".

Murray señaló además que "Valles Marineris es un cañón gigante, el más grande del Sistema Solar. Tiene unos 4.000 km de largo (tan largo como toda Europa) y unos 10 km de profundidad en algunos puntos, más de seis veces más profundo que el Gran Cañón de Arizona".

Maniobras marcianas

La sonda Mars Express dedicará su tiempo en órbita a estudiar la atmósfera, la estructura y la geología del planeta vecino.

Ilustración de la sonda Mars Express
Pasa sobre el polo cada siete u ocho horas -tres veces al día- y el planeta rota entretanto, así que es perfecto para observar, con el paso del tiempo, toda la superficie de Marte
Profesor David Southwood, Agencia Espacial Europea

La sonda europea ya participó en la primera observación coordinada internacionalmente.

El viernes, Mars Express miró desde arriba un segmento de la atmósfera marciana en el mismo momento en que el robot explorador estadounidense Spirit lo veía desde abajo.

Los científicos esperan que la observación combinada revele detalles sobre la dinámica de la atmósfera marciana que hasta el momento son desconocidos.

David Southwood, director de ciencia de la Agencia Espacial Europea -quien describió la primera imagen de Marte como "imponente"- le dijo a la BBC que Mars Express está en su órbita final de observación.

"Pasa sobre el polo cada siete u ocho horas -tres veces al día- y el planeta rota entretanto, así que es perfecto para observar, con el paso del tiempo, toda la superficie de Marte".



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