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Martes, 16 de diciembre de 2003 - 21:22 GMT
Las alas de los sueños

Con la celebración del centenario oficial de la aviación, algunos cuestionan que los hermanos Wright hayan sido los primeros en volar. ¿Quiénes son los "pretendientes" a la célebre corona?

Eole III de Ader.
Eole III de Ader. El reclamo de que voló primero que los Wrights ha sido desestimado.

Fue la era de hombres magníficos con sus máquinas voladoras; una época en la que cualquier cosa parecía posible con una pionera invención triunfando sobre otra.

El motor diesel, el neumático, la radio, la escalera eléctrica, la luz de neón -todas cosas que hoy en día son comunes- emergieron cuando el ocaso del siglo XIX le dio paso a un nuevo amanecer.

El logro supremo llegó el 17 de diciembre de 1903 en Carolina del Norte, EE.UU., con el primer vuelo controlado de un aparato más pesado que el aire impulsado por motor. Los protagonistas de tal proeza fueron Orville y Wilbur Wright.

Pero, ¿fueron los hermanos Wright realmente los primeros?

SANTOS DUMONT

En un museo militar de Río de Janeiro hay una esfera dorada, del tamaño de un balón de fútbol. Adentro está un corazón. Pertenece a Alberto Santos Dumont.

Santos Dumont
Santos Dumont es muy apreciado en Brasil.

El extravagante hijo de un magnate cafetero, Santos Dumont se hizo famoso en Francia. Al principio, voló en globos y aeronaves -y ganó un premio en 1901 por darle una vuelta a la Torre Eiffel. En octubre de 1906, voló en su primer avión llamado 14-bis frente a una multitud de periodistas y funcionarios de la aviación. El vuelo de 60 metros llevó a la prensa a declarar que el brasileño había "conquistado los cielos".

Pero Santos Dumont se cayó de ese cielo en 1908, cuando el estadounidense Wilbur Wright llegó a París y rompió muchos de los récords que había establecido el brasileño.

Desilusionado, regresó a Brasil en 1914. En 1932, después de ver aviones soltando bombas y matando gente, se suicidó.

Muchos siguen convencidos de que fue el primero en protagonizar un vuelo verdaderamente autónomo -pues despegó, voló y aterrizó sin ninguna ayuda externa.

RICHARD PEARSE

Una de las campañas adelantadas con más vigor para derrocar a los hermanos Wright, propone a Richard Pearse, un neocelandés, como el rey. Se dice que Pearse se le había adelantado a los hermanos Wright por nueve meses, volando por primera vez el 31 de marzo de 1903 (algunos arguyen que fue en 1902).

Richard Pearse.
Sin duda alguna la preeminencia se le dará a los hermanos Wright de Estados Unidos, cuando la historia del aeroplano se escriba, pues fueron los primeros en volar con éxito en un aeroplano impulsado por motores
Richard Pearse, en un periódico de 1915

Granjero e inventor de poca monta -su primera invención patentada, en 1902, era una bicicleta de bambú-, Pearse mismo declaró, en cartas a la prensa local, que él no logro volar antes que los hermanos Wright.

Pero, desde su muerte, una campaña ha venido creciendo en la Isla Sur de Nueva Zelanda para reescribir la historia y reconocerlo como el primer hombre que logró volar impulsado por motores.

El historiador de aeronáutica Phillip Jarrett califica estas pretensiones como "tremendamente engañosas. Ellos eligen descartar las declaraciones de su propio héroe".

Más credibilidad tiene la aeronave de Pearse: un monoplano con un timón manejable en la proa, más parecido a los aviones modernos que aquel de los Wright.

CLEMENT ADER

Un ingeniero autodidacta y aficionado a la aviación, en 1890 Ader presentó su avión de motor de vapor, con alas como de murciélago, que se llamaba Eole. Pero la herencia de este francés está viciada por su reclamo de que le ganó a los hermanos Wright.

En octubre de ese año, voló en su aeronave una distancia de 50 metros, en lo que fue descrito más como un "brinco" que un vuelo. No logró alcanzar los estándares de un vuelo impulsado por motor y sostenido. Ader alegó más tarde que él había sido el primero en volar en su Avión III (ver imagen más arriba), en 1897.

Pero más tarde, cuando el Ejército francés desclasificó un informe sobre esa prueba, se confirmó que el vuelo no había tenido éxito. "Ader era un autopromotor", dice el historiador Phillip Jarrett. "Nunca reclamó nada antes de los hermanos Wright. Obviamente estaba furioso".

GUSTAVE WHITEHEAD

Inmigrante alemán radicado en Estados Unidos, Gustave Whitehead dijo haber realizado vuelos impulsados por motor en 1898, primero en un avión propulsado a vapor y luego en uno a gas que se parecía a una tina con alas a cada lado.

El primer vuelo de los hermanos Wright.
Los hermanos Wright crecieron en Dayton, Ohio
Tenían una compañía de fabricación y reparación de bicicletas
Hicieron historia con un vuelo en Kitty Hawk, Carolina del Norte

A pesar de que aparentemente muchos testigos dieron fe del logro, los vuelos no fueron nunca verificados oficialmente. El reclamo de que fue el primero resurgió en 1935, ocho años después de su muerte.

Un artículo de la revista Popular Aviation incluía los testimonios de los testigos de los vuelos en 1898, 1901 y 1902. Los expertos, sin embargo, no creen que fuese cierto. Algunos dicen que es parte de la moda de la época de hacer "periodismo de burla" mientras que otros creen que el "mito" fue perpetuado por Albert Zahm, un archienemigo de los hermanos Wright, quien estaba involucrado en una disputa de patentes con ellos.

PRESTON WATSON

El 'escocés volador' Preston Watson, al igual que Richard Pearse, no reclamó haber sido el primero en llegar al cielo: fue su club de seguidores.

Se dice que su hazaña tuvo lugar en el verano de 1903, cuando Watson, de apenas 23 años de edad, lanzó un avión con él adentro, usando una catapulta. Se dijo que la aeronave era impulsada por una "hélice tipo tractor".

Como en tantos casos de la época, no existe evidencia verificable que apoye los testimonios vagos de los testigos. Watson murió en la Primera Guerra Mundial.

REVERENDO BURRELL CANNON

La inspiración del Reverendo Burrell de dejar temporalmente la tierra se derivó del Libro de Ezequiel de la Biblia, en cuyo nombre bautizó a su rudimentario avión. El sueño de Ezequiel en el que criaturas vivas se levantaban del suelo con ruedas, lo intrigó.

En 1900, el texano estableció una compañía para financiar su sueño y recogió US$20.000. El resultado fue un artefacto que tenía alas cubiertas de tela y un motor que hacía girar una hélice de cuatro aspas.

Se dice que logró volar por un momento en 1902. Pero el destino le hizo una jugada y el siguiente año, cuando viajaba hacia la Feria Mundial de San Louis -donde ofrecían un premio de US$100.000 al primero que lograra volar- una tormenta se llevó su avión y lo despedazó.




RESULTADOS
Principal función del avión:
Arma de guerra
 22.03% 
Medio de transporte
 77.97% 
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Consulta sin valor estadístico.

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