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Lunes, 18 de agosto de 2003 - 13:03 GMT
El microbio rompe marcas
Respiradero hidrotermal, bbc
El organismo vive en respiraderos hidrotermales.

Un microbio unicelular crece en temperaturas mayores que cualquier otra forma de vida conocida, según científicos estadounidenses.

El microorganismo, llamado Cepa 121 porque puede vivir hasta 121 grados centígrados, se extrajo de agua de manantiales extremadamente calientes en el fondo del océano Pacífico, que los científicos comparan con volcanes submarinos.

En estas respiraderos hidrotermales, calentados por rocas fundidas a gran profundidad en la corteza terrestre, viven organismos muy extraños, como los gusanos tubícolas gigantes de puntas rojas (Riftia pachyptila) y enormes almejas.

El microbio, que es aproximadamente cien veces más pequeño que un grano de arena, pertenece a un grupo de organismos primitivos semejantes a bacterias, que se conocen con el nombre de archae ("antiguo", en griego).

Ni siquiera los procesos para esterilizar instrumentos médicos a altas temperaturas pueden destruir a la Cepa 121.

Señales de vida

El hecho de que pueda sobrevivir a temperaturas similares a las del interior de una olla de presión es de gran importancia en la búsqueda de las primeras señales de vida en la Tierra y en otros planetas.

El microbio podría ser semejante a organismos que existieron en la Tierra hace unos 4.000 millones de años, cuando ésta era apenas un candente globo de roca y metales, bombardeado por meteoros.

Cepa 121, Cortesía de Gemma Reguera.
Este organismo no sólo sobrevive a 121 grados centígrados. También se reproduce
Kazem Kashefi, investigador.

Otros planetas, como Marte, también eran mucho más calientes en el pasado, por lo algunos tipos de vida microbiana también podrían haber existido en ellos.

Kazem Kashefi, uno de los dos microbiólogos de la Universidad de Massachusetts en Amherst que descubrieron la Cepa 121, dice que nadie creía posible que un organismo pudiera vivir a esas temperaturas.

"Este organismo no sólo sobrevive a 121 grados centígrados. También se reproduce", le dijo a la BBC.

Karl Stetter, catedrático de microbiología en la Universidad de Regensburg, Alemania, señaló que el hecho de que microorganismos como éste pueden sobrevivir a esas temperaturas "debería tenerse en cuenta en misiones interplanetarias para evitar contaminación".



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