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Martes, 20 de agosto de 2002 - 17:28 GMT
Las Voyager, 25 años después
Composición de las fotografías de Saturno enviadas por el Voyager.
Saturno, con sus satelites y sus anillos, ya quedó en el camino de los Voyagers.
Veinticinco años después de despegar de la Tierra, las dos naves Voyager siguen en su misión sin precedentes de explorar las profundidades del espacio por fuera del Sistema Solar.

Después de varios descubrimientos espectaculares, los científicos a cargo de la misión aseguran que ésta no ha terminado.

Neptuno y su luna Tritón, vistos desde el Voyager.
Neptuno y su luna Tritón, vistos desde el Voyager.
Ambas sondas pasaron al lado de los gigantescos Júpiter y Saturno, mientras una de ellas voló cerca de los misteriosos Urano y Neptuno.

Ahora, las naves se han internado mucho más en el espacio y pronto serán las primeras en empezar a explorar la galaxia. Y el espacio interestelar.

Edad de oro

Se puede decir que las naves Voyager representan la edad de oro de la exploración espacial.

El Voyager 2 fue lanzado el 20 de agosto de 1977. El Voyager 1, partió al espacio 16 días más tarde.

Durante los primeros 12 años de su viaje, las naves realizaron una impresionante cantidad de descubrimientos acerca de los cuatro planetas mencionados y sus 48 lunas.

Encontraron, por ejemplo, vientos rápidos en Neptuno, pliegues y radios en los anillos de Saturno y espectaculares volcanes en Io, una de las lunas de Júpiter.

Pero eso no es todo: se registraron tormentas en la atmósfera de Júpiter y se cree que la nebulosa atmósfera de Titán, la luna de Saturno, podría guardar los secreto del origen de la vida.

Objeto distante

El Voyager 1 es ahora el objeto fabricado por el hombre más distante de la tierra. Se encuentra a 85 veces la distancia de la Tierra al Sol

Voyager dos se encuentra a unas 68 veces la misma distancia.

"En 1977 no podíamos saber que durarían tanto. Inicialmente sólo pensábamos en un viaje de cuatro años a Júpiter y Saturno", dijo Edward Stone, científico del proyecto Voyager desde 1972.

Ambas sondas mantienen contacto casi diario con la Tierra.


En 1977 no podíamos saber que durarían tanto. Inicialmente sólo pensábamos en un viaje de cuatro años a Júpiter y Saturno

Edward Stone, jefe científico del Voyager
Su misión eventualmente será convertirse en las primeras naves que escapan a la influencia del Sol. Para ello se dirigen hacia la heliopausa, la frontera entre la influencia del astro rey (heliosfera) y el espacio interestelar.

El Voyager 1 viaja rápidamente hacia la heliopausa (a unos 1,6 millones de kilómetros por día).

Aún está por verse si podrá alcanzarla antes de 2020, hasta que sus acumuladores dispongan de potencia eléctrica adecuado. Todo depende de cuán lejos esté la heliopausa.

Los últimos cálculos indican que, dependiendo de la distancia, la nave podría tomarse entre siete y 21 años en alcanzar esa frontera.

Se podrá hacer mejores predicciones cuando las sondas encuentren la zona donde el viento solar entra en contacto con la heliopausa. Eso podría ocurrir en los próximos tres años.

Sin embargo, la misión final de las Voyager podría durar más que la propia Humanidad.

La última huella

Mucho después de que dejen de transmitir, los Voyager continuarán con su viaje más allá del Sistema Solar, llevando cada uno un disco de oro con imágenes y sonidos de la Tierra.

Uno de los discos de oro con los mensajes de la Tierra.
El mensaje desde la Tierra.
Los sonidos incluyen saludos en 55 idiomas terrestres. Las imágenes muestran nuestro planeta y los logros del ser humano.

Mucho después de que nuestro Sol se haya expandido hasta convertirse en un gigante rojo (y de paso, probablemente, destruyendo a la Tierra), los Voyager seguirán avanzando entre las estrellas.

¿Llegarán a encontrase con seres inteligentes? Y de ser así, ¿qué pensarán de las imágenes hechas tanto tiempo atrás y tan lejos por otras criaturas?

Las Voyager podrían ser nuestra huella final en el Universo. Una huella por la que la humanidad podría ser juzgada.


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