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Miércoles, 10 de julio de 2002 - 19:10 GMT
Una residencia del otro mundo
Observatorio Paranal
Residencia: un hogar fuera de este mundo.
Escribe Christine McGourty, especialista en ciencia de la BBC.

Desde el triste pueblo minero de Antofagasta, en el norte de Chile, toma dos horas a través del desierto llegar al Observatorio de Paranal.

El paisaje es desolador -parece una réplica de aquel fotografiado por NASA en Marte: polvoriento y con rocas rojizas esparcidas a lo largo y ancho.

Observatorio Paranal - Telescopios
La oficina: las extraordinarias instalaciones de Paranal.
Es seco y sin vida -ni un sólo animal ni planta a la vista. De repente, aparece el observatorio: cuatro cilindros gigantes parados en la cima de una montaña.

Unos cinco kilómetros más abajo está la base del observatorio -una colección dispareja de edificios blancos y una decena de contenedores de metal en los que los astrónomos e ingenieros solían vivir.

Afortunadamente, hace pocos meses se inauguró lo que debe ser uno de los sitios más raros del planeta: la lujosa residencia para los habitantes de Paranal.

Indudablemente fabulosa

Mientras que los méritos relativos del Telescopio Muy Grande europeo (VLT, por sus siglas en inglés -Very Large Telescope) y de los telescopios Keck estadounidenses son motivo de debates que duran hasta altas horas de la noche, nadie discute las ventajas de la Residencia.

Desde afuera, se parece al hogar de los Teletubbies, pero el camino que lleva a la entrada sólo puede ser descrito como el sendero hacia otro mundo.

Residencia del Observatorio Paranal
La piscina es bienvenida en un ambiente seco.
Adentro, una ráfaga de aire caliente y húmedo te saluda, junto con el asombroso descubrimento de un jardín tropical con palmeras y piscina.

El complejo entero -con 120 elegantes habitaciones con baño, gimnasio, saunas, tenis de mesa y televisión- fue construido bajo tierra, para minimizar el impacto en el medioambiente y evitar que la luz se escape y arruine el cielo nocturno.

La Residencia compensa en algo el sacrificio de los astrónomos, ingenieros y empleados que tienen que vivir y trabajar en este desolado lugar.

Pocas gotas de lluvia

Harry Reay, quien ha vivido en Paranal desde que se empezó a construir hace cinco años, admite que no es del agrado de todos.

"No hay vegetación ni vida animal", se queja al conversar con la BBC. "Sólo se ven rocas marrones y rojas y desierto... en todas las direcciones".

Además señala que "en los cinco años que he pasado en Chile, sólo he visto llover tres veces".

Algunos sufren los efectos de la sequedad de la atmósfera, que afecta la piel, parte los labios y hace que la nariz sangre.

Sin embargo, hay cosas que compensan. La vista desde la plataforma del telescopio es espectacular.

Hacia el occidente se ve el Océano Pacífico y a unos 160 kilómetros al oriente, Los Andes se levantan en el horizonte.

El único problema es que, como los astrónomos trabajan de noche y duermen de día, son pocas las oportunidades que tienen de disfrutar del paisaje.

Pero, al fin y al cabo, su trabajo es mirar el cielo.

Observatorio Paranal
De la Residencia a la montaña, el camino es corto.

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