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Jueves, 02 de mayo de 2002 - 21:02 GMT
Los secretos de Gemini Sur
Observatorio Gemini
Gemini Sur, se encuentra en el norte de Chile, donde están los cielos más claros del mundo (foto: Roger Smith).
Escribe Carolina Robino, de la BBC.

Todo empezó por simple curiosidad. Tras entrevistar a un astrónomo chileno a raíz de la inauguración del telescopio Gemini Sur -ubicado en cerro Pachón, en el norte de Chile-, comencé a pensar cómo sería la vida en un observatorio.

Vea también: Espejito, espejito

Las primeras imágenes de mi ficción eran las propias de una caricatura: astrónomos concentrados mirando por un telescopio hacia el espacio, quizás a través de una pequeña y precisa apertura.

Observatorio Gemini
La estructura de la cúpula puede girar en todas direcciones.
En un vuelo de la línea área nacional chilena, Lan Chile, pude llegar hasta Gemini Sur y descubrir que la realidad es muy diferente, pero no por eso decepcionante.

Aparte del privilegiado paisaje en que se sitúa, la primera gran sorpresa del observatorio fue numérica: si de noche trabajan en él cinco personas, en el día, cuando las estrellas son invisibles y los astrónomos duermen, 25 empleados se encargan de poner a punto toda la maquinaria para la labor nocturna.

"Tenemos que entregar el telescopio al astrónomo funcionando en todos los aspectos, para que cuando él llegue y dirija el telescopio hacia una estrella pueda tener la imagen adecuada", cuenta el técnico electrónico Pedro Ojeda.

Ojeda habla en su nombre, pero también en el de otros técnicos como él y los demás ingenieros, diseñadores y asistentes que ajustan durante el día los problemas que puedan haber habido la noche anterior. Son los duendes diurnos del telescopio.

Luces parásitas

Mi visita a Gemini Sur fue precisamente de día. De noche es muy difícil ser admitido, pues los detectores astronómicos son extremadamente sensibles. Hasta el más mínimo fotón de luz, incluso el de un cigarrillo, puede distorsionar la observación.

Por eso, en la zona más cercana al telescopio hay mecanismos que lo protegen de las luces parásitas que vienen de afuera.

Pequeños detalles
Hasta el más mínimo fotón de luz, incluso el de un cigarrillo, puede distorsionar la observación.

Mientras los astrónomos y sus asistentes trabajan, el edificio permanece completamente apagado. Sólo en la sala de control -donde se reciben los datos provenientes del espejo primario- pueden haber luces encendidas.

Pero ésta se encuentra muy lejos de la cúpula y de los instrumentos de detección. Si alguien necesita salir de ella por algún motivo debe hacerlo con linterna.

Contra temblores

Junto a su gemelo Norte, ubicado en Hawai, el telescopio Gemini Sur es considerado único en su tipo, tanto desde el punto de vista de la tecnología y la ingeniería, como del de exploración científica.

Nebulosa Trapezium
Una imagen de la nebulosa Trapezium, captada desde Gemini.
El espejo primario es tal vez lo más impactante. Con sus 8,1 metros de diámetro, es capaz de captar imágenes del universo con más claridad incluso que la lograda por el telescopio espacial Hubble.

Recubierto de una capa muy delgada de aluminio, está hecho de vidrio de ultra baja expansión. La verdad es que es un elemento hermosísimo. De cerca parece una superficie de agua.

Los detalles a cuidar en un observatorio son innumerables. El día de mi visita, por ejemplo, el diseñador Fabián Collao trabajaba en la creación de "un tipo de brazos" cuyo fin sería amortiguar los movimientos del elemento que soporta el espejo para que no se deforme debido a su tamaño.

En una zona en que los temblores son bastante comunes, este objetivo es fundamental.

Estrés mecánico

La temperatura también en un punto extremadamente sensible. En la sala donde se encuentra el espejo primario, el aire acondicionado siempre está encendido para evitar lo que el técnico electrónico Alejandro Gutiérrez describió como "estrés mecánico por dilatación de temperatura".


Algunas personas creían que (la cámara de aluminizado) era un OVNI y le iban a sacar fotos o filmarla.

Diego Maltés

"Se trata de mantener una temperatura baja dentro de la cúpula, que sea lo más parecida posible a la que se calcula que habrá en la noche. Porque si hay variación entre la temperatura interior y la exterior eso puede distorsionar la imagen a la hora de la observación", explicó Gutiérrez.

A este objetivo también colaboran las enormes persianas de ventilación de tres pisos de alto que rodean la cúpula.

Otro elemento que siempre debe estar a punto es la cámara de aluminizado. Se trata de un objeto de dimensiones espectaculares, que se utiliza para bañar el espejo de la capa de aluminio que le permite captar la luz.

Diego Maltés, gerente del observatorio, recuerda con una peculiar mezcla de humor y orgullo, cómo fue el traslado de la cámara desde el puerto chileno de Coquimbo a Cerro Pachón, un trayecto que cubre unos 100 kilómetros:

"Duró seis días y estuvo rodeado de gran expectación, porque algunas personas creían que era un OVNI y le iban a sacar fotos o filmarla. Era tan grande que para trasportarla hubo que cortar árboles y cables de teléfono y electricidad e incluso sacar semáforos".

Planetario móvil

Los telescopios Gemini fueron diseñados para funcionar excepcionalmente bien al recoger tanto radiación óptica -luz visual- como infrarroja -calor-.

Esto les permite observar fenómenos, que en otros observatorios son difíciles de captar, como la formación de los sistemas planetarios y las estrellas y el origen de los elementos químicos y de los núcleos galácticos activos.


Para los que no tienen la suerte de poder visitar este planetario, estamos terminando de construir un tour virtual, que le va a permitir a la gente, no necesariamente subir al observatorio, pero sí participar e incluso hacer observaciones básicas con un nivel mínimo de exigencia

María Antonieta García
Por ahora, al menos, Gemini Sur no se ha abierto al turismo. María Antonieta García, encargada de Información Pública, me contó que "no se ha negado la entrada a Gemini a ninguna persona que lo haya solicitado".

Sin embargo, señaló, "la idea del proyecto es enfocarse en la ciencia y canalizar los intereses turísticos en conjunto con Cerro Tololo" -otro famoso observatorio situado a apenas 14 kilómetros-.

Pero según cuenta García, Gemini Sur tiene otras formas de difundir su labor y motivar a la gente a interesarse por la astronomía, entre ellos "un planetario móvil con el que concurrimos a escuelas de todo Chile y que hasta el momento ha sido visitado por 140.000 niños".

"En ese planetario, que es como una carpa inflable en que se ven las constelaciones del hemisferio sur, los niños o la gente que participa pueden aprender a reconocer las estrellas".

"También se les incentiva para que después salgan a su propio planetario, que es su cielo, y tomen conciencia de algunos conceptos básicos, como la contaminación lumínica", señala.

"Y para los que no tienen la suerte de poder visitar este planetario, estamos terminando de construir un tour virtual, que le va a permitir a la gente, no necesariamente subir al observatorio, pero sí participar e incluso hacer observaciones básicas con un nivel mínimo de exigencia", concluye García.

Será una oportunidad única para apreciar las maravillas del universo, pero también a los terrícolas que hacen posible su observación.

Mapa con la ubicación de Gemini Norte y Sur
Gemini Norte y Sur, en Hawai y en Chile.

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