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Viernes, 01 de marzo de 2002 - 16:25 GMT
Comenzó la misión al Hubble
Lanzamiento del transbordador espacial Columbia
El lanzamiento en Cabo Cañaveral se realizó en medio de extremas medidas de seguridad.
El transbordador Columbia despegó este viernes de Cabo Cañaveral para una misión destinada a reparar y modernizar el Telescopio Espacial Hubble (HST).

Los siete astronautas que viajan a bordo piensan permanecer once días en el espacio, que incluirán varias caminatas para reemplazar e incorporar equipos al observatorio de 12 años.

El Columbia también transporta equipamiento científico, así como partes para sistemas de energía y dirección valuado en unos US$172 millones.

El lanzamiento estuvo rodeado de extremas medidas de seguridad, con una zona de exclusión aérea de 56 kilómetros, patrullada por cazas F-15, para evitar cualquier eventual atentado.

El responsable del Columbia, James Halsell se mostró muy satisfecho por el comportamiento del transbordador cuyo último vuelo fue hace casi tres años.

Riesgos

Telescopio Espacial Hubble
En los 12 años de vida el Hubble ha sido un orgullo de la NASA.
El Hubble demostró ser un gran triunfo de la astronomía moderna, captando imágenes increíbles del espacio.

Pero con 12 años de antigüedad, el observatorio requiere el reemplazo de algunos componentes y la instalación de nuevo equipamiento para modernizarlo.

Es precisamente esto último lo que plantea el principal riesgo y el mayor desafío de la misión, ya que para ampliar la capacidad del telescopio, los astronautas deberán cortar totalmente su fuente de energía.

"Esto me produce muchísimo miedo", confesó Ed Weiler, director de ciencia espacial de la NASA al explicar la falta de garantías para volver a poner en funcionamiento al Hubble.

Contra el tiempo

Los astronautas Johan Grunsfeld y Richard Linnehan serán los responsables de "apagar" el Hubble para instalar una nueva unidad de suministro de energía.

Será una verdadera carrera contra el tiempo, colocar el equipo y "arrancar" otra vez el observatorio antes de que el frío espacial dañe los instrumentos del telescopio.

Astronauta Steven Smith en la última reparación al Hubble en 1997.
La riesgosa misión incluye 5 días de caminatas espaciales.
"Es casi violar una vieja regla del negocio espacial, en cuanto a que si algo está funcionando bien, no debes apagarlo y esperar que vuelva a andar como si nada", expresó Ed Weiler.

Si algo ocurre y el Hubble no puede volver a su actividad en el debido tiempo, a la NASA no le quedará más alternativa que abandonar el observatorio.

Anne Kinney, directora de astronomía y física de la NASA, se mostró más segura y confiada.

"Creemos que lo podemos hacer, si no no lo hubiéramos planeado. Pero es un plan muy ambicioso y nada fácil. Estaremos preocupados hasta que toda la misión termine", dijo Kinney.

Y si, como la NASA espera, todo va bien, el Telescopio Espacial Hubble, estará nuevamente "en línea", transmitiendo información del universo con mucha más velocidad y capacidad.

En la actualidad el Hubble envía diariamente entre 20 y 25 "gigabytes" de información para astrónomos de todo el mundo.

La misión también será un desafío para el Columbia, que desde julio de 1999 no había estado en el espacio.

Desde entonces, sufrió nada menos que 133 modificaciones, incluída la instalación de una cabina de mando completamente nueva y modernizada.


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