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Jueves, 10 de enero de 2002 - 18:07 GMT
Compartir órbita pero no destino
Planeta, JPL/Nasa
El planeta de la Iota Draconis, según un artista de la NASA.
Por primera vez en la historia de la astronomía, se ha descubierto un planeta girando alrededor de una estrella gigante.

A diferencia de nuestro Sol, la Iota Draconis es un astro gigante moribundo, que agotó el combustible de hidrógeno en su núcleo.


Ésta es la primera evidencia de que planetas que se encuentran a una distancia de su estrella parecida a la de la Tierra y el Sol pueden sobrevivir la transformación de la estrella en gigante

Sabine Frink, Universidad de California.
Este tipo de estrellas crece enormemente hacia el final de su existencia: la Iota Draconis ha alcanzado un radio 13 veces mayor que el del Sol.

Lo interesante, sin embargo, es que en su expansión no haya devorado al planeta, un destino que podría tener la Tierra cuando el Sol muera, dentro de varios miles de millones de años.

"Hasta ahora no se sabía si había planetas alrededor de estrellas gigantes", dijo Sabine Frink de la Universidad de California, EE.UU.

"Esta es la primera evidencia de que planetas que se encuentran a una distancia de su estrella parecida a la de la Tierra y el Sol pueden sobrevivir la transformación de la estrella en gigante".

¿Enana marrón?

Iota Draconis -también conocida como Ed Asich ("hiena macho" en árabe), Eldsich, Al Dhiba y Al Dhihi - está situada a 100 años luz de la Tierra, en la constelación del Dragón.

El planeta que la órbita fue detectado mediante una técnica Doppler, basada en la observación de la fluctuación que causa la fuerza gravitacional del planeta a la velocidad medida de la estrella.

El planeta tarda 1,5 años terrestres en girar alrededor de Iota Draconis y la forma de su órbita es elíptica, no circular. Su masa es casi 3000 veces mayor que la de la Tierra.

Como la técnica Doppler determina la masa mínima, los astrónomos estiman que podría tratarse de una enana marrón (una "estrella frustrada", roja, que carece de suficiente masa para iniciar una fusión nuclear), en lugar de un planeta.

Esta sería la primera vez que se observa algo de esta naturaleza.

Destino de la Tierra

Según los astrónomos, la detección de planetas alrededor de estrellas gigantes se dificulta porque estas estrellas suelen pulsar, produciendo efectos de fluctuación que dan la impresión de que tienen planetas en su órbita.


Observar el destino del compañero de esta estrella nos sirve para recordar el de nuestra propia Tierra

Debra Fischer, Universidad de San Francisco.
Se cree que, eventualmente, el Sol correrá la misma suerte que Iota Draconis.

Dentro de varios miles de millones de año, cuando el Sol se convierta en una estrella gigante, la temperatura de la Tierra aumentará en varios centenares de grados centígrados.

"Los océanos se evaporarán y el vapor de agua escapará de la atmósfera terrestre, debido a las altas temperaturas", dijo Andreas Quirrenbach de la Universidad de California.

"Observar el destino del compañero de esta estrella nos sirve para recordar el de nuestra propia Tierra", añadió Debra Fischer, de la Universidad de San Francisco.


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