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Miércoles, 28 de noviembre de 2001 - 11:16 GMT
Histórico hallazgo en nuevo planeta
Trabajo artístico de la BBC.
El planeta pasa frente a la estrella.
No fue sólo el hallazgo sino la forma en que se hizo: la primera detección directa y análisis químico de un planeta con atmósfera fuera de nuestro sistema solar, algo que los astrónomos consideran un paso científico histórico.

Además, es la primera vez que se detecta atmósfera en un planeta fuera del sistema solar.

Esto muestra que es posible que telescopios como el Hubble busquen trazas químicas de vida más allá de la tierra.


Esto abre una nueva y excitante fase de la exploración planetaria más allá del sistema solar

David Charbonnea, Instituto de Tecnología de California
"Esto abre una nueva y excitante fase de la exploración planetaria más allá del sistema solar, donde podremos empezar a comparar y contrastar las atmósferas de los planetas que rodean otras estrellas", explicó David Charbonnea, del Instituto de Tecnología de California, EE.UU.

El planeta -que aún no ha sido nombrado- tiene su órbita alrededor de una estrella amarilla -similar al sol- llamada HD 209458, la cual se encuentra a 150 años luz de la constelación Pegaso.

Desviación gravitacional

El planeta fue descubierto en 1999, debido a una pequeña desviación gravitacional con su estrella madre, y se estima que tiene el 70% de la masa de Júpiter o 200 veces la masa de la tierra.

Posteriormente, los científicos encontraron que la desviación en la órbita del planeta lo hace pasar frente a la estrella, algo único entre los 80 planetas extra solares -fuera de nuestro sistema- descubiertos hasta el momento.

De hecho, el tránsito del planeta sobre la faz de la estrella había sido detectado hace varios años por el satélite Hipparcos, pero no fue reconocido por lo que era.

Las observaciones hechas por Hubble y otros telescopios en tierra indican que el planeta es, primariamente gaseoso -no líquido o sólido- lo que significa que es un gigante de gas, como Júpiter y Saturno.

¿Vida?

El planeta gaseoso es un objeto ideal para observaciones repetidas, porque rota alrededor de la estrella cada 3,5 días.

Por su proximidad a la estrella -6,4 millones de kilómetros- la temperatura del planeta es de unos 1.200 grados centígrados.

La atmósfera del planeta fue analizada cuando éste pasó frente a la estrella, permitiendo que los científicos vieran, por primera vez, la luz de una estrella filtrada a través de los gases planetarios.

Por lo observado, se concluyó que este cuerpo celeste no podría generar un atmósfera que sustente vida.

Sin embargo, esta técnica de observación abre toda una nueva era en la exploración de los planeta extra solares.

Esta clase de observaciones podrían proveer la primera evidencia directa de vida en el espacio sideral al medirse inusuales cantidades de gases atmosféricos asociados con la vida.

El equipo a cargo del Hubble analizará de nuevo la atmósfera del planeta sin nombre, con la esperanza de detectar metano, vapor de agua, potasio y otros químicos.


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