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Martes, 16 de octubre de 2001 - 14:09 GMT
Nuestros primos en el espacio

Asomarse a un nuevo mundo: la visión de un artista.
Un equipo internacional de astrónomos descubrió ocho nuevos planetas fuera de nuestro Sistema Solar.

Tres de ellos tienen un tamaño similar al de Júpiter y órbitas circulares en torno a sus respectivas estrellas.


Los planetas descubiertos anteriormente eran muy diferentes al nuestro; pero ahora estamos viendo planetas que podrían ser, si no nuestros gemelos, por lo menos nuestros primos lejanos

Hugh Jones, Universidad John Moores de Liverpool
Estos planetas constituyen una nueva clase de gigantes extrasolares, con órbitas similares a las de la Tierra o Marte.

Con los descubrimientos llega a 74 el número de planetas detectados hasta el momento en torno a otras estrellas.

"Los planetas descubiertos anteriormente eran muy diferentes al nuestro; pero ahora estamos viendo planetas que podrían ser, si no nuestros gemelos, por lo menos nuestros primos", señaló Hugh Jones, de la Universidad John Moores de Liverpool, en Inglaterra.

Estrellas que delatan

Los nuevos planetas fueron descubiertos utilizando los poderosos telescopios Keck en Hawai, Anglo-Australiano (AAT) en Australia y Lick en California.

Para detectar la presencia de nuevos planetas, los astrónomos utilizan una técnica de alta precisión, desarrollada por Paul Butler, científico del Instituto Carnegie de Washington, y Geoff Marcy, de la Universidad de Berkeley, en California.

La técnica mide las "oscilaciones o tambaleos" de una estrella, como consecuencia de la atracción gravitacional ejercida por el planeta.

El efecto en la estrella, que parece "hamacarse" en el espacio, puede ser observado en la luz que emite.

Esta técnica ha permitido descubrir los nuevos habitantes extrasolares, que tienen períodos orbitales de entre seis días y seis años.

Se encuentran a una distancia de sus respectivas estrellas que varía entre 0,7 a 3 veces la distancia entre la Tierra y el Sol (149 millones de kilómetros).


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