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Lunes, 09 de diciembre de 2002 - 18:57 GMT
Derrames: ¿cuál es el daño a largo plazo?
Los daños provocados por el Erika, en Bretaña en 1999
Los derrames de petróleo, como el de Bretaña en 1999, pueden matar a un gran número de aves y animales.
Los científicos difieren sobre los efectos a largo plazo de los derrames de petróleo.

Algunos opinan que los animales y los pájaros sufren por años, pero otros creen que la vida silvestre tiene la capacidad de adaptarse a estos desastres.

Derrame de petróleo
Mucho depende del tipo de combustible, el clima y el tipo de costa.
Los primeros afirman, por ejemplo, que las nutrias y otras especies en Alaska, todavía sufren por las consecuencias del derrame del Exxon Valdez, hace 12 años.

A pesar de que el derrame de unos 42 millones de litros de crudo no fue el peor en la historia, sí se lo considera uno de los más graves en términos del daño que causó al medio ambiente.

Se estima que unas 2.800 nutrias murieron por el desastre, además de 250.000 pájaros, 300 focas, 250 águilas y unas 22 ballenas.

Según los investigadores, la población de nutrias permanece por la mitad de lo que era en 1989, antes del desastre.

Positivo

Sin embargo, el doctor Paul Kingston del Centro de Diversidad Marina y Biotecnología de la Universidad Heriot-Watt de Edinburgo, asegura que los problemas causados por el derrame son mínimos.

"Es difícil de distinguir entre lo que es causado por el petróleo y lo que es producido por cambios naturales", asegura.

Según el experto, en cualquier derrame el petróleo no permanece el suficiente tiempo como para causar daños a largo plazo.

"El petróleo no es persistente, no es tan tóxico", explica.

"El animal lo ingiere y si no es demasiado con qué lidiar, entonces se recuperará", señala el Dr.Kingston.

Pingüinos en Robben Island, Sudáfrica (junio de 2000)
El petróleo hace que la piel y las plumas se peguen, y puede provocar hipotermia.
Como ejemplo, cita el caso del derrame en 1974 del Metula en el estrecho de Magallanes, en Chile. Allí no hubo limpieza de la costa, y el petróleo se dejó para que se solidifique.

Según el experto, si uno excava un poco encontrará petróleo todavía líquido. Pero sin embargo, los animales aún viven sobre ese estrecho de tierra.

Si bien el Dr.Kingston recomienda una limpieza veloz de las zonas contaminadas, asegura que los animales podrán adaptarse a las nuevas condiciones.

"En una costa rocosa los animales no viven por mucho tiempo de todos modos", afirma el experto, "las tormentas matan a la mayoría de los animales cada año, de modo que están adaptados para recolonizarse muy velozmente".

Todo depende

Según la opinión del científico de Greenpeace, Paul Horseman, el impacto de un derrame de petróleo puede depender parcialmente del tipo de costa, y del clima.

Es más fácil remover el crudo de una costa con rocas que de una superficie blanda, por ejemplo.

Por otra parte en regiones más frías el petróleo permanece por más tiempo que en zonas calurosas, ya que no se evapora tan rápidamente.

Y por último no hay que dejar de lado el tipo de combustible: el crudo es como un alquitrán grueso y tiene un efecto sofocante y tóxico, aunque no tan tóxico como la gasolina, que sin embargo tiene la ventaja de evaporarse bastante rápido.


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