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Sábado, 19 de abril de 2008 - 16:05 GMT
Los 100 años de Lionel Hampton
Pablo Aguirre
Pablo Aguirre
BBC Mundo

Lionel Hampton
Lionel Hampton nació el 20 de abril de 1908 y murió el 31 de agosto de 2002.

Lionel Hampton fue uno de los verdaderos gigantes del jazz. Tocó para realezas y jefes de estado. Obtuvo premios de todo tipo y una decena de doctorados honoris causa. Nació hace cien años.

Hampton fue uno de los pocos exponentes de su singular instrumento musical, el vibráfono. No hubo festivales de jazz internacionales donde no estuviera presente.

"Descubierto" en la primera mitad del siglo pasado por Benny Goodman, fue también director de orquesta, actor y educador.

Además, durante un tiempo estuvo involucrado en financiar la construcción de casas para la población pobre del barrio neoyorquino de Harlem, una zona asociada con el desarrollo del jazz donde hay una mayoría de raza negra.

El proyecto se llamó "Las casas de Gladys Hampton", tomando el nombre de su esposa quien, durante toda su carrera, fue su "manager" o agente.

Pero su principal contribución la hizo al mundo del jazz, en una carrera musical que le llevó a ubicar su nombre a la altura de los de Duke Ellington, Louis Armstrong, Charlie Parker y Quincy Jones, entre otros.

Instrumento extraño

Hampton nació el 20 de abril de 1908 y se hizo famoso como miembro de la orquesta de Benny Goodman tocando vibráfono.

Lionel Hampton
El vibráfono era casi desconocido en el mundo del jazz hasta entonces.

Este instrumento, parecido a la marimba, era casi desconocido en el mundo del jazz hasta ese momento.

El vibrafonista Red Norvo ya lo había introducido al jazz en los años 20, pero fue Lionel Hampton quien lo dio a conocer a un público amplio en la década siguiente, con el cuarteto y la orquesta de Goodman.

Desde entonces han sido muy pocos los vibrafonistas destacados en el mundo del jazz: Milt Jackson, Terry Gibbs, Gary Burton, Bobby Hutcherson y Steve Nelson. Ahí se acaba la lista.

Es un número muy reducido si lo comparamos con la inmensa cantidad de saxofonistas, trompetistas, pianistas, contrabajistas o bateristas de jazz.

El comienzo

Cuando su padre murió, a fines de la Primera Guerra Mundial, el joven Lionel se trasladó a Chicago con su madre, donde comenzó una carrera como baterista de bandas locales.

Louis Armstrong
En 1930, con Louis Armstrong, hizo las primeras grabaciones de solos improvisados de vibráfono.
En esa época también comenzó a tocar piano y a estudiar xilofón.

En 1927 se trasladó a Los Ángeles para trabajar en la orquesta de Les Hite, una agrupación que a veces acompañaba a Louis Armstrong.

En 1930 Hampton decidió cambiar la batería por el vibráfono y comenzó a hacerse notar por lo poco usual de su instrumento.

Ese año Louis Armstrong le pidió que tocara el vibráfono en las grabaciones de "Memories of You" y "Shine".

Ésa fue la primera vez en la historia del jazz que se grabaron solos improvisados de vibráfono.

Experimento

En 1936 Lionel Hampton formó su propio grupo y obtuvo una residencia musical en el Paradise Café de Los Ángeles, donde lo escuchó por primera vez Benny Goodman quien, de inmediato, lo contrató para formar parte de un cuarteto de rara conformación por esos días: clarinete, vibráfono, piano y batería.

Lionel Hampton (izq.), en el vibrafono; Benny Goodman, clarinete; Teddy Wilson, piano; y Gene Krupa, batería.
Hampton (izq.), vibráfono; Goodman, clarinete; Wilson, piano; y Krupa, batería, en los años 30.
Fue un experimento de gran éxito para Goodman, una especie de conjunto de cámara, sin contrabajo, nunca antes visto en el jazz.

Los otros músicos eran Gene Krupa en la batería y Teddy Wilson al piano.

El cuarteto tuvo tanto éxito que el nombre de Lionel Hampton saltó súbitamente al estrellato. Ya Goodman, Wilson y Krupa eran superestrellas.

Posteriormente Hampton también tocó y grabó con la "big band" de Benny Goodman durante varios años, actuando como vibrafonista y, en ocasiones, como baterista y vocalista.

Con Benny Goodman realizó grabaciones y presentaciones legendarias, como la de un concierto de antología en el Carnegie Hall de Nueva York. También apareció en películas con la agrupación de Goodman.

Su propio sello

En 1940 el vibrafonista decidió dejar al famoso clarinetista para formar su propia orquesta.

Benny Goodman
Benny Goodman contrató a Hampton en 1936, después de escucharlo tocar.
Entre los músicos que la integraron se cuentan algunos de los grandes del jazz, como Illinois Jacquet, Dexter Gordon, Cat Anderson (que lograba increíbles agudos en la trompeta), Fats Navarro, Johnny Griffin y los vocalistas Dinah Washington y Joe Williams.

En 1942 grabó con Illinous Jacquet la composición "Flying Home", uno de los mayores éxitos de ventas de toda la carrera de Hampton, que le otorgó ganancias por derechos de autor hasta el día de su muerte.

A mediados de los años 40 Hampton ya se había impuesto como showman, a veces estrafalario en el escenario, con una sonrisa permanente y malabarismos con sus instrumentos.

En esa época se inclinó hacia los rhythm and blues, y luego se adaptó rápidamente a las nuevas y más complejas tendencias del be bop.

Desde entonces no dejó que nada ni nadie cambiaran su estilo en la forma de tocar el vibráfono, al punto de grabar, hacia finales de siglo, la compleja composición de John Coltrane "Giant Steps", pero improvisando sobre ella con su sello personal asociado al estilo swing.

Medio siglo de éxito

En 1953 Hampton realizó una gira europea y entre sus músicos "modernos" incluyó a Clifford Brown, Art Farmer y a la cantante Annie Ross. El arreglista era Quincy Jones.

Portada de Hamp: The Legendary Decca Recordings
"Flying home", uno de sus mayores éxitos, aparece en su disco "The Legendary Decca Recordings".
Después grabó con Oscar Peterson, Buddy DeFranco y Art Tatum, tomó parte en el rodaje de la película "La Historia de Benny Goodman" y realizó grabaciones con el saxofonista Stan Getz.

La popularidad de Hampton fue tan grande, que siguió dirigiendo orquestas y actuando en distintas partes del mundo hasta mediados de los años 90, a pesar de algunos períodos de salud delicada.

Actuó en varias oportunidades como embajador de Buena Voluntad para su país y fue invitado de honor de presidentes estadounidenses y líderes de otras naciones.

La lista de los galardones que se le otorgaron en vida comienza en 1954 y termina en 2002. Entre ellos hay diez doctorados honoris causa, recibidos de universidades estadounidenses y una alemana, y una medalla papal de Pablo VI.

En enero de 2001, cuando ya se había retirado de los escenarios del jazz, el vibráfono que tocó durante gran parte de su carrera fue puesto en el Museo Nacional Smithsonian de Historia Americana.

A los 94 años de edad, Hampton murió de un ataque al corazón, el 31 de agosto de 2002.



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