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Sábado, 12 de febrero de 2005 - 01:57 GMT
El Tibet, paso a paso

Manuel Toledo
BBC Mundo

A mediados del siglo XIX, cuando Tibet todavía era un gran espacio en blanco en los mapas europeos de Asia, un explorador indio, disfrazado de monje tibetano, comenzó a llenar ese vacío con observaciones precisas.

Diego Azubel en Zhigatse, Tibet. Foto: Manuel Toledo.
Diego Azubel en Zhigatse, Tibet. Foto: Manuel Toledo.

Ahora, 139 años después, un fotógrafo argentino, Diego Azubel, le sigue los pasos.

Nain Singh, maestro de profesión, había sido escogido por los colonizadores británicos de India porque el emperador de China había prohibido a los extranjeros cruzar la frontera, so pena de muerte.

Los británicos necesitaban mapas de Tibet pues temían que el ejército zarista ruso, que avanzaba por Asia Central, pudiera atacar a India o a Nepal desde el norte.

Singh fue entrenado para caminar con pasos de poco más de 83 centímetros, que contaba usando un rosario budista modificado, y a calcular la altitud midiendo el punto de ebullición del agua.

Fue así que, en enero de 1866, llegó a la capital de Tibet, la ciudad prohibida de Lhasa, cuya posición y altitud fue el primero en medir con exactitud.

Agujero

"Para mí, lo que Singh hizo fue más valioso que la exploración del primer hombre que subió al Everest", me dijo Azubel en la ciudad tibetana de Zhigatse.

Nain Singh Foto: Sociedad Geográfica Real del Reino Unido.
Lo que Singh hizo fue más valioso que la exploración del primer hombre que subió al Everest

"Él lo hizo solo, cuando Tibet todavía era un agujero en los mapas de Asia".

"Lo que más me chocó fue que nadie supiera nada sobre él y más que nada porque era indio".

"Si hubiera sido de otra nacionalidad, ahora sería famoso".

"¿Y por qué decidiste hacer este viaje en invierno? Hoy hace un frío terrible y tengo los pies congelados", le dije.

"La culpa la tiene Nain Singh, que comenzó su viaje desde Nepal en octubre", me respondió.

Olimpiadas Especiales

Azubel, conociendo el gran desafío físico que implicaría seguir los pasos de Singh, decidió dedicar sus esfuerzos a recaudar fondos para Olimpiadas Especiales, una organización que ayuda a practicar deportes a personas con retardo mental de más de 150 países.

Palacio Potala, Lhasa, Tibet. Foto: Manuel Toledo.
Palacio Potala, residencia del Dalai Lama en Lhasa. Ahora que él está en el exilio, es un museo.

Ésta no es su primera caminata en Asia: de octubre de 2000 a diciembre de 2001, recorrió más de 4.000 kilómetros de la Gran Muralla China.

Pero desde antes de emprender la aventura tibetana, sabía que esta vez, además del frío y el hambre, lo esperaban barreras de otro tipo.

Para llegar a Tibet y especialmente para desplazarse fuera de la capital y de otras pocas ciudades, los extranjeros necesitan permisos especiales de la policía o del ejército chino.

Tibet fue invadido y ocupado por China en 1950 y desde 1959 su líder espiritual, el Dalai Lama, está exiliado en India.

China dice que Tibet le pertenecía desde hace siglos y que lo que hizo fue liberarlo pacíficamente de un sistema feudal brutal.

Zona "cerrada"

En realidad, los permisos policiales, aunque pueden ser caros, son relativamente fáciles de obtener.

Novicios en el monasterio de Sakya. Foto: Manuel Toledo.
Novicios en el monasterio de Sakya. Para visitarlo hace falta un permiso especial. Foto: Manuel Toledo.

Yo necesitaba uno para visitar algunos monasterios camino al Everest, cruzar el Himalaya y llegar a Nepal.

Los funcionarios encargados de los permisos en Zhigatse me lo dieron sin problemas.

Lo mismo pasó con un amigo que viajaba conmigo, Dimas, quien sólo tenía tiempo para llegar hasta el Everest, antes de regresar a Europa.

Sin embargo, a Azubel le pusieron mil reparos porque la zona desde donde planeaba comenzar la caminata aparentemente estaba "cerrada" a los extranjeros.

Finalmente le dieron una autorización, pero no desde donde él quería.

En vano

Cuando, con los documentos en la mano, tratamos de subir al único ómnibus que podía llevarnos hacia el sur, el conductor no nos dejó.

Diego Azubel y Dimas Portes, Zhigatse, Tibet. Foto: Manuel Toledo.
De nada sirvió tener los papeles en orden.

"Sí, ya veo que ustedes tienen el permiso, pero yo no estoy autorizado a transportar extranjeros", nos dijo, evidentemente atemorizado.

Como resultado, mi amigo no pudo ir al Everest, yo tuve que hacerlo por otra vía y a Azubel lo dejamos haciendo autostop, para ir hasta su punto de partida.

Hace unos días, después de muchas vicisitudes, enfermedades, pérdida de peso y agotamiento, logró llegar a Lhasa, cumpliendo la primera etapa de su viaje.

¿Coincidencia? ¿Destino?

A diferencia de la aventura de Nain Singh, que escondía en una rueda de oración las anotaciones que permitirían hacer los mapas de Tibet, la de Azubel se puede seguir por internet, gracias a un mapa actualizado por vía satelital.

Diego Azubel y Dawa Tsering. Foto: Diego Azubel.
¿Cuáles son las probabilidades? Un argentino llega a una casita en la ladera de una montaña... y le abre un aldeano que es hincha del fútbol argentino. ¿Coincidencia? ¿Destino?

El explorador sudamericano también mantiene un diario.

El 22 de enero, por ejemplo, cuenta cómo llegó a pedir hospedaje, en medio de la noche, en una humilde casa tibetana y lo recibió un joven que tenía puesta una camiseta para él muy conocida.

"¿Cuáles son las probabilidades? Un argentino llega a una casita en la ladera de una montaña, a 4.100 metros de altitud, frente a un monasterio apartado, y toca a la puerta".

"Le abre un aldeano que es hincha del fútbol argentino. ¿Coincidencia? ¿Destino? Todo tiene un motivo. Creo", dice.

Ahora, mientras los tibetanos celebran la llegada de Losar, su Año Nuevo, el viajero se prepara para comenzar la segunda parte de su caminata de 3.000 kilómetros por el Himalaya, tras las huellas de un explorador indio del siglo XIX.



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