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Miércoles, 5 de septiembre de 2007 - 11:07 GMT
Tras la huella de Noriega
La historia política de Panamá en las últimas cuatro décadas está marcada por dos personajes: Omar Torrijos Herrera y Manuel Noriega. Dos militares que intentaron darle un rumbo específico al país centroamericano. Aquí recordamos ese periodo.

Bandera de Panamá con imagen de Omar Torrijos.
La imagen del ex presidente Omar Torrijos sigue viva en Panamá.

En octubre de 1968, el teniente coronel Omar Torrijos Herrera protagonizó, junto a otros miembros de la Guardia Nacional panameña, un golpe militar contra el presidente electo, Arnulfo Arias Madrid. Éste fue del primer levantamiento contra un gobierno civil en la historia de la República de Panamá. A partir de ese momento, y durante décadas, el país estuvo gobernado por una Junta Militar.

Foto: Archivos diario La Prensa.
Noriega entra en escena en los años 60.
En diciembre de 1969, mientras Omar Torrijos se encontraba de visita en México, un grupo de militares le prohíbe el regreso a Panamá. Pero a los pocos días el avión de Torrijos, con el apoyo de otros oficiales del cuerpo armado, entre los que se encontraba Manuel Antonio Noriega, logró regresar al país y destituir a los golpistas.

Acto seguido fue nombrado jefe del Servicio de Inteligencia panameño, por su contribución a evitar el levantamiento. Ya para entonces Noriega colabora con la Agencia Central de Inteligencia estadounidense (CIA), de la que recibe pagos regulares.

Jimmy Carter y Omar Torrijos.
El tratado le devolvió el Canal a Panamá.
El 7 de septiembre de 1977 Omar Torrijos y el presidente de Estados Unidos, Jimmy Carter, firmaron en la sede de la Organización de Estados Americanos (OEA), en Washington, los Tratados del Canal de Panamá, conocidos como los Tratados Torrijos-Carter. En ellos acordaron la transferencia a Panamá de la soberanía del Canal a finales de 1999.

Una de las consecuencias inmediatas de estos tratados fue la apertura política del país, permitiéndose el regreso de los exiliados y concediendo mayores garantías ciudadanas y libertades públicas, al tiempo que se reglamentaron los partidos políticos que habían estado prohibidos hasta ese momento.

Mausoleo de Torrijos.
Mausoleo de Torrijos.
El 30 de julio de 1981 el general Omar Torrijos falleció en un accidente aéreo.

Su misteriosa muerte fue atribuida por algunos a un plan de la CIA y a la conspiración de algunos militares panameños, entre ellos Manuel Antonio Noriega. Noriega accedió al poder en 1983. Ese año, fue ascendido al rango de General y nombrado Comandante en Jefe de la Guardia Nacional panameña.

Cargamento de drogas.
En la década de los 80 el narcotráfico crece enormemente.
En mayo de 1984, Nicolás Barletta ganó las elecciones presidenciales como candidato del Partido Revolucionario Democrático (PRD) -fundado por Omar Torrijos. También recibió el apoyo de Noriega y de las fuerzas armadas. La oposición, dirigida por el veterano Arnulfo Arias, denunció fraude y los ciudadanos salieron a las calles a manifestarse.

Barletta no logró concluir el primer año de presidencia por las presiones del propio Noriega.

En esa época, el militar colaborará con la CIA en las operaciones de envío de armamento a la Contra nicaragüense. Se sabe que él usó esas operaciones para traficar con droga proveniente de Colombia. Panamá se convirtió en esa época en un importante centro de procesamiento y distribución de narcóticos, además de dar cobijo a importantes narcotraficantes internacionales.

Foto: Archivos diario La Prensa.
Años de apoyo a la región y represión política.
En 1983 Noriega provocó la ira de EE.UU. al albergar las conversaciones de paz de Contadora, en las que se pidió la no intervención de Washington en Centroamérica.

En 1985 Hugo Spadafora aparece decapitado. Él era un crítico de Noriega y había denunciado las relaciones del general con el narcotráfico internacional. Este hecho causó gran conmoción en la opinión pública del país centroamericano.

En 1986, tras el estallido del escándalo Irán-Contra, los principales contactos de Noriega en la CIA abandonaron el gobierno estadounidense. Mientras, sus oponentes en Washington le acusaron de tráfico de drogas, corrupción y asesinato.

Símbolo de la CIA.
La agencia de inteligencia de EE.UU. sabía de las actividades de Noriega.
En 1987 se hizo pública la colaboración de Noriega con la DEA en la llamada operación "Piscis", en la que se desmantelaron diversas redes de tráfico de droga, se detuvieron a importantes narcotraficantes, se confiscaron toneladas de cocaína y otros narcóticos y se congelan millones de dólares provenientes del narcotráfico.

Ese mismo año, poco después de renunciar a su cargo por presiones directas del General Noriega, el jefe del estado mayor, Roberto Díaz Herrera, hizo unas declaraciones públicas acusando a Noriega, entre otros, de fraude en las elecciones de 1984, del asesinato de Hugo Spadafora y de complicidad con la CIA en la muerte de Torrijos, lo que generó fuertes protestas ciudadanas en contra de las Fuerzas de Defensa y de Noriega.

En respuesta, Noriega empezó una campaña de represión en el país y el gobierno declaró el estado de emergencia y suspendió las garantías constitucionales. En 1988 la crisis llegó a la economía panameña, en gran parte por las sanciones impuestas por Estados Unidos, que presionaba al general para que renunciara a su cargo.

En febrero de ese año, en las ciudades de Tampa y Miami, en Florida, EE.UU., fueron presentados cargos en contra suya por narcotráfico y lavado de dinero. Esta sería la primera vez que un jefe de gobierno extranjero es encausado en EE.UU.

Ex presidente Guillermo Endara.
La anulación del triunfo de Guillermo Endara llevó a protestas públicas.
El 7 de mayo de 1989, tuvieron lugar las elecciones en las que se enfrentaron el candidato de la oposición, Guillermo Endara y el candidato del gobierno, Carlos Duque Jaén. Los panameños acudieron en masa a las urnas, dando el triunfo a Endara, quien tenía el apoyo de la administración de George Bush padre, de quien recibió más de 10 millones de dólares.

Al presentarse los resultados preliminares de la votación, el gobierno decidió anular los comicios, aduciendo una "interferencia extranjera". Como respuesta, la oposición inició protestas que fueron reprimidas por la milicia partidaria de Noriega. Los candidatos de la oposición fueron brutalmente agredidos en las calles de Ciudad de Panamá frente a las cámaras de televisión, lo que indignó a la opinión pública internacional.

El 3 de octubre de 1989 el mayor Moisés Giroldi Vera llevó a cabo un fallido golpe militar contra el general Noriega, que acabó con la ejecución de los insurgentes. El golpe fracasó en parte al no recibir el apoyo prometido por Washington.

Soldados EE.UU. afuera de la Nunciatura Apostólica.
Soldados EE.UU. afuera de la Nunciatura Apostólica.
El 20 de diciembre de 1989, pocos días después de que la Asamblea Nacional panameña declarase el estado de guerra y nombrase a Noriega como Jefe de gobierno, comenzó la invasión con el bombardeo simultáneo de todos los objetivos militares del país.

El presidente de Estados Unidos, George Bush padre, afirmó que la denominada operación "Causa Justa" tenía como objetivo capturar a Noriega y proteger "los intereses estadounidenses" en aquel país. La operación militar duró aproximadamente dos semanas y se calcula que murieron entre de 3.000 y 5.000 panameños, en su gran mayoría civiles que vivían en las áreas más pobres del país.

Noriega estuvo escondido durante unos días en la casa de su amante y luego se trasladó a la Nunciatura Apostólica de Panamá el 24 de diciembre, amparado por el Nuncio Sebastián Laboa. Las fuerzas invasoras instalaron equipos de sonido gigantescos, que usaron con música a todo volumen, para forzar su salida.

Agentes de la DEA se llevan a Noriega en avión de Panamá a Miami.
Agentes de la DEA se llevan a Noriega en avión de Panamá a Miami.
Los observadores de la época señalaron que la presión psicológica ejercida a través del ensordecedor ruido consiguió su objetivo. El 3 de enero de 1990 Noriega se entregó al ejército invasor. El general fue trasladado a Miami, donde fue recluido a la espera de juicio.

Noriega fue condenado por la justicia estadounidense a 40 años de prisión por narcotráfico y blanqueo de dinero, condena que fue reducida a 30 años.

Página de diario en Panamá.
Está pendiente la resolución del destino del ex militar.
En 1999 Manuel Antonio Noriega fue condenado en ausencia en Francia a 10 años de prisión por lavado de dinero, provenientes principalmente del narcotráfico.

En Panamá, el ex gobernante enfrenta varios cargos de corrupción y dos condenas por la tortura y asesinato del médico opositor Hugo Spadafora y la muerte del mayor Moisés Giroldi.

En septiembre de 2007, tras negársele en diversas ocasiones la libertad condicional, Manuel Antonio Noriega será excarcelado.



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