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Miércoles, 15 de octubre de 2008 - 03:03 GMT
Cumbres fantasmas de la Antártica
Jonathan Amos
BBC Ciencia

Campamento en la Antártica
El trabajo en el interior de la Antártica es un gran desafío para los científicos.

Una expedición científica internacional se prepara para investigar la Cordillera Gamburtsev en la Antártica, una de las cadenas montañosas más enigmáticas de la Tierra.

Podría tratarse de la última gran expedición a la Antártica para encontrar una explicación del por qué hay una gran cordillera sepultada bajo el llamado continente blanco.

Los Gamburtsevs igualan los Alpes en tamaño, pero nadie los ha visto porque están cubiertos por hasta 4 kilómetros de hielo.

La expedición internacional incluye científicos, ingenieros, pilotos y un grupo de apoyo de el Reino Unido, Estados Unidos, Alemania, Australia, China y Japón.

Esta región es un completo enigma. La mayoría de las cordilleras se encuentran en los bordes de los continentes y no entendemos qué están haciendo esas montañas en el centro
Dr. Fausto Ferraccioli, British Antarctic Survey

El ambicioso proyecto - que implica trabajar en el remoto interior del continente - requirió un alto nivel de coordinación y cooperación.

"Esto es casi como la exploración de otro planeta, pero en la Tierra", expresó el doctor Fausto Ferraccioli, del grupo explorador British Antarctic Survey.

"Esta región es un completo enigma. Está en el centro del continente. La mayoría de las cordilleras se encuentran en los bordes de los continentes y no entendemos qué están haciendo esas montañas en el centro", añadió.

El grupo establecerá dos campamentos desde donde trazarán un mapa de la cordillera subglaciar utilizando instrumentos desde el aire y sobre la superficie.

Prominencia rocosa

Los Gamburtsevs fueron descubiertos por una expedición soviética que abría un camino a través del hielo a finales de los años 50.

No esperaban encontrarse con una prominencia rocosa, ya que se pensaba que el interior del continente era relativamente plano.

"Hay dos maneras fáciles para crear montañas", explicó el doctor Robin Bell, del observatorio Lamont-Doherty y principal investigador estadounidense del proyecto.
Topografía de los Gamburtsev (Foto: Lamont Dahoerty/M.Studinger)
La cordillera sepultada se encuentra en el centro del continente.

"Una es por el choque de continentes, pero después del choque las montañas tienden a erosionarse; y el último choque sucedió hace más de 500 millones de años. No deberían estar ahí", señaló.

"La otra manera es en un punto caliente (volcanes empujando la corteza) como en Hawai; pero no hay evidencia de eso bajo la capa de hielo".

Lo que se especula es que, a medida que se enfriaba el clima de la Tierra hace unos 30 millones de años, las nevadas que cayeron sobre las montañas formaron glaciares enormes que luego se fusionaron para crear una gigantesca masa creciente de hielo.

Evolución de la Antártica

Un mejor entendimiento de estos hechos podría dar indicaciones de cómo podría evolucionar la Antártica en los próximos siglos si, como se espera, la Tierra continúa con su actual tendencia de calentamiento.

Una meta importante del proyecto es encontrar un lugar donde taladrar hielos antiguos.
Taladro de hielo
Aire atrapado en el hielo da cuenta de las condiciones ambientales antiguas.

Al examinar las burbujas de aire atrapadas en la nieve compacta, es posible para los científicos conocer detalles de las condiciones ambientales antiguas.

No sólo podrán ver concentraciones de dióxido de carbono y metano -los dos principales gases producidos por humanos y responsables del calentamiento global- sino que podrán medir también las temperaturas de épocas pasadas.

En alguna región de los Gamburtsev podría haber un sitio para taladrar hasta hielos que tienen más de un millón de años.

Esas muestras de hielo serían por lo menos 200.000 años más antiguas que las que posee la ciencia en este momento.



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