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Lunes, 17 de septiembre de 2007 - 11:50 GMT
¿Alto precio por vuelos baratos?
Jonathan Head
BBC, Sudeste asiático

Avión de  One-Two-Go
Aviones como el MD82, que se estrelló en Phuket, tienen 25 años de antigüedad.
Con una población de 500 millones de habitantes cuyos ingresos crecen rápidamente, muchas más personas tienden a desplazarse en el sudeste asiático, y docenas de nuevas aerolíneas han comenzado a satisfacer esa demanda.

Pero la proliferación de esas nuevas compañías ha generado preocupaciones sobre la seguridad aérea luego de varios accidentes ocurridos en los últimos tiempos, como el de este domingo en Tailandia, donde murieron 90 personas.

Para tener una idea de cuán rápidamente las aerolíneas de bajo costo han prosperado en Asia, basta recordar que hace una década Indonesia no tenía más de una docena de líneas aéreas.

Y para considerar cuánto preocupa la seguridad en una industria en expansión, basta tener en cuenta que a principios de año la Unión Europea prohibió a las 51 líneas aéreas de Indonesia volar a aeropuertos europeos.

Tiger, Valuair, Jetstar...

Todo comenzó en Malasia hace seis años cuando Tony Fernandes, un ex contador del grupo británico Virgin encabezado por el magnate Richard Branson, decidió emular a su jefe y adquirir una línea aérea.

Tailandia

Así la quebrada Air Asia fue reconvertida en aerolínea de bajo costo.

A Fernandes lo movía el convencimiento de que el sudeste asiático estaba listo para emular un modelo que había sido muy exitoso tanto en Europa como en América del Norte.

Estaba en lo cierto.

Air Asia ha tenido un éxito fenomenal. Vuela a medio centenar de destinos e inspira a otras compañías de países vecinos a seguir su ejemplo.

Se puede citar a Tiger Airlines, Valuair y Jetstar, de Singapur; a Adam Air, Lion y Wings, de Indonesia; a Nok Air, Thai Air Asia y One-Two-Go, de Tailandia.

Esta última compañía operaba el avión que se estrelló este domingo en el aeropuerto de la ciudad tailandesa de Phuket, con un saldo de unas 90 personas muertas, muchas de ellas turistas extranjeros para los que la región resulta muy atractiva.

Los estándares de seguridad de aerolíneas como estas, que ofrecen vuelos a bajos precios, han sido altos en Europa y América del Norte. Pero no tanto en Asia.

Seguridad

La prohibición europea que pesa sobre las líneas aéreas de Indonesia se debe a una serie de accidentes ocurridos en los dos últimos años en ese país.

Tony Fernandes con Richard Branson
Tony Fernandes decidió emular a su ex jefe, Richard Branson.

Esos accidentes aéreos han generado dudas sobre la eficacia de las medidas de seguridad aérea aplicadas en los aeropuertos indonesios, sobre el entrenamiento de los pilotos y sobre el mantenimiento de los aparatos.

Las autoridades de Yakarta han dicho que están trabajando para hacer más rigurosas las inspecciones de seguridad aérea.

Una línea tailandesa de bajo coste, Phuket Air, fue también objeto de la prohibición de volar a algunos destinos europeos en 2005, aunque este año se eliminaron las restricciones.

Con la excepción de Air Asia y Tiger, las flotas de aviones de las aerolíneas asiáticas de bajo coste son mucho más viejas que las de sus homólogas europeas o norteamericanas.

El avión que se estrelló en Phuket, un MD82, data de principios de la década de los años 80.

Este tipo de aviones se adquiere por bajo precio pero es muy caro de operar, especialmente en los últimos tiempos debido a la carestía del combustible.

Los modelos viejos no son tan eficientes en el consumo de combustible como los más recientes, y requieren de un mantenimiento más frecuente.

El aumento del número de vuelos, por otra parte, ha generado presión de muchos aeropuertos del sudeste asiático, pequeños, y no preparados para asumir el auge en la demanda.

Este no era, sin embargo, el caso del aeropuerto de Phuket, relativamente grande y moderno, y no considerado difícil por los pilotos.



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