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Miércoles, 31 de marzo de 2004 - 16:16 GMT
Consulte al especialista: exploración espacial
Esta semana nos ocupamos del tema de la exploración espacial.

El Profesor Francisco Diego, investigador del Departamento de Física y Astronomía de la Universidad de Londres, respondió a las preguntas que nos enviaron los lectores de BBC Mundo.

Ésta es la trascripción del diálogo que María Elena Navas, presentadora de BBC Ciencia, moderó entre los lectores y el Profesor Diego.

La semana entrante continuaremos con el mismo tema. Envíe sus preguntas al Profesor Diego, utilizando el formulario a la derecha de la página.


¿Será posible que países latinoamericanos se unan para contribuir a la exploración espacial? ¿Habrá alguna iniciativa en este sentido en alguna de nuestras naciones? (Arturo Beristain, México)

Es una pregunta muy interesante. Desde luego la exploración espacial es algo que debe hacerse a nivel internacional, incluyendo no sólo los países desarrollados sino los que están en vías de desarrollo.

México ha tenido -si mal no recuerdo- un astronauta que viajó cuando se lanzó el satélite modelo hace algunos años.

Pero en un plan más formal, yo creo que sí, de la manera en que los países europeos se han unido en la agencia de exploración del espacio europea para hacer una contrapropuesta a la NASA, quizás Latinoamérica podría hacer algo similar o unirse con la NASA o con la agencia europea.

Con los conocimientos acumulados hasta la fecha, ¿qué posibilidad económicamente práctica hay de llevar a cabo turismo espacial? ¿Cuándo se estima que el hombre llegue a Marte? (Otoniel Piccardo, Miami, Estados Unidos y muchos otros lectores)

El turismo espacial ya existe. Hay posibilidad de viajar al espacio usando las naves rusas. Cuesta demasiado dinero, son millones de dólares los que hay que pagar para hacer uno de estos viajes.

Una o dos personas ya lo han hecho y han viajado a la estación espacial para promover la exploración del espacio en sus respectivos países.

De momento es algo sumamente costoso. Ojalá en el futuro esto pueda ser más accesible. Hay que desarrollar nuevos medios de acceso al espacio.

El trasbordador espacial ha resultado un buen primer paso pero como sabemos, desgraciadamente, no es muy confiable y hay que desarrollar otros medios que incluso la NASA está desarrollando, como aviones que vuelan a velocidad supersónica, que pueden alcanzar niveles orbitales y eso quizá haría el acceso al espacio más barato.

En cuanto a lanzar astronautas al planeta Marte, ya la presidencia de los Estados Unidos ha indicado un deseo por retornar a la Luna y por lanzar misiones tripuladas al planeta Marte dentro de las próximas dos décadas.

Yo calcularía que antes del año 2030 ya veríamos astronautas explorando el planeta rojo.

¿Quisiera saber qué clase de combustible usan las sondas espaciales y qué velocidades desarrollan? (Giovani, Aichi, Japón)

El combustible más usado actualmente es hidrógeno. Es un gas muy ligero, extraordinariamente combustible y los cohetes como el trasbordador espacial han usado hidrógeno y oxígeno, en una mezcla que -por ejemplo en el caso del Challenger- resultó desastrosa porque el trasbordador espacial va conectado a lo que es potencialmente una bomba muy explosiva.

El hidrógeno es el principal combustible aunque se está desarrollando otros medios de propulsión que han sido utilizados ya a base de energía nuclear y otros tipos de propulsión que podrán lanzar naves espaciales a distancias mayores de las que hay a los planetas como Marte, incluso Júpiter. Pero hay que buscar medios más eficientes.

Hay que recordar que el combustible que llevan los cohetes tiene su propio peso, y ese peso hay que acelerarlo a grandes velocidades para llegar a los lugares de destino.

Y sobre todo cuando se trata de misiones tripuladas, hay que pensar en el combustible necesario que hay que llevar hasta allá para usar este combustible para que los tripulantes regresen a la Tierra.

Las velocidades que se desarrollan son de alrededor de varios miles de kilómetros por hora.

Desearía saber si en alguna misión a Marte se han llevado micrófonos y se han podido escuchar sonidos que se propagan por su atmósfera. Si es así, ¿podrían descubrirse algunas características del planeta a través de éstos? (José María Campos Álvarez, La línea, España)

Marte tiene una atmósfera muy tenue. Sin embargo, hay evidencias de tormentas de polvo. El polvo -que es muy ligero- es levantado por vientos de muy alta velocidad.

Desde luego que tiene que haber sonido de este viento y una de las misiones que se lanzó en 1999 fue para precisamente poder registrar esto. Fue una de las naves que llegó a la región polar de Marte pero lamentablemente la nave se perdió.

La idea de registrar el sonido existe pero no creo que los dos robots que están ahora en Marte (el Opportunity y el Spirit) lleven micrófonos pero seguramente otras naves en el futuro lo harán.



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Consulte al especialista: exploración espacial
BBC Ciencia 31.03.2004




 

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