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Viernes, 16 de febrero de 2007 - 17:29 GMT
Una joya en la corona
Niky Pauli

Lee Petty
Lee Petty muestra orgulloso su Oldsmobile, con el que ganó la primera edición de la Daytona 500. (Foto: Daytona500.com)
Es una de las joyas de la corona del automovilismo. Como la Indy 500 o el Gran Premio de Mónaco, es reconocida por los seguidores del deporte como una de las carreras más prestigiosas.

Y aunque la "Gran Carrera Americana", la Daytona 500, no otorga más puntos que otro evento en la temporada de NASCAR, es la que todos los pilotos quisieran tener en su palmarés.

Su historia se remonta a los años 30 cuando Bill France -fundador de NASCAR- manejaba rumbo a Miami para establecer una nueva vida. Su auto se rompió cerca de las costas de Daytona Beach, y France decidió quedarse allí.

Sobre la arena, en la playa, se celebraban entonces improvisadas carreras de autos y desde 1938, France -que ya había participado en algunas como piloto- se dedicó al trabajo de promotor.

Años después, en 1955, surgió el proyecto de Super Speedway y tres años más tarde nació el famoso óvalo de 2,5 millas de Daytona. La primera Daytona 500, realizada en 1959 la ganó el patriarca de la dinastía Petty, Lee, a bordo de un Oldsmobile... aunque el triunfo -gracias a una fotografía- se concedió tres días después.

La primera de muchas

NASCAR
Esta edición de Daytona 500 presenta novedades como nuevas reglas y participantes.(Foto: Daytona500.com)

La Daytona 500 es además la carrera que da inicio a la larga temporada de la Serie NASCAR.

Una temporada que no será como cualquier otra. Con nuevas reglas, nuevo fabricante, un nuevo auto "del mañana" y un ex piloto de F1 rondando el paddock, 2007 será cualquier cosa menos aburrida.

Entre otros cambios, en un calendario con 36 carreras, NASCAR introduce este año un nuevo sistema de puntuación para la etapa final de la temporada, las últimas 10 carreras que deciden el título, y que se conocen como "La caza por la copa NEXTEL".

Tras el evento número 26 los primeros 12 pilotos del campeonato se igualarán con 5000 puntos y cada uno recibirá 10 puntos adicionales por victoria conseguida hasta ese momento. A partir de allí, ese grupo de 12 peleará por el trofeo de campeón.

Otro aspecto importante en la Copa Nextel de NASCAR es la presencia de Toyota, con el modelo Camry.

Después de dominar la temporada 2007 en el campeonato NASCAR Craftsman Truck reservado a las camionetas, la casa japonesa ingresa en el hasta ahora sacrosanto territorio estadounidense de la mano de pilotos bien conocidos entre los fanáticos de NASCAR: A.J. Allmendinger, Dave Blaney, Dale Jarrett, Jeremy Mayfield, David Reutimann, Mike Skinner, Brian Vickers y Michael Waltrip.

Un nuevo chico en la cuadra

Vehiculo en NASCAR
Este monoplaza de Toyota materializa el ingreso del primer fabricante no estadounidense.(Foto: Daytona500.com)

La llegada de Toyota, que donde va a correr invierte lo que haga falta para ganar, preocupa sin embargo a los equipos ya establecidos que temen una escalada desmedida en los costos, algo que NASCAR se esfuerza cada vez más por controlar.

Y precisamente como parte de ese control, llega a las pistas el "Auto del mañana". El nuevo vehículo es la culminación de un programa de diseño de cinco años realizado por el Centro de Investigación y Desarrollo de NASCAR e incorpora innovaciones en materia de seguridad, rendimiento y eficiencia de costos.

En esta primera temporada estará presente en sólo 16 carreras -comenzando en marzo, en Bristol-, en el 2008 en 26 y todos los equipos usarán el auto a tiempo completo a partir de 2009.

Las plataformas que usarán las marcas para este innovador vehículo de carrera serán el Fusion (Ford), el Camry (Toyota), el Avenger (Dodge) y el Impala SS (Chevrolet).

Guste o no, Montoya parece haber llegado a NASCAR para quedarse.

Sus seguidores y sus detractores pueden enfrentarse fuera de las pistas para discutir sus "méritos" o sus "fracasos", pero lo cierto es que el piloto colombiano ex Fórmula 1, atrae sobre si las miradas de los medios y el público.

Juan Pablo Montoya
Montoya ha procurado mantener expectativas bajas en su incursión en NASCAR. (Foto: Chip Ganassi Racing.com)
Montoyamanía

Y por si eso fuese poco es, de todos los corredores que han pasado de los autos tipo fórmula a los coches stock, el que mejor promedio de arrancadas y llegadas ha conseguido hasta ahora.

Con apenas tres carreras en la Serie Busch y una en la Copa NEXTEL, Montoya se prepara para participar en su primera temporada a tiempo completo en la NEXTEL -donde tratará de conseguir el título como Novato del Año-, de la mano de Chip Ganassi, el hombre con el que en el pasado ganó el título de CART -en su temporada como novato- y las 500 millas de Indianápolis, en su primer intento.

A eso, habría que sumar la victoria que también con Ganassi obtuvo el mes pasado en las 24 horas de Daytona, también en su primera vez.

De modo que las expectativas son altas. El colombiano toma las cosas con calma y asegura que si bien llegó a la Serie para ganar, este es su primer año completo.

Tendrá que acostumbrarse a los óvalos largos, a los cortos; tendrá que familiarizarse con el reglamento, los competidores y el ambiente, y pasará de una agenda relativamente cómoda de 16-17 Grandes Premios por temporada, a una con de 36 carreras y viajes constantes.

Pero está listo para el reto y no son pocos los que apuestan que se convertirá en el primer hispano que suba a lo más alto del podio en un terreno automovilístico que pese a su expansión internacional, sigue siendo considerado por muchos de, para y por estadounidenses.

Quizás, esté a punto de comenzar una nueva era.



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