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Viernes, 6 de julio de 2007 - 18:11 GMT
De los Andes a los Alpes y Pirineos
Juan Carlos Rincón
Juan Carlos Rincón
BBC Deportes

Luis "Lucho" Herrera (Foto cortesía El Tiempo)
El escalador colombiano Luis Herrera, dominó los Alpes y los Pirineos. (Foto El Tiempo)
La historia latinoamericana en el Tour de Francia completa sus primeros 25 años, en los que ciclistas de cinco países han escrito páginas de dolor y triunfo a lo largo de la prueba por etapas más famosa del mundo y en sus cumbres montañosas de los Alpes y los Pirineos.

Y son los menudos pero ágiles "escarabajos" colombianos, quienes han tenido mayor brillo y conseguido triunfos inolvidables.

También los mexicanos, venezolanos, brasileños y un hispano-argentino, han tenido su parte en la prueba.

Pero los especialistas coinciden en que los ciclistas colombianos, conocidos como los escaladores o "les grimpeurs", le cambiaron la cara al Tour desde el inicio de su participación continua en 1983.

El primer latinoamericano en correr el Tour fue el colombiano Martín Emilio "Cochise" Rodríguez, campeón mundial de persecución individual, quien en 1975 finalizó 27, compitiendo con la escuadra italiana Bianchi.

Pero ocho años más tarde, por primera vez un equipo latinoamericano fue aceptado por la organización de la prueba: la escuadra semi-profesional Colombia-Pilas Varta.

La experiencia fue dura y aunque sólo cinco concluyeron, se destacaron en las montañas más empinadas.

Amos de las cumbres

José Patrocinio Jiménez terminó segundo en esta clasificación y 17 en la general, después de ganar la cima del Tourmalet, un pico fuera de categoría en los Pirineos. Su compañero Edgar Corredor fue 16 en la prueba.

Bernard Hinault (centro), Luis Herrera (izq.) y Laurent Fignon (Foto Tour de France)
Herrera (izq.) tuvo duelos épicos en las montañas francesas con Bernard Hinault y Laurent Fignon.

Y al año siguiente, en 1984, un jardinero de 23 años y escalador nato, Luis "Lucho" Herrera, consiguió la primera victoria de etapa de un ciclista latinoamericano en una de las cumbres más duras; el Alpe d'Huez.

Invitados nuevamente, los colombianos fueron principales animadores del Tour de 1985, en el que Luis Herrera ganó dos etapas y se coronó campeón de montaña, mientras que su compañero Fabio Parra ganó otra etapa y fue el mejor de los ciclistas jóvenes. Con Herrera séptimo y Parra octavo en la tabla general, el balance fue positivo.

En 1986, Herrera fue subcampeón de montaña y ganó el ascenso al monte Galibier (2.460ms), hasta hoy, la cima más alta del Tour.

Pero el gran año del equipo colombiano fue 1987, cuando gracias al quinto puesto de Herrera y el sexto de Parra, la escuadra fue segunda. Herrera volvió a ganar el campeonato de Montaña, mientras que el mexicano Raúl Alcalá terminó noveno en la prueba y fue el mejor de los jóvenes.

La dimensión de "Lucho" Herrera, considerado el mejor escalador del mundo, se mide en que ganó 11 puertos de montaña en cuatro años en el Tour (los mismos conseguidos por el siete veces campeón Lance Amstrong en nueve participaciones) y dos menos que el pentacampeón francés Bernard Hinault en siete participaciones.

La conquista del podio

Fabio Parra (Foto, cortesía La Vanguardia)
Fabio Parra logró el mejor resultado de un latinoamericano en el Tour. (Foto La Vanguardia)

Hasta hoy, Herrera es el único ciclista latinoamericano campeón de la montaña en las tres pruebas más importantes del mundo:Tour de Francia, Giro de Italia y Vuelta a España.

Pero el punto culminante para latinoamérica fue en 1988, cuando Fabio Parra, compitiendo para el equipo español Kelme, consiguió por primera vez el podio y terminó tercero en Paris.

El resultado de la prueba fue muy discutido porque el campeón, el español Pedro Delgado, fue acusado de usar sustancias prohibidas al dar positivo en un control antidopaje. A pesar de que la contramuestra también resultó positiva, los organizadores no lo descalificaron tras admitir que hubo fallos en el procedimiento.

Ese mismo año, Luis Herrera fue sexto y Pedro Alcalá terminó veinte. Fue en los dos años siguientes cuando el mexicano tuvo su mejor momento, triunfando en dos etapas y terminando ambas veces octavo en la general.

Pero los años 90 fueron de menos lustre para los ciclistas latinoamericanos, luego del retiro de Herrera, Parra y Alcalá.

Década de Transición

Grupo de ciclistas
Todos los años la caravana multicolor del Tour de Francia trae nuevas emociones, historias y figuras.

La disolución del equipo profesional colombiano generó además una diáspora de ciclistas de ese país que pasaron a integrar escuadras europeas pero en calidad de gregarios y no de líderes, con contadas excepciones.

Pasaron por el tour ocupando puestos intermedios, los brasileños Mauro Ribeiro que ganó una etapa en 1991 y Wanderley Maghalaes (1994), los venezolanos Leonardo Sierra (1993,1995) y Omar Pumar (1996) y el mexicano Miguel Arroyo (1994-1997).

Pero hay que destacar una segunda generación de ciclistas colombianos que consiguió éxitos parciales y nuevamente dio de qué hablar.

En 1991 Abelardo Rondón terminó 12 y Alvaro Mejía ganó la clasificación de los jovenes (concluyó 19 en el Tour) y fue cuarto en el campeonato del mundo de ruta en Stuttgart, Alemania.

Dos años después (1993), Mejía fue cuarto en el Tour, mientras que su compatriota Oliverio Rincón ganó una etapa de montaña (Andorra), terminó 16 en la general y fue segundo en la clasificación de los jóvenes y tercero en la montaña.

También ganaron etapas Nelsón "Cacaito" Rodríguez en 1994 (fue 16 en la general) y José "Chepe" González en 1996, mientras que Hernán Buenahora concluyó décimo en la general y Mejía 16 en 1995.

Botero y la nueva era

Santiago Botero
Botero reconquistó el título de la montaña y estuvo cerca de ganar el Tour en 2002.
Al comenzar el nuevo siglo, el ciclismo latinoamericano volvió a brillar en el Tour de Francia, gracias al colombiano Santiago Botero, uno de los pedalistas más completos llegado de los Andes a las cumbres europeas.

Botero, del equipo español Kelme, sorprendió en 2000 cuando se coronó campeón de la montaña, ganó la etapa más larga del Tour sobre 249 kilómetros y concluyó séptimo en la tabla general, mientras que su escuadra se coronó campeona.

Al año siguiente Kelme volvió a ganar por equipos y Botero terminó octavo, mientras que su compatriota Felix Cárdenas, ganó la etapa de montaña de Ax-les-Thermes en los Pirineos.

En 2002 fue el momento estelar de Santiago Botero quien ganó dos etapas del Tour (una contra-reloj individual y una de montaña en los Alpes) y terminó cuarto en la prueba. Además, en octubre cerró con broche de oro la temporada, al ganar el campeonato mundial de ciclismo en la modalidad contra-reloj.

Al año siguiente fue otro colombiano, Víctor Hugo Peña, quien corriendo para el equipo de Lance Amstrong ganó una etapa y fue líder de la prueba; la primera vez que un ciclista suramericano viste la famosa camiseta amarilla.

Pero además, el hispano-argentino Juan Antonio Flecha, consiguió una sorpresiva victoria de etapa en Toulouse, después de una larga escapada.

Nacido en Argentina pero corriendo con licencia española, Flecha es el undécimo latinoamericano en ganar una etapa en el Tour.

Nuevos escarabajos

Iván Parra
Iván Parra corre su segundo Tour y busca emular a su hermano Fabio, quien fue tercero.

En 2005, Santiago Botero encabezó el equipo Phonak y aunque volvió a destacarse en la montaña, finalizó 51 en el Tour. Su declive había comenzado.

El año pasado cinco latinoamericanos largaron la prueba; los colombianos Víctor Hugo Peña e Iván Ramiro Parra, los venezolanos Unai Etxebarría y José Rujano y Juan Antonio Flecha.

El mejor de ellos fue Parra, quien terminó 43 en la competencia, marcada por el escándalo de dopaje del ganador, el estadounidense Floyd Landis.

En el último cuarto de siglo del Tour de Francia, han participado 63 ciclistas colombianos, 4 brasileños, 4 venezolanos, 2 mexicanos y un hispano-argentino. Y en la edición 2007 que comienza este sábado en Londres, nuevamente habrá "escarabajos" en la línea de largada.

Serán otra vez cinco latinoamericanos -tres de ellos colombianos- repartidos en cuatro equipos: el británico Barloworld, el holandés Rabobank, el francés Cofidis y el italiano Liquigas.

De ellos, tres repiten, Félix Cárdenas (Barloworld), Ivan Parra (Cofidis) y Juan Antonio Flecha (Rabobank). Mientras que debuta en el Tour el colombiano Mauricio Soler, en Barloworld, y el brasileño Murilo Fischer, Liquigas.

Por delante tienen 21 días de competencia y 3.570 kilómetros para conquistar el sueño de ser el primer ciclista latinoamericano en ganar el Tour de Francia.



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